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Dermite de contact

Par Karen McKoy, MD, MPH, Assistant Clinical Professor, Dermatology;Senior Staff, Harvard Medical School;Lahey Clinic Dermatology

L’eczéma ou la dermite de contact est une inflammation cutanée provoquée par un contact direct avec une substance particulière. L’érythème est très prurigineux, limité à une zone spécifique, et a souvent des berges nettes.

Certaines substances provoquent une inflammation cutanée, selon l’un des deux mécanismes :

  • Irritation (dermite irritative de contact)

  • Réaction allergique (dermite allergique de contact)

Dermite irritative de contact

Ce type de dermite, qui représente 80 % de tous les cas de dermite de contact, survient lorsqu’une substance chimique provoque des lésions directes de la peau. La dermite irritative de contact est plus douloureuse que prurigineuse. Les substances irritantes les plus souvent en cause sont les acides, les agents alcalins (comme les détergents), les solvants (comme l’acétone utilisée pour retirer le vernis à ongles), les détergents et les plantes (comme le poinsettia et les piments). La peau peut aussi être irritée par des fluides corporels (comme l’urine et la salive).

Certaines de ces substances provoquent des troubles cutanés en quelques minutes, tandis que d’autres requièrent des expositions plus longues. Même des savons et des détergents très doux peuvent irriter la peau de certaines personnes du fait d’une exposition fréquente ou prolongée. La sensibilité cutanée à ces substances irritantes varie d’une personne à l’autre. L’âge de la personne (très jeune ou très âgée) et l’environnement (faible humidité ou température élevée) sont d’autres facteurs qui influencent l’apparition d’une dermite irritative de contact.

Dermite allergique de contact

Ce type de dermite est une réaction du système immunitaire aux substances en contact avec la peau. Lorsque la peau entre pour la première fois en contact avec la substance, la peau est sensibilisée à cette substance. Les personnes peuvent parfois être sensibilisées à une substance à laquelle elles n’ont été exposées qu’une seule fois alors que dans d’autres cas la sensibilisation se manifeste après des expositions répétées. Une fois les personnes sensibilisées, toute nouvelle exposition provoque une dermite prurigineuse en 4 à 24 heures. Cependant, certaines personnes, principalement les personnes âgées, ne développent pas de réaction avant 3 à 4 jours.

Des milliers de substances peuvent provoquer une dermite allergique de contact. Les substances les plus fréquemment impliquées ont plusieurs origines :

  • Plantes (comme le lierre vénéneux)

  • Caoutchouc (notamment le latex)

  • Antibiotiques

  • Parfums

  • Conservateurs

  • Certains métaux (comme le nickel et le cobalt)

Près de 10 % des femmes sont allergiques au nickel, un constituant fréquent des bijoux. Les personnes peuvent utiliser des substances (ou y être exposées) pendant des années sans trouble, puis peuvent développer brutalement une réaction allergique. Même les pommades, les crèmes et les lotions utilisées pour traiter les dermites peuvent déclencher cette réaction. Certaines personnes peuvent aussi développer une dermite de contact à l’une de nombreuses substances utilisées sur le lieu de travail (dermites professionnelles).

Parfois, une dermite de contact n’est observée qu’après que les personnes ont touché certaines substances et ont été exposées à la lumière du soleil (dermites de contact phototoxiques ou photoallergiques, voir Photosensibilité chimique). Ces substances comprennent :

  • Écrans solaires

  • Lotions après-rasage

  • Certains parfums

  • Certains antibiotiques topiques

  • Goudron de houille

  • Huiles

  • Plantes

Dans la dermite photoallergique, la réaction peut se propager à des zones de peau n’ayant pas été exposées au soleil.

Symptômes

Quels qu’en soient la cause ou le type, une dermite de contact entraîne un prurit et une éruption cutanée.

Une dermite allergique de contact entraîne généralement un prurit sévère.

La dermite irritative de contact est plus douloureuse que prurigineuse.

Dans les deux cas, l’éruption peut aller d’une rougeur légère et brève à un gonflement sévère et de grandes cloques. Plus fréquemment, l’érythème contient de petites cloques. L’érythème apparaît uniquement dans des zones en contact avec la substance. Cependant, il peut apparaître initialement au niveau des zones de peau fine et sensible et plus tardivement au niveau de zones de peau épaisse ou moins exposée à la substance, donnant l’impression que l’éruption s’est étendue.

