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Vitamine D

Par Larry E. Johnson, MD, PhD, Associate Professor of Geriatrics and Family and Preventive Medicine;Medical Director, University of Arkansas for Medical Sciences;Central Arkansas Veterans Healthcare System

Deux formes de vitamine D sont importantes pour la nutrition :

  • Vitamine D2 (ergocalciférol) : Cette forme est synthétisée à partir de précurseurs trouvés dans les plantes et la levure. C’est aussi la forme utilisée dans les suppléments à hautes doses.

  • Vitamine D3 (cholécalciférol) : C’est la forme la plus active de vitamine D. Elle se forme dans la peau lorsque celle-ci est exposée à la lumière directe du soleil. La source alimentaire la plus commune est constituée des aliments enrichis en vitamines, principalement les céréales et les produits laitiers. La vitamine D3 est aussi présente dans les huiles de foie de poisson et dans les poissons gras.

Le lait maternel ne contient que de petites quantités de vitamine D.

La vitamine D est stockée principalement dans le foie. Les vitamines D2 et D3 ne sont pas actives dans l’organisme. L’une et l’autre forme doivent être métabolisées par le foie et les reins, pour les transformer en une forme appelée vitamine D active ou calcitriol. Cette forme active favorise l’absorption du calcium et du phosphore par l’intestin. Le calcium et le phosphore, qui sont des minéraux, sont incorporés aux os pour les rendre robustes et denses (un processus appelé minéralisation). Par conséquent, le calcitriol est nécessaire à la formation, à la croissance et à la réparation des os.

La vitamine D renforce aussi la fonction immunitaire et améliore la force musculaire.

Les besoins en vitamine D augmentent au cours du vieillissement.

La vitamine D est une vitamine liposoluble. Elle se dissout dans les lipides et doit être consommée avec des matières grasses pour être absorbée.

Carence en vitamine D

  • La cause la plus fréquente est l’absence d’exposition à la lumière du soleil, généralement lorsque l’alimentation est carencée en vitamine D, mais certains troubles peuvent aussi causer cette carence.

  • L’insuffisance en vitamine D entraîne une faiblesse musculaire et osseuse.

  • Les nourrissons deviennent rachitiques : Leur crâne est mou, la croissance osseuse est anormale et ils sont lents à s’asseoir et se déplacer.

  • Des analyses sanguines et parfois des radiographies sont effectuées pour confirmer le diagnostic.

  • Dès la naissance, les bébés nourris au sein devraient recevoir des suppléments de vitamine D parce que le lait maternel contient peu de vitamine D.

  • Les suppléments de vitamine D administrés par voie orale ou par injection permettent généralement d’obtenir une guérison complète.

La carence en vitamine D est répandue. Elle se rencontre le plus souvent quand la peau est insuffisamment exposée au soleil. Il est rare que les aliments naturels (non enrichis) apportent suffisamment de vitamine D pour prévenir une carence. Les aliments enrichis en vitamine D et les suppléments de vitamine D peuvent aider à prévenir la carence quand l’exposition au soleil est insuffisante.

Lorsqu’il est carencé en vitamine D, l’organisme absorbe moins de calcium et de phosphate. Le calcium et le phosphate n’étant pas disponibles en quantités suffisantes pour maintenir la masse osseuse, une carence en vitamine D peut entraîner un trouble osseux appelé rachitisme chez l’enfant ou ostéomalacie chez l’adulte. Dans l’ostéomalacie, l’organisme n’incorpore pas suffisamment de calcium et d’autres minéraux dans les os, ce qui provoque une fragilité osseuse. Chez les femmes enceintes, une carence en vitamine D entraîne une carence dans le fœtus, et le nouveau-né est exposé à un risque élevé de rachitisme. Il arrive que la carence soit assez sévère pour causer une ostéomalacie chez les femmes. Une carence en vitamine D aggrave l’ostéoporose.

Une carence en vitamine D entraîne un faible taux de calcium dans le sang. Dans un effort pour augmenter le faible taux de calcium sanguin, l’organisme peut produire plus d’hormone parathyroïdienne. Cependant, à mesure que la concentration d’hormone parathyroïdienne devient élevée (une pathologie appelée hyperparathyroïdie), l’hormone extrait le calcium des os pour augmenter sa concentration dans le sang. Par conséquent, les os sont fragilisés.

Le saviez-vous ?

  • Un défaut d’exposition au soleil peut entraîner une carence en vitamine D.

  • De nombreuses personnes âgées ont besoin de prendre des suppléments de vitamine D.

Causes

Exposition inadéquate au soleil

Les causes les plus fréquentes de carence en vitamine D sont les suivantes

  • Exposition inadéquate au soleil

Ainsi, la carence en vitamine D touche principalement les personnes qui ne passent pas beaucoup de temps à l’extérieur : les personnes âgées et celles qui vivent dans un établissement tel qu’un centre de soins. Cette carence peut aussi survenir en hiver, aux latitudes nordiques dans l’hémisphère Nord et méridionales dans l’hémisphère Sud, ou chez les personnes qui couvrent leur corps, comme les femmes musulmanes.

