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Réactions de photosensibilité

Par Robert J. MacNeal, MD, Maine Medical Center

  • La lumière du soleil peut déclencher des réactions immunitaires.

  • Les personnes développent des éruptions prurigineuses ou des rougeurs et une inflammation là où la peau a été exposée au soleil.

  • Ces réactions disparaissent généralement sans traitement.

La photosensibilité, parfois appelée « allergie au soleil », est une réaction du système immunitaire déclenchée par la lumière solaire. Les réactions de photosensibilité comprennent l’urticaire solaire, la photosensibilisation chimique et l’éruption polymorphe à la lumière (lucite) et se caractérisent souvent par une éruption prurigineuse là où la peau a été exposée au soleil. Cette photosensibilité peut être héréditaire. Certaines maladies (le lupus érythémateux disséminé, certaines porphyries) peuvent aussi induire une réaction cutanée à la lumière solaire.

Urticaire solaire

L’urticaire solaire est une dermatose (grosses papules ou zébrures rouges prurigineuses), qui survient seulement quelques minutes après l’exposition. L’urticaire dure quelques minutes ou quelques heures. Cette affection peut être difficile à traiter, mais les médecins peuvent prescrire des antihistaminiques (H1), des médicaments antipaludiques, des corticoïdes, des écrans solaires ou une photothérapie à ultraviolets. Une personne peut être sujette à l’urticaire solaire pendant une longue période, parfois indéfiniment. Les personnes atteintes sur de grandes zones se plaignent souvent de céphalées, de faiblesse et de nausées.

Photosensibilisation chimique

Plus de 100 substances, ingérées ou appliquées par voie cutanée, provoquent des réactions cutanées induites par le soleil. Un nombre restreint de substances sont responsables de la majeure partie des réactions (voir Certaines substances sensibilisant la peau au soleil). Pour traiter les réactions de photosensibilité chimique, des corticoïdes sont appliqués sur la peau et la substance provoquant la réaction est évincée. Il existe deux types de photosensibilité chimique : la phototoxicité et la photoallergie.

Dans la phototoxicité, les personnes développent un érythème douloureux, une inflammation et parfois, une anomalie de pigmentation de couleur brune ou bleutée dans les zones cutanées exposées à la lumière solaire pendant une courte période. Ces symptômes ressemblent à ceux d’une brûlure solaire, mais la réaction diffère d’une brûlure solaire en ce qu’elle touche uniquement les personnes qui ont ingéré certains médicaments (comme des tétracyclines ou des diurétiques) ou des composés chimiques, ou qui les ont appliqués sur la peau (comme du parfum et du goudron de houille). Certaines plantes (notamment le citron vert, le céleri et le persil) contiennent des composés nommés furocoumarines, qui sensibilisent la peau des personnes aux effets du soleil. Cette réaction est appelée « phytophotodermatite ». Toutes les réactions phototoxiques apparaissent uniquement sur des zones cutanées exposées au soleil. Elles apparaissent généralement quelques heures après l’exposition au soleil.

Dans la photoallergie, une réaction allergique provoque des rougeurs, une desquamation et parfois des cloques et des boutons ressemblant à de l’urticaire. Ce type de réaction est généralement provoqué par des lotions après-rasage, des écrans solaires et des sulfamides. Les substances à l’origine de cette photoallergie déclenchent celle-ci uniquement après une exposition de la personne à la substance et au soleil (parce que la lumière solaire est ce qui rend la substance responsable de la photoallergie). Les réactions photoallergiques peuvent toucher des zones cutanées non exposées au soleil. Elles apparaissent généralement 24 à 72 h après l’exposition au soleil.

Éruption polymorphe à la lumière

Cette éruption est une réaction inhabituelle à la lumière du soleil (principalement à la lumière UVA) qui reste mal expliquée. C’est l’un des troubles les plus fréquents dus au soleil et il est plus fréquent chez la femme et les personnes des climats nordiques, qui ne s’exposent pas régulièrement au soleil. L’éruption apparaît sous forme de multiples papules rouges et de zones rouges, irrégulières, en relief (appelées « plaques ») et, plus rarement, de cloques sur une peau exposée au soleil. Ces plaques prurigineuses apparaissent généralement 30 minutes à quelques heures après l’exposition. Néanmoins, de nouvelles plaques peuvent apparaître plusieurs heures ou plusieurs jours plus tard. L’éruption disparait généralement en quelques jours à quelques semaines. Habituellement, les personnes atteintes de cette maladie et qui continuent à s’exposer au soleil deviennent progressivement moins sensibles à la lumière solaire (ce processus est appelé « durcissement »).

Diagnostic

Il n’y a pas de tests spécifiques des réactions de photosensibilité. Le médecin suspecte la présence de cette réaction en cas d’éruption localisée aux zones exposées au soleil. Un examen minutieux des antécédents de la personne, des symptômes cutanés, des maladies éventuelles, des médicaments par voie orale ou des substances appliquées sur la peau (médicaments ou cosmétiques), aide le médecin à retrouver la cause de la réaction de photosensibilisation. Le médecin peut aussi effectuer des recherches pour exclure certaines maladies, comme le lupus érythémateux disséminé, connu pour donner ce type de manifestations.

En cas d’érythème cutané sur une zone de la peau exposée au soleil et en l’absence d’un diagnostic clair, les médecins peuvent réaliser des patch tests cutanés et des tests consistant à reproduire la réaction allergique qui impliquent une exposition à la lumière ultraviolette (analyse de la photosensibilité) lorsque la personne n’utilise pas de médicaments responsables de réactions de photosensibilisation. Ces analyses peuvent permettre de déterminer le type de réaction de photosensibilisation en cause.

Prévention et traitement

Tout le monde doit éviter l’exposition solaire, mais les personnes qui sont sensibles à la lumière solaire, toutes causes confondues, doivent être particulièrement prudentes et porter des vêtements protecteurs, éviter la lumière du soleil autant que possible et utiliser des écrans solaires de manière régulière. Dans la mesure du possible, tout médicament ou produit chimique potentiellement responsable de la photosensibilisation doit être interrompu après avoir consulté un médecin.

Les personnes atteintes d’éruption polymorphe à la lumière ou de photosensibilité due à un lupus érythémateux disséminé doivent consulter un médecin et parfois bénéficier d’un traitement par corticoïdes appliqués par voie cutanée ou par hydroxychloroquine ou corticoïdes par voie orale. Parfois, les personnes peuvent être désensibilisés aux effets de la lumière du soleil en augmentant progressivement leur exposition à la lumière ultraviolette.

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