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Pilosité

Par Wendy S. Levinbook, MD, Hartford Dermatology Associates

Chez les hommes, la quantité de poils sur le corps varie énormément, mais rares sont les hommes qui consultent un médecin pour une pilosité excessive. Chez la femme, la quantité de poils considérée comme excessive varie en fonction de l’origine ethnique et de la culture. Généralement, la pilosité excessive est un simple problème esthétique et psychologique. Cependant, l’étiologie peut être un trouble hormonal grave, en particulier chez les femmes qui développent des caractéristiques masculines.

La pilosité peut être classée comme suit :

  • Hirsutisme

  • Hypertrichose

L’hirsutisme est une croissance excessive de poils épais ou foncés chez la femme, dans des zones plutôt typiques de la croissance des poils chez l’homme. Ces zones sont le visage (lèvre supérieure, menton ou « favoris »), le torse (autour des mamelons ou sur la poitrine, sur le bas-ventre ou dans le dos) et les jambes (l’intérieure de la cuisse). L’hirsutisme est généralement dû à des taux élevés d’hormones mâles (androgènes, comme la testostérone) ou à une sensibilité accrue aux taux normaux d’hormones mâles dans le corps. Parfois, d’autres caractéristiques masculines se développent. Cette pathologie est appelée « virilisation ». Par exemple, la voix devient plus grave, la taille des muscles augmente, on note une chute des cheveux, le volume du clitoris (le petit organe féminin correspondant au pénis) augmente et les menstruations deviennent irrégulières ou cessent complètement. Une acné peut également se développer.

L’hypertrichose est une augmentation de la quantité de poils n’importe où sur le corps, chez l’homme ou la femme. Les poils poussent partout sur le corps ou uniquement dans des zones spécifiques. Les poils peuvent être fins, clairs et ras, ou épais, foncés et longs. Ce trouble peut être congénital ou se développer après la naissance. L’hypertrichose qui se développe tardivement peut généralement être traitée.

Causes

La pousse des poils dépend de l’équilibre entre les hormones mâles et les hormones femelles. Les androgènes stimulent la croissance des poils foncés épais. Les hormones femelles (comme les œstrogènes) ralentissent la pousse des poils ou rendent les poils plus fins et plus clairs. La femme produit de petites quantités d’androgènes et l’homme de petites quantités d’hormones femelles.

Hirsutisme

Des pathologies qui font pencher la balance hormonale du côté des androgènes peuvent provoquer un hirsutisme. L’équilibre peut être rompu par une production excessive d’androgènes. Cependant, si l’hirsutisme est fréquent dans une famille (hirsutisme familial), les follicules pileux de la femme semblent plus sensibles aux taux normaux d’androgènes.

La cause la plus fréquente d’hirsutisme est

Il y a de nombreuses causes peu fréquentes d’hirsutisme ( Causes et caractéristiques de l’hirsutisme) :

  • Troubles des glandes pituitaires, ovariennes ou surrénales entraînant une surproduction d’androgènes

  • Tumeurs produisant des androgènes (dont certaines tumeurs des ovaires, des glandes surrénales, des poumons ou des voies digestives)

  • Utilisation de certains médicaments, comme les stéroïdes anabolisants, le danazol ou la pilule contraceptive (contraceptifs oraux) contenant une dose élevée de progestérone

  • Trait familial touchant le plus souvent les populations ayant des origines méditerranéennes, du Moyen-Orient ou du sud de l’Asie

Hypertrichose

L’hypertrichose est, le plus souvent, provoquée par :

  • Certaines complications du cancer (syndromes paranéoplasiques— Syndromes paranéoplasiques)

  • Un médicament, le plus souvent le minoxidil, la phénytoïne ou la cyclosporine

  • Une pathologie grave touchant tout le corps, comme le sida, les pathologies ou lésions cérébrales, la malnutrition (comme dans le cas de carences en glucides et de troubles alimentaires, comme l’anorexie mentale), la dermatomyosite et la porphyrie

  • Une lésion répétée et/ou une friction ou une inflammation de certaines régions cutanées (par exemple, une augmentation de la pilosité remarquée après le retrait d’un plâtre posé suite à une fracture d’un bras ou d’une jambe)

Dans de rares cas, l’hypertrichose est due à une mutation génétique. Dans ces cas, elle est généralement présente dès la naissance.

Évaluation

Le médecin doit déterminer si la pilosité excessive est due à une pathologie ou s’il s’agit d’un simple problème esthétique.

Signes avant-coureurs

Chez les femmes présentant une pilosité excessive, certains symptômes doivent alerter :

  • Développement de caractéristiques masculines (virilisation), comme une voix plus grave, une augmentation de la musculature, une alopécie, la diminution ou l’arrêt des règles et de l’acné

  • Apparition soudaine et croissance rapide de poils en excès (pendant des semaines voire des mois)

L’apparition soudaine d’une pilosité excessive peut suggérer un cancer.

Quand consulter un médecin

Si des signes avant-coureurs sont présents, les personnes doivent consulter rapidement un médecin (dans la semaine). Si une pilosité excessive apparaît progressivement sans signes avant-coureurs, les personnes doivent consulter un médecin, mais la visite n’a pas un caractère aussi urgent.

