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Folate

(Acide folique)

Par Larry E. Johnson, MD, PhD, University of Arkansas for Medical Sciences;Central Arkansas Veterans Healthcare System

Le folate (acide folique) et la vitamine B12 sont nécessaires à la production des globules rouges et à la synthèse de l’ADN (acide désoxyribonucléique), qui est le matériel génétique des cellules. Le folate est également nécessaire au développement normal du système nerveux d’un fœtus. Un faible apport en folate peut augmenter le risque de fractures osseuses chez les personnes âgées.

Aux États-Unis et au Canada, le folate est ajouté à des aliments à base de céréales pour les enrichir. Le folate présent dans les suppléments ou dans les aliments enrichis est plus facilement absorbé par l’organisme que le folate trouvé naturellement dans les aliments.

Carence en folate

  • Une consommation insuffisante de légumes crus à feuilles et d’agrumes peut entraîner une carence en folate.

  • Il peut s’ensuivre une anémie, causant une série de symptômes dont fatigue, pâleur, irritabilité, essoufflement et étourdissements.

  • Une carence grave peut aboutir à une langue rouge et sensible, une diminution du goût, une dépression, une confusion et une démence.

  • Si une femme enceinte a une carence en folate, son nouveau-né risque d’avoir une malformation congénitale de la moelle épinière ou du cerveau.

  • Le diagnostic est basé sur les analyses de sang.

  • Les suppléments de folate administrés par voie orale permettent généralement de remédier à la carence.

L’organisme ne stocke que peu de folates, par conséquent un régime pauvre en folates provoque une carence en quelques mois. Celle-ci est fréquente car un grand nombre de personnes ne consomment pas assez de légumes crus à feuilles ou d’agrumes. De plus, une cuisson prolongée détruit la majeure partie des folates dans les aliments.

Les causes fréquentes de carence comprennent

  • Dénutrition

  • Alcoolisme

Les personnes qui boivent de grandes quantités d’alcool ne consomment pas suffisamment de folates parce qu’elles substituent souvent l’alcool à la nourriture. De telles personnes sont souvent globalement dénutries. L’alcool consommé en grande quantité perturbe aussi l’absorption et le métabolisme des folates.

Une carence en folates peut aussi résulter des facteurs suivants

  • Troubles avec malabsorption

  • Un besoin accru de folates

  • Certains médicaments

Des troubles avec malabsorption (tels que la maladie cœliaque) qui perturbent l’absorption des folates.

Les femmes enceintes ou qui allaitent et les dialysés risquent de développer cette carence car leurs besoins en folates sont accrus.

De nombreux anticonvulsivants (tels que la phénytoïne et le phénobarbital) et des médicaments utilisés pour traiter la rectocolite hémorragique (tels que la sulfasalazine) diminuent l’absorption de cette vitamine. Le méthotrexate (utilisé pour traiter le cancer et la polyarthrite rhumatoïde), le triamtérène (utilisé pour traiter l’hypertension artérielle), la metformine (utilisée pour traiter le diabète) et l’association triméthoprime-sulfaméthoxazole (des antibiotiques) interfèrent avec le métabolisme des folates.

Une carence en folate peut causer une anémie similaire à celle occasionnée par une carence en vitamine B12 ( Carence en vitamine B 12 et Home.heading on page Anémie par carence vitaminique).

Symptômes

L’anémie peut se développer graduellement et s’avérer plus grave que les symptômes ne le suggèrent. L’asthénie peut être le premier symptôme.

Outre les symptômes généraux de l’anémie (comme la pâleur, l’irritabilité, l’essoufflement et les vertiges), le déficit en folate, s’il est sévère, peut induire une langue rouge et douloureuse, une diminution du goût, une perte de poids et une dépression.

Si une femme enceinte a une carence en folate, son nouveau-né peut être atteint d’une malformation congénitale de la moelle épinière ou du cerveau (anomalie du tube neural).

Le saviez-vous ?

  • La cuisson peut détruire une bonne partie des folates dans les aliments.

  • Si une femme enceinte a une carence en folate, son nouveau-né risque d’avoir une malformation congénitale de la moelle épinière ou du cerveau.

Diagnostic

  • Analyses de sang

Si un examen sanguin détecte des globules rouges de grande taille chez des personnes anémiques ou dénutries, les médecins mesurent le niveau de folate dans le sang. Un niveau bas révèle une carence. Les médecins mesurent aussi la concentration de la vitamine B12pour exclure une carence en vitamine B12, parce que cette carence peut aussi entraîner une anémie et une hypertrophie des globules rouges.

Prévention et traitement

  • Supplémentation en folate

En guise de mesure préventive, les personnes prenant des médicaments qui perturbent l’absorption ou le métabolisme des folates doivent recevoir une supplémentation quotidienne en folate.

Les femmes enceintes ou celles qui pourraient le devenir ont intérêt à prendre des suppléments de folate pour réduire le risque d’avoir un nouveau-né présentant une malformation congénitale, principalement des défauts du tube neural. On prescrit souvent des doses de folate plus élevées aux femmes qui ont déjà eu un bébé atteint d’un défaut du tube neural.

Les suppléments de folate ne protègent pas contre une maladie des artères coronaires ou un AVC. Il n’y a aucune preuve que les suppléments de folate réduisent ou augmentent le risque de différents cancers. Les suppléments de folate ne semblent pas améliorer la fonction cognitive chez les personnes âgées.

Des doses orales quotidiennes d’un supplément de folate permettent de traiter efficacement cette carence.

Excès de folate

Le folate n’est généralement pas toxique.

Si des personnes ayant une carence en vitamine B12 prennent des doses de folate très élevées, cela peut retarder l’identification des lésions nerveuses causées par la carence en vitamine B12. Le diagnostic étant ainsi retardé, il peut en résulter des lésions nerveuses plus graves et plus difficiles à traiter.

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