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Syndrome de fatigue chronique

Par Margaret-Mary G. Wilson, MD, United Healthcare, Maryland Heights

Le syndrome de fatigue chronique se manifeste par une asthénie majeure, invalidante, de longue durée, sans cause physique ou psychologique prouvée.

  • Asthénie d’origine inconnue présente depuis au moins six mois.

  • Parfois les symptômes débutent avec une maladie de type grippal.

  • Aucun traitement n’a prouvé son efficacité, mais les symptômes peuvent diminuer avec le temps.

Le syndrome de fatigue chronique est observé chez un nombre de personnes allant jusqu’à 38 sur 100 000 aux États-Unis. Cependant, une enquête téléphonique récente a révélé une prévalence plusieurs fois plus élevée. Le syndrome de fatigue chronique touche essentiellement la tranche d’âge comprise entre 20 et 50 ans, et est environ une fois et demie plus fréquente chez les femmes que les hommes.

Causes

Malgré de nombreuses études, les causes du syndrome de fatigue chronique restent incertaines. Des controverses existent actuellement pour savoir si ce syndrome est dû à une seule ou plusieurs causes, mais pour savoir également s’il s’agit d’une cause physique ou psychologique.

Certaines études réalisées suggèrent que les infections par le virus Epstein-Barr, le virus de la rubéole, le virus de l’herpès ou le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) peuvent entraîner un tel syndrome. Cependant, des recherches plus récentes montrent que probablement, ces infections virales n’induisent pas ce syndrome. Il n’est pas sûr que d’autres infections soient liées au syndrome.

Certaines données évoquent la possibilité d’anomalies du système immunitaire comme causes possibles. D’autres retrouvent comme causes les allergies (environ 65 % des patients qui présentent un syndrome de fatigue chronique rapportent une histoire préalable d’allergie), les anomalies hormonales, une diminution du flux sanguin cérébral et le manque de certaines substances nutritives dans le régime alimentaire.

Le syndrome de fatigue chronique semble avoir une distribution familiale, ce qui est en faveur de l’hypothèse d’un agent infectieux causal. Les membres de la même famille peuvent cependant répondre de la même manière aux stress physiques et psychosociaux.

Certaines études montrent qu’un repos au lit prolongé, lors de la convalescence d’une maladie, peut avoir un rôle dans l’apparition de ce syndrome.

Certains chercheurs estiment que plusieurs causes à ce syndrome finiront par être mises en évidence, y compris la prédisposition génétique et l’exposition aux microbes, aux toxines et à d’autres facteurs physiques et émotionnels.

Symptômes et diagnostic

Le symptôme principal est une asthénie, souvent d’une durée d’au moins six mois, invalidante au point de perturber les activités quotidiennes. Une fatigue importante est présente dès le réveil et persiste pendant toute la journée. La fatigue est souvent augmentée par l’effort physique ou le stress psychologique. On observe cependant rarement une faiblesse musculaire et des anomalies articulaires ou nerveuses. Les symptômes débutent souvent après une maladie de type grippal, associée à des ganglions sensibles ou douloureux et augmentés de volume. Chez ces personnes, l’asthénie marquée peut débuter par une fièvre et un écoulement nasal. Cependant, chez de nombreuses personnes, l’asthénie débute sans maladie de type grippal antérieure. Les autres symptômes sont : des difficultés de concentration, une insomnie, des maux de gorge, des céphalées, des douleurs articulaires, musculaires et abdominales.

Aucun examen de laboratoire ne permet de confirmer le diagnostic de syndrome de fatigue chronique. Les médecins doivent ainsi éliminer toutes les autres maladies qui peuvent entraîner cette symptomatologie, comme les maladies de la thyroïde, les psychoses, l’alcoolisme ou les stades précoces d’une affection hépatique, inflammatoire ou rénale. Le diagnostic de syndrome de fatigue chronique n’est porté que lorsqu’aucune autre cause, dont les effets secondaires de certains médicaments, n’est retrouvée pour expliquer cette fatigue.

Traitement

Dans la grande majorité des cas, les symptômes du syndrome de fatigue chronique diminuent avec le temps.

Des périodes de repos prolongé entraînent un déconditionnement et peuvent aggraver les symptômes du syndrome de fatigue chronique. L’introduction graduelle d’exercices réguliers en aérobiose, comme la marche, la natation, le cyclisme, la course à pied, sous étroite surveillance médicale, peut réduire la fatigue et augmenter les performances physiques. Les programmes de rééducation physiques formels et structurés sont préférables. La psychothérapie, comme la thérapie comportementale individuelle ou de groupe, peut être également utile.

De nombreux médicaments et traitements alternatifs différents ont été testés. Bien que de nombreux traitements, tels qu’antidépresseurs et corticostéroïdes, semblent apporter une amélioration chez quelques personnes, aucun n’est clairement efficace pour toutes. Il est difficile pour le patient et le médecin d’affirmer quels traitements fonctionnent parce que les symptômes diffèrent entre patients et parce que les symptômes peuvent survenir et partir spontanément.

Les essais cliniques contrôlés sont la meilleure façon pour tester les traitements, et aucun traitement médicamenteux n’a montré son efficacité lors d’essais contrôlés. Un nombre de traitements dirigés contre les causes possibles, incluant l’utilisation d’interférons, d’injections intraveineuses d’immunoglobulines et de médicaments antiviraux, ont été décevants. Des compléments au régime alimentaire, comme l’huile de primevère, des suppléments d’huile de poisson ou des doses élevées de vitamines, sont couramment employés bien que leur efficacité n’ait pas encore été démontrée. D’autres traitements alternatifs (par exemple, acides gras essentiels, extraits de foie animal, régimes d’exclusion et retrait d’amalgames dentaires) ont également été inefficaces.

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