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Effets du vieillissement sur l’appareil digestif

Par Atenodoro R. Ruiz, Jr., MD, Consultant, Section of Gastroenterology, and Head, Colon Cancer Screening Task Force, The Medical City, Pasig City, Metro-Manila, Philippines

Étant donné que l’appareil digestif dispose de grandes réserves, le vieillissement n’a que peu d’effets sur ses fonctions, par comparaison à ce qui se produit avec d’autres organes. Malgré cela, le vieillissement représente un facteur important dans plusieurs maladies de l’appareil digestif. Les personnes âgées sont notamment davantage prédisposées au développement d’une diverticulose ( Diverticulose) ou de troubles digestifs, comme une constipation ( Gros intestin et rectum), comme effet secondaire de certains médicaments.

Œsophage

Avec l’âge, la force des contractions œsophagiennes et la tension du sphincter œsophagien supérieur diminuent (un phénomène appelé presbyœsophage, Présentation de l’œsophage), mais le transit des aliments n’est pas perturbé par ces changements ( Projection sur le vieillissement). Cependant, de nombreuses personnes âgées sont susceptibles d’être touchées par des maladies qui perturbent la contraction œsophagienne.

Estomac

Avec l’âge, la capacité de la muqueuse de l’estomac à résister aux lésions diminue, ce qui, à son tour, peut augmenter le risque d’ulcère gastroduodénal ( Ulcère gastroduodénal), particulièrement chez les personnes qui prennent de l’aspirine ou d’autres anti-inflammatoires non stéroïdiens (AINS). Toujours avec l’âge, l’estomac ne peut plus accueillir autant d’aliments (par diminution de l’élasticité), et la vitesse à laquelle il se vide dans l’intestin grêle diminue. Cependant, ces changements n’entraînent généralement aucun symptôme visible. Le vieillissement n’a que peu d’effets sur la sécrétion des sucs gastriques, comme l’acide et la pepsine, mais les troubles qui peuvent réduire la sécrétion d’acide, comme la gastrite atrophique ( Causes de la gastrite), deviennent plus fréquents.

Intestin grêle

Le vieillissement n’a que peu d’effets sur la structure de l’intestin grêle ; le transit du contenu à travers l’intestin grêle et la résorption de la plupart des nutriments ne sont guère affectés. Cependant, les taux de lactase diminuent, entraînant une intolérance aux produits laitiers chez de nombreuses personnes âgées (intolérance au lactose, Intolérance au lactose). Le développement excessif de certaines bactéries (syndrome de prolifération bactérienne, Syndrome de prolifération bactérienne) devient plus fréquent avec l’âge et peut induire des douleurs, des ballonnements et une perte de poids. La prolifération bactérienne peut également provoquer une baisse de l’absorption de certains nutriments, comme la vitamine B12, le fer et le calcium.

Pancréas, foie et vésicule biliaire

Avec l’âge, le pancréas réduit de taille et une partie du tissu est remplacée par du tissu cicatriciel (fibrose). Cependant, ces changements ne diminuent pas l’aptitude du pancréas à produire des enzymes digestives et du bicarbonate de sodium. Au cours du vieillissement du foie et de la vésicule biliaire, différentes modifications structurelles et microscopiques se produisent ( Effets du vieillissement sur le foie).

Gros intestin et rectum

Le gros intestin ne subit guère de changements avec l’âge. Le rectum augmente légèrement en volume. La constipation devient plus fréquente ( Constipation), et est causée par de nombreux facteurs :

  • Un léger ralentissement des mouvements du contenu dans le gros intestin

  • Une diminution modérée des contractions du rectum lorsqu’il est rempli par les selles

  • Une utilisation plus fréquente de médicaments susceptibles d’entraîner une constipation

  • Souvent, moins d’exercice ou d’activité physique