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Lymphœdème

Par James D. Douketis, MD, McMaster University;St. Joseph's Hospital

Le lymphœdème est une accumulation de lymphe qui provoque un gonflement.

  • Le liquide lymphatique ne se draine pas des tissus, provoquant un gonflement.

  • Des bandages de compression ou des bas pneumatiques peuvent réduire le gonflement.

Le lymphœdème se produit quand le système lymphatique ne peut pas drainer correctement la lymphe des tissus, provoquant un gonflement. Le lymphœdème peut être dû à des affections présentes à la naissance (congénitales) ou qui se manifestent plus tard (acquises).

Lymphœdème congénital

Ce trouble est dû au fait que les vaisseaux lymphatiques sont si peu nombreux qu’ils ne peuvent pas absorber toute la lymphe. Ce problème touche presque toujours les jambes. Dans de rares cas, les bras sont touchés. Les femmes souffrent plus fréquemment d’un lymphœdème congénital que les hommes.

Dans de rares cas, l’œdème est visible à la naissance mais, en général, les vaisseaux lymphatiques peuvent résorber la petite quantité de lymphe produite par le nourrisson. Il est plus fréquent, en revanche, de voir un œdème à un âge plus avancé, lorsque le volume de la lymphe augmente et dépasse les capacités des vaisseaux lymphatiques. L’œdème débute graduellement sur une ou les deux jambes. Le premier signe de lymphœdème peut être un gonflement du pied, qui rend les chaussures trop étroites en fin de journée. Les chaussures peuvent laisser des marques sur la peau du pied. (De nombreuses personnes qui ne sont pas atteintes de lymphœdème présentent un œdème après avoir été longtemps debout. Elles peuvent présenter des marques au niveau des chevilles après avoir porté des chaussettes, mais ces marques sont beaucoup moins profondes que celles qui se développent en cas de lymphœdème, et la région adjacente n’est pas tuméfiée).

Aux stades précoces du lymphœdème congénital, l’œdème disparaît si la jambe est tenue surélevée. Ce trouble s’aggrave au fil du temps : L’œdème devient plus important et ne disparaît pas totalement, même après une nuit de repos.

Lymphœdème acquis

Le lymphœdème acquis est plus fréquent que le lymphœdème congénital. Il se forme généralement après un traitement chirurgical majeur, notamment après le traitement d’un cancer au cours duquel des ganglions et des vaisseaux lymphatiques sont enlevés ou traités par radiothérapie. Par exemple, le bras a tendance à se gonfler après l’ablation d’un cancer du sein et des ganglions de l’aisselle. De même, la cicatrisation des vaisseaux lymphatiques infectés à répétition peut entraîner un lymphœdème, mais ce type de cicatrisation est très peu fréquent, sauf en cas d’infection par le parasite tropical Filaria (filarioses).

Dans le lymphœdème acquis, la peau semble saine mais est tuméfiée ou enflée. La pression des doigts ne laisse pas d’empreinte significative, comme dans le cas de l’œdème dû à une insuffisance veineuse. Rarement, surtout dans la filariose, le membre tuméfié devient extrêmement volumineux et la peau est si épaisse qu’elle ressemble à celle d’un éléphant. Ce trouble est donc appelé éléphantiasis.

Traitement

Il n’existe aucun traitement curatif pour le lymphœdème. Pour les personnes atteintes d’un lymphœdème léger, le port de bas de compression sur les jambes ou de manchons sur les bras peut réduire le gonflement. Les personnes plus sévèrement touchées peuvent porter des bas de compression pneumatique intermittente ( Prévention) chaque jour pendant plusieurs heures, selon l’étendue des symptômes, pour réduire l’œdème. Après la réduction de l’œdème, la personne doit porter des bas élastiques montant jusqu’au genou tous les jours, du réveil au coucher. Cette mesure réduit un tant soit peu l’œdème. En cas de lymphœdème du bras, des manchons pneumatiques, qui ressemblent à des bas pneumatiques, peuvent être portés tous les jours pour réduire l’œdème. Des manchons élastiques sont également disponibles. En cas d’éléphantiasis, une intervention chirurgicale extensive peut être effectuée pour enlever la plus grande partie des tissus sous-cutanés tuméfiés.