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Troubles de stress post-traumatique et aigu chez les enfants et les adolescents

Par Josephine Elia, MD, Professor of Psychiatry and Human Behavior, Professor of Pediatrics;Attending Physician, Sidney Kimmel Medical College of Thomas Jefferson University;Nemours/A.I. duPont Hospital for Children

Les troubles de stress post-traumatique et aigu sont des réactions pour surmonter les souvenirs récurrents et intrusifs d’un événement traumatique accablant ainsi que des émotions réprimées et une tension et une vigilance accrues (excitation). Les enfants ont tendance à éviter les souvenirs de l’événement.

  • Le trouble peut se développer après que l’enfant a été témoin ou a subi un acte de violence, comme l’attaque d’un chien, une fusillade à l’école, un accident ou une catastrophe naturelle.

  • Les enfants non seulement revivent l’expérience, mais ils peuvent également ressentir des émotions réprimées, être extrêmement tendus et nerveux.

  • Le diagnostic repose sur les symptômes qui surviennent après un événement traumatique.

  • Le traitement comprend une psychothérapie, une thérapie comportementale et des médicaments.

L’état de stress aigu (ESA) débute généralement immédiatement après l’événement traumatique et dure entre 3 jours et 1 mois.

Le trouble de stress post-traumatique (TSPT) peut faire suite à l’ESA ou peut se développer que 6 mois après l’événement.

Les troubles de stress peuvent se développer après que les enfants assistent à ou subissent un événement qui menace leur vie ou leur santé, ou celles d’autrui. Au cours de cet événement, ils ressentent habituellement une peur, une impuissance ou une horreur intenses. Ces événements comprennent des actes de violence tels que des abus perpétrés sur des enfants, des fusillades à l’école, des accidents de voiture, des attaques de chiens, des blessures (particulièrement les brûlures), des incendies, des guerres, des catastrophes naturelles (comme les ouragans, les tornades ou les tremblements de terre) et les décès. Chez les jeunes enfants, la violence domestique en est la cause la plus courante. Tous les enfants qui subissent un événement traumatique grave ne développent pas un trouble de stress.

Les enfants n’ont pas à vivre directement l’événement traumatique. Ils peuvent développer un trouble de stress s’ils sont témoins d’un événement traumatique qui affecte d’autres personnes ou s’ils apprennent qu’un tel événement a affecté un membre de la famille.

Symptômes

Les enfants se sentent constamment anxieux. Ils échouent fréquemment dans leurs tentatives d’oublier l’événement. Ils peuvent revivre l’événement traumatique alors qu’ils sont éveillés (flashbacks) ou endormis (cauchemars). Les flashbacks sont la plupart du temps déclenchés par quelque chose qu’ils associent à l’événement original. Par exemple, croiser un chien peut déclencher un flash-back chez les enfants qui ont été attaqués par un chien. Durant un flash-back, les enfants peuvent être terrifiés et inconscients de leur environnement. Ils peuvent essayer désespérément de se dissimuler ou de s’échapper, en agissant comme s’ils couraient un grand danger. De manière moins dramatique, les enfants peuvent revivre l’événement en pensées, à travers des images mentales, ou des souvenirs, qui génèrent néanmoins une grande souffrance.

Il est fréquent qu’ils répriment leurs sentiments ou qu’ils soient détachés. Les enfants peuvent se désintéresser de leurs activités habituelles, s’isoler des autres et s’inquiéter de mourir jeunes. Ils peuvent se sentir extrêmement tendus (hypervigilance), nerveux et incapables de se détendre. Ils ont des troubles du sommeil.

Les enfants peuvent aussi se sentir coupables, par exemple, parce qu’ils ont survécu alors que d’autres n’ont pas survécu ou parce qu’ils n’ont rien pu faire pour arrêter l’événement. Ils peuvent ne pas se souvenir des détails importants de l’événement ou peuvent s’en souvenir de manière erronée. Par exemple, ils peuvent penser qu’ils étaient responsables de l’événement.

Le saviez-vous ?

  • Chez les jeunes enfants, la violence domestique est la cause la plus courante de trouble de stress post-traumatique.

Diagnostic

  • Antécédents d’un événement traumatique

  • Symptômes

Le diagnostic repose sur un antécédent d’événement traumatique effrayant et horrifiant suivi par les symptômes caractéristiques.

Pour diagnostiquer le trouble, les symptômes doivent causer une détresse importante ou empêcher les enfants de vivre normalement.

Traitement

  • Psychothérapie

  • Thérapie comportementale

  • Parfois des médicaments

Une psychothérapie de soutien peut s’avérer utile. Elle rassure l’enfant sur le fait que son attitude est valide, mais l’encourage à affronter ses souvenirs (selon une démarche semblable à la thérapie d’exposition). La thérapie comportementale peut être utilisée pour désensibiliser systématiquement les enfants à des situations qui leur font revivre l’événement.

Les enfants souffrant d’un état de stress aigu évoluent généralement mieux que ceux qui sont atteints d’un trouble de stress post-traumatique, mais un traitement précoce reste bénéfique.

Les ISRS (un type d’antidépresseurs, Traitement pharmacologique de la dépression) peuvent contribuer à soulager certains symptômes.

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