En général, les femmes qui ne présentent pas de signes avant-coureurs n’ont pas besoin de consulter un médecin en cas de pilosité excessive, si elles se sentent bien, si leurs règles sont régulières et si elles ne présentent aucune autre caractéristique masculine, et si des membres de leur famille ont également une pilosité excessive. Ces femmes ont une pilosité excessive d’origine familiale.

Que fait le médecin

Le médecin pose des questions sur les symptômes de la personne et ses antécédents médicaux. Le médecin réalise ensuite un examen clinique. Ce qu’il trouve au cours de l’examen des antécédents et de l’examen clinique suggère souvent une étiologie et les analyses qui doivent être effectuées ( Causes et caractéristiques de l’hirsutisme).

Les femmes doivent indiquer quand les poils ont commencé à se développer de manière excessive et où ils sont localisés, si elles ont leurs règles, et, le cas échéant, si celles-ci sont régulières. Le médecin demande également aux femmes si elles ont eu du mal à concevoir un enfant et si des membres de leur famille ont une pilosité excessive.

Le médecin demande aux personnes les médicaments qu’elles prennent, en particulier si elles prennent des stéroïdes anabolisants et d’autres médicaments connus pour augmenter la pilosité.

Pendant l’examen clinique, le médecin note le schéma de la croissance pileuse et cherche d’autres caractéristiques masculines ainsi que d’autres signes indiquant une étiologie. Par exemple, une grosseur palpée lors de l’examen pelvien suggère une tumeur de l’ovaire.

Causes et caractéristiques de l’hirsutisme

Causes

Caractéristiques fréquentes*

Examens

Maladies des glandes surrénales

Développement de caractéristiques masculines (virilisation) provoqué par une hyperplasie (hypertrophie des glandes surrénales produisant des quantités anormalement élevées d’androgènes)

La présence de caractéristiques masculines, comme une voix plus grave, une alopécie, une hypertrophie du clitoris, une augmentation de la musculature, des règles irrégulières ou une absence de règles et de l’acné

Lorsqu’une hyperplasie surrénale est présente à la naissance, organes génitaux externes qui ne pas nettement mâles ou femelles (ambigus)

Analyses de sang et parfois analyses d’urine pour mesurer les taux d’hormone

Un test de suppression à la dexaméthasone (dexaméthasone, par voie orale, suivie, après plusieurs heures, d’une analyse de sang pour mesurer les taux d’hormone)

Tumeurs surrénales (généralement cancéreuses)

Développement de caractéristiques masculines ou d’un syndrome de Cushing, qui peut survenir de façon brutale

Chez les filles prépubères, une croissance anormalement rapide ou une fin de croissance précoce, résultant en une petite taille adulte

IRM ou TDM

Syndrome de Cushing

Excès de graisse sur le torse, un coussinet adipeux entre les épaules (cou de bison), des bras et des jambes minces, des stries violacées sur le ventre et un visage rond et large (faciès lunaire)

Analyses d’urine pour mesurer le taux de cortisol (qui peut être élevé dans le syndrome de Cushing)

Parfois, un test de suppression à la dexaméthasone

Parfois, des analyses de sang pour mesurer le taux de cortisol

Aucune pathologie présente

Hirsutisme familial

Hirsutisme chez les membres d’une famille

Pas d’autres symptômes (cycles menstruels normaux et aucune autre caractéristique masculine)

Examen clinique

Analyse de sang pour mesurer les taux d’hormone (qui sont normaux)

Troubles hormonaux

Syndrome des ovaires polykystiques

Hirsutisme commençant à la puberté

Développement de caractéristiques masculines, obésité, infertilité, règles irrégulières, acné, diminution de la sensibilité à l’insuline et peau plus foncée et plus épaisse sous les aisselles, sur la nuque et dans les plis cutanés (acanthosis nigricans)

Examen clinique

Analyses de sang pour mesurer les taux d’hormones, comme la testostérone, l’hormone lutéinisante et l’hormone folliculostimulante

Échographie, généralement

Tumeurs

Parfois, un ou plusieurs des symptômes suivants, qui apparaissent soudainement :

  • Douleurs pelviennes

  • Gonflement ou ballonnement abdominal

  • Perte de poids

  • Développement d’autres caractéristiques masculines

Échographie

Parfois TDM ou IRM

Maladies de l’hypophyse

Un adénome pituitaire (tumeur non cancéreuse) sécrétant de la prolactine

Écoulement de lait chez la femme en dehors de l’allaitement (galactorrhée)

Absence de règles

Parfois, troubles de la vision

Analyses de sang pour mesurer le taux de prolactine

IRM du cerveau

Une maladie de l’hypophyse à l’origine d’un syndrome de Cushing (comme une tumeur pituitaire)

Voir « syndrome de Cushing », ci-dessus

Des analyses de sang et parfois d’urine pour mesurer le taux de cortisol (qui peut être élevé en cas de syndrome de Cushing)

Test de suppression de la dexaméthasone

IRM du cerveau

Médicaments

Médicaments androgéniques :

  • Stéroïdes anabolisants, notamment ceux qui sont pris pour améliorer les performances athlétiques, comme la testostérone et le danazol

  • Les pilules contraceptives contenant une dose élevée de progestérone

Développement de caractéristiques masculines

Utilisation de stéroïdes anabolisants (parfois dissimulée par la personne)

Un examen médical

*Les caractéristiques sont les symptômes et les résultats de l’examen clinique. Les caractéristiques mentionnées sont typiques, mais ne sont pas toujours présentes.