Dans la mesure où le lait maternel ne contient pas de vitamine D en grande quantité, les nouveau-nés nourris au sein et peu exposés à la lumière solaire présentent un risque de carence et peuvent développer un rachitisme.

Certains spécialistes recommandent que les bras et les jambes, ou le visage, les bras et les mains soient directement exposés au soleil pendant 5 à 15 minutes au moins 3 fois par semaine. Certaines personnes, notamment celles qui ont une peau foncée ou qui sont âgées, peuvent avoir besoin de plus de soleil. Cependant, de nombreux dermatologues ne recommandent pas aux patients d’augmenter leur exposition au soleil, en raison d’un risque de cancer accru.

La carence en vitamine D survient généralement chez les personnes qui ne sont pas exposées au soleil et qui ne consomment pas suffisamment de vitamine D dans leur alimentation.

Autres causes

Lorsque la peau est suffisamment exposée au soleil, l’organisme forme généralement assez de vitamine D. Cependant, certaines circonstances augmentent le risque de carence en vitamine D même si les personnes sont exposées au soleil.

  • Chez certains groupes de personnes, la peau forme moins de vitamine D en réponse à la lumière du soleil. Cela comprend les personnes dont la peau est de couleur foncée (en particulier noire), les personnes âgées et celles qui utilisent un écran solaire.

  • L’organisme peut être incapable d’absorber suffisamment de vitamine D des aliments. Les personnes qui sont atteintes de troubles de malabsorption sont incapables d’absorber normalement les graisses. Elles ne peuvent pas absorber la vitamine D parce que c’est une vitamine liposoluble, qui est normalement absorbée avec les graisses dans l’intestin grêle. À mesure que les personnes vieillissent, l’absorption intestinale de la vitamine D peut se trouver réduite.

  • L’organisme peut être incapable de transformer la vitamine D en une forme active. Certains troubles rénaux et hépatiques et plusieurs maladies héréditaires rares (tels que le rachitisme hypophosphatémique) perturbent cette transformation, ainsi que certains médicaments, dont certains anticonvulsivants et la rifampicine.

Symptômes

La carence en vitamine D peut causer des douleurs musculaires, de l’asthénie et des douleurs osseuses chez les personnes de n’importe quel âge.

Les crampes musculaires (tétanie) peuvent être les premiers symptômes de rachitisme chez les nourrissons. Ces crampes peuvent aussi survenir chez les adultes. Elles sont causées par un faible taux de calcium sanguin chez les personnes sévèrement carencées en vitamine D. Si une femme enceinte est atteinte d’une carence en vitamine D, son nouveau-né peut avoir des spasmes. Les spasmes peuvent toucher le visage, les mains et les pieds. Si les spasmes sont sévères, ils peuvent provoquer des convulsions.

Chez les nourrissons rachitiques, le crâne entier peut être mou.

Ils peuvent avoir des difficultés à s’asseoir et à marcher à quatre pattes et les espaces entre les os crâniens (fontanelles) se ferment plus lentement.

Chez les enfants de 1 à 4 ans, la croissance osseuse peut être altérée, provoquant une courbure anormale du rachis et un varus ou un valgus des genoux. Ces enfants peuvent mettre du temps à marcher.

La marche des enfants plus âgés et des adolescents est douloureuse. Les os du bassin peuvent s’aplatir, ce qui diminue le canal pelvien chez les adolescentes.

Chez l’adulte, les os deviennent plus fragiles, en particulier ceux de la colonne vertébrale, du bassin et des jambes. Les régions atteintes sont douloureuses au toucher et des fractures peuvent se produire.

Chez les personnes âgées, les fractures osseuses, particulièrement les fractures de la hanche, peuvent résulter d’une légère commotion ou d’une chute mineure.

Diagnostic

  • Analyses de sang

  • Parfois, radiographies

Les médecins suspectent une carence en vitamine D chez les personnes suivantes :

  • Les personnes qui signalent une alimentation inadéquate ou une exposition inadéquate au soleil

  • Les personnes âgées, notamment celles dont la densité osseuse a diminué (par exemple, celles qui sont atteintes d’ostéoporose) ou qui ont des fractures osseuses

Les analyses sanguines mesurant la vitamine D peuvent confirmer cette carence.

Il est aussi possible d’effectuer une radiographie. Les changements caractéristiques des os peuvent être vus à la radiographie avant que les symptômes ne soient remarqués.

Le diagnostic de rachitisme ou d’ostéomalacie repose sur l’histoire clinique, l’aspect osseux sur les radiographies et la baisse du taux sanguin de vitamine D.

