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Moelle épinière

Par Steven A. Goldman, MD, PhD, Distinguished Professor of Neuroscience and Neurology;Professor of Neuroscience and Neurology, University of Rochester Medical Center;University of Copenhagen Faculty of Medicine

La moelle épinière est une longue et fragile structure tubulaire qui commence à l’extrémité inférieure du tronc cérébral et se termine en bas du rachis (colonne vertébrale). La moelle épinière est formée de fibres nerveuses qui transportent les messages entrant et sortant qui circulent entre le cerveau et le reste de l’organisme. Elle est également le centre des réflexes, comme le réflexe rotulien ( Arc réflexe : Sans effort).

Comme le cerveau, la moelle épinière est recouverte par trois membranes (méninges). La moelle et les méninges se trouvent dans le canal vertébral, au centre de la colonne vertébrale. Chez la plupart des adultes, la colonne est formée de 26 vertèbres qui constituent les os du dos. La moelle est protégée par les vertèbres comme le cerveau l’est par le crâne. Les vertèbres sont séparées par des disques de cartilage, qui font office de coussinets amortisseurs des chocs provoqués par les mouvements, tels que la marche et les sauts.

Structure du rachis

Le rachis (colonne vertébrale) est constitué d’un empilement d’os appelés vertèbres. Les vertèbres protègent la moelle épinière, une longue et fragile structure située à l’intérieur du canal rachidien qui se trouve au centre de la colonne vertébrale. Entre les vertèbres sont présents des disques de cartilage qui amortissent les chocs sur le rachis et apportent de la souplesse.

Comme le cerveau, la moelle épinière est recouverte par trois membranes (méninges).

Nerfs spinaux : De la moelle épinière partent, en passant par les espaces intervertébraux, 31 paires de nerfs spinaux. Chaque nerf est composé de deux branches courtes (les racines nerveuses) :

  • Une à l’avant (racine motrice ou antérieure) de la moelle épinière

  • Une à l’arrière (racine sensitive ou postérieure) de la moelle épinière

Les racines motrices conduisent les signaux produits par le cerveau et la moelle épinière vers d’autres parties de l’organisme, en particulier vers les muscles squelettiques.

Les racines sensitives transmettent au cerveau les informations provenant d’autres parties de l’organisme.

Queue de cheval : La moelle épinière se termine en bas au niveau du troisième quart du canal vertébral, mais un faisceau de nerfs continue au-delà de la moelle. Ce faisceau est appelé queue de cheval car il est semblable à la queue d’un cheval. La queue de cheval transporte les influx nerveux vers et depuis les jambes.

Comme le cerveau, la moelle épinière est constituée de substance blanche et grise. La partie centrale de la moelle, en forme de papillon, est constituée de substance grise. Les « ailes » antérieures (appelées cornes) contiennent les nerfs moteurs, qui transmettent les informations du cerveau ou de la moelle aux muscles, ce qui provoque les mouvements. Les cornes postérieures contiennent les nerfs sensitifs, qui transmettent les informations sensitives provenant d’autres parties de l’organisme le long de la moelle épinière jusqu’au cerveau. La substance blanche adjacente contient des réseaux de fibres qui conduisent les informations sensitives provenant des différentes régions du corps jusqu’au cerveau (faisceaux ascendants) et d’autres qui propagent les influx provenant du cerveau jusqu’aux muscles (faisceaux descendants).

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