TDM = tomodensitométrie ; IRM = imagerie par résonance magnétique

Tests

Des analyses de sang sont effectuées pour mesurer les taux de différentes hormones et identifier la cause, sauf si le médecin confirme que la cause est l’utilisation d’un médicament.

Une échographie et/ou une tomodensitométrie (TDM) du bassin sont généralement effectuées pour écarter un diagnostic de cancer, en particulier si une grosseur est palpée dans le bassin ou si les taux d’androgènes sont élevés.

En cas de suspicion d’un syndrome de Cushing ou de détection d’une tumeur surrénale, des analyses d’urine sont également effectuées.

Traitement

La pathologie sous-jacente est traitée ou corrigée. Par exemple, les traitements pouvant provoquer un hirsutisme sont arrêtés ou modifiés.

Le traitement de la pilosité excessive est inutile, sauf si les femmes souhaitent réduire la pilosité ou la supprimer pour des raisons esthétiques. Si la pilosité excessive n’est pas associée à une augmentation des taux d’androgènes, des méthodes physiques sont utilisées pour supprimer les poils. Si une augmentation des taux d’androgènes est la cause, un traitement hormonal est nécessaire en plus des méthodes physiques.

Méthodes physiques

Plusieurs méthodes sont disponibles.

La dépilation permet de retirer la partie du poil située au-dessus de la surface cutanée. Les méthodes incluent le rasage ou les crèmes dépilatoires en vente libre, qui peuvent contenir du sulfate de baryum et/ou du thioglycolate de calcium.

L’épilation implique le retrait de poils intacts, avec leur racine. Les méthodes permettant de retirer les poils temporairement incluent la pince à épiler, l’arrachage, l’épilation à la cire et les épilateurs utilisés à domicile. Certaines méthodes ont des effets plus durables, parfois permanents, mais les traitements doivent souvent être répétés. Ces méthodes sont l’électrolyse, la thermolyse et les traitements au laser (voir Utilisation des lasers dans les traitements cutanés).

Traitement hormonal

En général, les hormones utilisées pour traiter l’hirsutisme doivent être administrées pendant des périodes prolongées, car la plupart des pathologies qui provoquent des taux d’hormones masculines sont incurables. Ces hormones incluent les pilules contraceptives et les médicaments qui bloquent les effets des hormones masculines, comme le finastéride, le flutamide ou la spironolactone. Les femmes enceintes ne doivent pas prendre de médicament contenant des hormones masculines : un fœtus mâle risquerait de développement des caractéristiques féminines.

La metformine, un médicament utilisé pour traiter le diabète, peut réduire les taux de testostérone, mais elle est moins efficace que d’autres médicaments. Les antagonistes de l’hormone de libération des gonadotrophines (comme le leuprolide) peuvent être utilisés si les ovaires produisent des taux extrêmement élevés d’androgènes, mais l’utilisation de ces médicaments nécessite une étroite surveillance par un gynécologue ou un endocrinologue. Les corticoïdes peuvent être utilisés pour réduire les taux d’androgènes produits par les tumeurs des glandes surrénales.

Autres méthodes

La décoloration est une alternative à l’épilation. Elle est peu onéreuse et fonctionne bien chez les femmes dont la pilosité excessive n’est pas très développée. La décoloration éclaircit la couleur des poils, ce qui les rend moins visibles. Différents types de produits décolorants sont disponibles. La plupart d’entre eux contiennent du peroxyde d’hydrogène.

Une crème à base d’éflornithine appliquée deux fois par jour ralentit la croissance des poils et, utilisée à long terme, peut augmenter le délai entre les traitements épilatoires.

Points-clés

  • L’excès de pilosité peut être héréditaire et ce qui est considéré comme excessif peut varier en fonction de l’origine ethnique et de la culture.

  • L’hirsutisme, qui apparaît uniquement chez la femme, provoque le développement d’une pilosité excessive selon un schéma masculin et diffère de l’hypertrichose, qui est une pilosité excessive localisée n’importe où sur le corps, et qui concerne indifféremment l’homme et la femme.

  • Le syndrome de l’ovaire polykystique est la cause d’hirsutisme la plus fréquente.

  • Si les femmes développent également des caractéristiques masculines (comme une voix plus grave, une musculature plus développée, une alopécie, des règles irrégulières ou une absence de règles), elles présentent peut-être un trouble nécessitant une évaluation rapide par un médecin.

  • Si la pilosité excessive apparaît de façon brutale et augmente rapidement, la cause peut être cancéreuse.

  • Le traitement peut inclure l’épilation et/ou le traitement hormonal.

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