Prévention

Beaucoup de personnes doivent prendre des suppléments de vitamine D. Il peut être difficile d’avoir une exposition suffisante au soleil, notamment parce qu’il faut aussi protéger la peau des dégâts occasionnés par le soleil. Les aliments naturels contiennent rarement assez de vitamine D pour compenser l’absence de soleil.

Les suppléments de vitamine D sont particulièrement importants pour les personnes à risque (comme les personnes âgées, confinées chez elles ou vivant dans des établissements de long séjour). Pour prévenir une carence, les personnes âgées doivent généralement prendre 800 UI de vitamine D sous forme de suppléments quotidiens.

Le lait liquide disponible dans le commerce (mais pas le fromage ou le yogourt) est enrichi en vitamine D aux États-Unis et au Canada. Beaucoup d’autres pays n’ajoutent pas de vitamine D pour enrichir le lait. Les céréales du petit déjeuner peuvent aussi être enrichies.

Chez les enfants allaités, il est particulièrement important de commencer les suppléments de vitamine D dès la naissance, parce que le lait maternel contient peu de vitamine D. On donne des suppléments aux nourrissons jusqu’à l’âge de 6 mois, quand leur alimentation devient plus variée. Pour les nourrissons alimentés par des formules, les formules vendues dans le commerce contiennent suffisamment de vitamine D.

Traitement

  • Supplémentation en vitamine D

  • Parfois supplémentation en calcium et en phosphate

Le traitement de la carence en vitamine D consiste à prendre des doses élevées de vitamine D, en général quotidiennement par voie orale, pendant un à deux mois, ou plus longtemps.

En cas de spasmes musculaires ou si l’on suspecte une carence en calcium, on donne aussi des suppléments de calcium. S’il y a une carence en phosphate, on donne des suppléments de phosphate. D’habitude, ce traitement conduit à une guérison complète.

Les personnes qui souffrent de troubles chroniques hépatiques ou rénaux ont besoin de préparations spécifiques en vitamine D.

Excès de vitamine D

(Toxicité de la vitamine D)
  • La toxicité de la vitamine D entraîne des taux élevés de calcium dans le sang.

  • Les personnes atteintes d’une toxicité de la vitamine D peuvent perdre l’appétit, se sentir nauséeuses, vomir, ressentir une soif excessive, le besoin d’uriner fréquemment, et ressentir une faiblesse et une nervosité.

  • Les médecins diagnostiquent la toxicité en mesurant les taux de calcium et de vitamine D dans le sang.

  • Le traitement consiste à arrêter de prendre des suppléments de vitamine D et à administrer à la personne des liquides et parfois des médicaments.

Une prise quotidienne de doses très élevées de vitamine D, par exemple 60 à 100 fois plus que l’apport journalier recommandé (AJR), pendant plusieurs mois peut provoquer une toxicité et un taux élevé de calcium dans le sang (hypercalcémie). Les taux de calcium deviennent élevés parce que lorsque les taux de vitamine D sont élevés, les situations suivantes se produisent :

  • L’os est plus dégradé qu’il n’est reformé. (Normalement, les os sont continuellement dégradés et reformés, lors d’un processus appelé remodelage, afin de s’adapter aux demandes évolutives qui leur sont appliquées). En conséquence, le calcium est libéré à partir des os dans la circulation sanguine.

  • Une quantité de calcium plus importante est absorbée à partir des aliments dans l’intestin.

Les personnes atteintes d’une toxicité de la vitamine D peuvent présenter des symptômes dus au taux élevé de calcium dans le sang.

Symptômes

Les premiers symptômes de la toxicité de la vitamine D sont une perte de l’appétit, des nausées et des vomissements, suivis d’une soif excessive, une miction accrue, une sensation de faiblesse et de nervosité, de démangeaisons et d’une hypertension artérielle.

L’hypercalcémie favorise les dépôts de calcium dans tout l’organisme, principalement au niveau des reins, des vaisseaux sanguins, des poumons et du cœur. Les reins peuvent subir des lésions et une altération fonctionnelle irréversibles, conduisant à l’insuffisance rénale.

Diagnostic

  • Analyses de sang

Le diagnostic d’excès de vitamine D est posé en cas de découverte d’une hypercalcémie chez des personnes qui prennent de la vitamine D en grande quantité. Le diagnostic est confirmé en mesurant le taux de vitamine D dans le sang.

Traitement

  • Arrêter de prendre des suppléments de vitamine D

  • Administration de fluides par voie intraveineuse

  • Médicaments

Le traitement de la toxicité de la vitamine D consiste à arrêter les suppléments de vitamine D pendant un certain temps, afin de compenser les effets d’un taux de calcium élevé dans le sang. Les liquides sont administrés par voie intraveineuse selon les besoins. Dans de rares cas, une alimentation pauvre en calcium est recommandée.

Des médicaments (comme des corticoïdes ou des biphosphonates) sont administrés pour inhiber la libération du calcium par les os.

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