L’éruption cutanée survient souvent de telle manière qu’elle suggère une exposition à une substance spécifique. Par exemple, le lierre vénéneux entraîne la formation de stries linéaires sur la peau. La dermite ne se propage pas à d’autres personnes ou régions de l’organisme par contact avec les lésions ou le liquide des cloques et ne s’étend pas aux zones non exposées à la substance.

Diagnostic

  • Évaluation par le médecin et antécédents médicaux

  • Test d’utilisation

  • Test épicutané

Il n’est pas toujours facile de déterminer la cause d’une dermite de contact. Le métier des personnes, leurs loisirs, leurs tâches ménagères, leurs voyages, leurs vêtements, l’utilisation de traitements locaux, leurs cosmétiques et les activités des membres de leur famille doivent être pris en compte. La plupart des personnes n’ont aucune idée de toutes les substances avec lesquelles leur peau est en contact. Le siège et l’apparence de l’éruption initiale sont des éléments importants, notamment lorsque l’éruption se développe au niveau de la zone de contact avec un vêtement ou un bijou ou seulement au niveau de zones exposées à la lumière solaire. Cependant, de nombreuses substances touchées par les mains sont transférées inconsciemment au visage, où la peau plus sensible peut réagir même si aucune réaction n’est observée au niveau des mains.

Le test d’utilisation, dans lequel une substance suspectée est appliquée à distance de la zone originale de la dermite de contact (en général, sur l’avant-bras), est utile si l’on suspecte des parfums, des shampooings, ou d’autres substances utilisées chez la personne.

Lorsque l’on suspecte une dermite de contact et que l’enquête n’en identifie pas la cause, on peut réaliser des tests épicutanés. Dans ces tests, de petits patches contenant chacun une substance connue pour être à l’origine d’une dermite de contact sont déposés sur la peau pendant 1 à 2 jours pour évaluer une éventuelle réaction cutanée. Même si ces tests cutanés sont utiles, ils sont complexes. Les personnes peuvent être sensibles à de nombreuses substances et la substance à laquelle ils réagissent à l’occasion de ce test peut ne pas être la cause de la dermite. Les médecins choisissent les substances à tester, en prenant en compte ce à quoi les personnes ont pu être exposées.

Pronostic

La dermite de contact peut mettre jusqu’à 3 semaines à se résoudre. Une fois que les personnes réagissent à une substance, cela dure généralement toute leur vie. Les personnes souffrant de dermite photoallergique de contact peuvent présenter des poussées après exposition au soleil (on parle alors de réaction persistante à la lumière).

Prévention

La dermite de contact peut être prévenue en évitant le contact avec la substance causant la dermite (agent causal). En cas de contact, il convient d’éliminer les traces de la substance par un lavage à l’eau et au savon. En cas de risque d’exposition prolongée, des gants et vêtements protecteurs sont indiqués. Des crèmes barrières, qui protègent la peau du contact avec certaines substances, comme le lierre vénéneux et les résines époxy peuvent être utilisées. La désensibilisation à ces substances par des injections ou des comprimés n’évite pas le développement d’une dermite de contact.

Traitement

  • Élimination de la substance à l’origine de la réaction

  • Mesures visant à soulager le prurit

  • Corticoïdes et, parfois, antihistaminiques

Le traitement de la dermite de contact reste inefficace tant qu’il existe une exposition à la substance à l’origine de la réaction. Une fois cette exposition écartée, l’érythème disparaît en général en une semaine. Les cloques peuvent continuer à suinter et à former des croûtes, mais elles s’assèchent rapidement. Pendant quelques jours ou semaines, il peut persister une desquamation, un prurit et un épaississement transitoire de la peau.

Le prurit et les cloques peuvent être soulagés avec certains médicaments appliqués par voie cutanée ou administrés par voie orale ( Prurit : Traitement du prurit). De plus, des tulles fins mouillés à l’eau froide ou imbibés d’acétate d’aluminium (solution de Burow) peuvent être appliqués durant une heure plusieurs fois par jour sur de petites surfaces d’eczéma pour en réduire les symptômes associés. Les zones plus étendues peuvent être traitées par des bains froids courts avec ou sans flocons d’avoine.

Un corticoïde est souvent appliqué sur la peau affectée. L’hydrocortisone vendue sans ordonnance peut être utile. Si tel n’est pas le cas, les médecins prescrivent une crème à base de corticoïdes. Si l’érythème est particulièrement grave, un corticoïde oral peut être prescrit. Si le prurit est sévère, l’hydroxyzine ou la diphénhydramine (deux antihistaminiques) par voie orale peuvent être administrés.

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