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Échocardiographie et autres examens échographiques

Par Michael J. Shea, MD, University of Michigan Health Systems

L’échographie(Échographie) utilise des ondes à haute fréquence (ultrasons) qui sont réfléchies sur les structures internes pour produire une image en mouvement. Elle n’utilise pas de rayons X. L’échographie du cœur (échocardiographie) est l’un des procédés les plus utilisés pour le diagnostic de troubles cardiaques car il est non-invasif, inoffensif, relativement peu onéreux, largement disponible et fournit des images d’excellente qualité. L’échographie permet aussi le diagnostic de maladies des vaisseaux dans d’autres parties du corps.

L’échocardiographie peut être utilisée pour dépister des anomalies du mouvement de la paroi cardiaque et pour mesurer le volume de sang pompé par le cœur à chaque battement. Cette procédure permet aussi de détecter les anomalies de la structure du cœur, comme les anomalies des valvules cardiaques, les malformations congénitales, et la dilatation des parois et des cavités cardiaques qui se produisent chez les personnes souffrant d’hypertension artérielle, d’insuffisance cardiaque ou de maladie des parois musculaires du cœur (cardiomyopathie). L’échographie peut aussi être utilisée pour mettre en évidence un épanchement péricardique, c’est-à-dire l’accumulation de liquide entre les deux couches de la membrane qui enveloppe le cœur (péricarde), ou une péricardite constrictive, dans laquelle tout le péricarde se transforme en un tissu cicatriciel fibreux. Elle détecte également une dissection de l’aorte, un déchirement spontané dans les couches de la paroi de l’aorte.

Les principaux types d’échographie sont l’échographie bidimensionnelle, l’échographie tridimensionnelle, le Doppler et le Doppler couleur. L’échographie bidimensionnelle, la méthode la plus utilisée, crée une image réaliste en deux dimensions sous forme de coupes du cœur générées par ordinateur. Une fois mises ensemble, ces coupes permettent de recréer une structure tridimensionnelle.

L’échographie Doppler montre la direction et la vitesse du flux sanguin et peut ainsi détecter une turbulence due à une sténose ou à une obstruction des vaisseaux sanguins. L’échographie Doppler couleur montre les différentes vitesses du flux sanguin sous forme de couleurs différentes. L’échographie Doppler et l’échographie Doppler couleur sont couramment utilisées pour diagnostiquer les maladies qui affectent le cœur, les artères et les veines du tronc, des jambes et des bras. Ces procédures permettent de visualiser la direction et le débit du flux sanguin dans les cavités et les vaisseaux du cœur et permettent donc aux médecins d’en évaluer la structure et la fonction. Par exemple, les médecins peuvent déterminer si les valvules cardiaques s’ouvrent et se ferment correctement, la présence et l’importance d’une insuffisance valvulaire lors de leur fermeture, et si le sang s’écoule normalement. Ils peuvent aussi détecter des communications anormales entre une artère et une veine ou entre les cavités cardiaques.

Les ondes ultrasonores sont émises par une sonde qui émet et détecte les ondes ultrasonores (transducteur). Le transducteur est le plus souvent manuel et placé sur la poitrine sur le cœur. L’opérateur place un gel sur la poitrine sous le transducteur pour transmettre les ondes sonores dans la poitrine. Le transducteur est connecté à un ordinateur qui affiche une image sur un écran et stocke les images numériquement. En variant l’emplacement et l’angle de la sonde, les médecins peuvent voir le cœur et les principaux vaisseaux adjacents sous différents angles ce qui permet d’obtenir une image précise de la structure et de la fonction cardiaque. L’échocardiographie se pratique en 20 à 30 minutes et est indolore.

Si les médecins doivent obtenir plus de clarté ou analyser l’aorte ou les structures de la partie postérieure du cœur (en particulier l’oreillette gauche ou le ventricule gauche), une échocardiographie transœsophagienne peut être réalisée. Pour cette procédure, un transducteur est introduit dans la gorge jusqu’à l’œsophage, pour le situer juste derrière le cœur. L’échocardiographie transœsophagienne est également utilisée quand l’échocardiographie habituelle est difficile à réaliser en raison d’une obésité, de maladies pulmonaires ou d’autres problèmes techniques.

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