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Effets du vieillissement sur la bouche

Par Linda P. Nelson, DMD, MScD, Harvard School of Dental Medicine;Children's Hospital

Avec l’âge, le sens du goût diminue. Les personnes âgées peuvent trouver leur nourriture fade et, de ce fait, elles peuvent ajouter beaucoup d’assaisonnement (notamment du sel, qui est nocif pour certaines personnes) ou elles peuvent vouloir des plats très chauds, qui peuvent leur brûler les gencives. Les personnes âgées peuvent également souffrir de maladies ou prendre des médicaments qui altèrent le sens du goût. Ces maladies comprennent des infections de la cavité buccale, des fosses nasales ou des sinus, une maladie gingivale, un cancer de la bouche et une maladie chronique hépatique ou rénale. Les médicaments ayant une incidence sur le goût comprennent certains médicaments pour le traitement de l’hypertension artérielle (comme le captopril), du cholestérol (comme les statines) et de la dépression.

Une faible baisse de la production de salive survient avec l’âge et peut être réduite encore davantage par certains médicaments. La baisse de la production de salive induit une sécheresse de la bouche (xérostomie). Les gencives peuvent s’amincir et commencer à se rétracter. La xérostomie et la rétraction des gencives augmentent les probabilités d’apparition de caries. Certains spécialistes pensent que la xérostomie peut rendre la muqueuse de l’œsophage plus sensible aux lésions.

Malgré la xérostomie et la rétraction des gencives, de nombreuses personnes âgées ne perdent pas leurs dents, notamment en l’absence de caries ou de parodontopathie, qui est une maladie destructrice des gencives et des structures de soutien des dents due à une accumulation prolongée de bactéries ( Introduction aux parodontopathies). Quelques personnes âgées perdent une partie, voire la totalité de leurs dents, ce qui nécessite le port d’une prothèse dentaire partielle ou totale( Appareils dentaires). La perte des dents est la principale raison pour laquelle les personnes âgées ne peuvent plus mâcher aussi bien et, de ce fait, peuvent ne pas absorber suffisamment de nutriments. Lorsque les personnes âgées perdent leurs dents, les os de la mâchoire sur lesquels sont implantées les dents s’atrophient (atrophie sénile).

Avec l’âge, les dents s’usent et les muscles masticatoires s’affaiblissent, rendant la mastication fatigante. L’émail dentaire a tendance à s’user avec le vieillissement, rendant les dents vulnérables aux lésions et aux caries. La parodontopathie est la principale cause de la perte dentaire. Elle survient en général chez des sujets qui ont une mauvaise hygiène buccale, chez les fumeurs et chez les personnes souffrant de diabète sucré, de malnutrition, de leucémies ou du SIDA. Les infections dentaires provoquées par les bactéries peuvent également induire la formation de poches de pus (des abcès) au cerveau, une thrombose du sinus caverneux et des fièvres inexpliquées.