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Introduction à la méningite

Par John E. Greenlee, MD, Neurology Service, George E. Wahlen VAHCS, Salt Lake City;Department of Neurology, University of Utah School of Medicine

La méningite est une inflammation des différentes couches tissulaires qui recouvrent le cerveau et la moelle épinière (les méninges) et de l’espace contenant un liquide situé entre les méninges (l’espace sous-arachnoïdien).

Le cerveau et la moelle épinière sont recouverts par trois membranes appelées les méninges ( Structure cérébrale). Ces membranes sont la dure mère (la membrane externe), la membrane arachnoïde (située au milieu), et la pie mère (la membrane interne). Entre la membrane arachnoïde et la pie mère, il y a l’espace sous-arachnoïdien. Cet espace renferme le liquide céphalorachidien, qui circule entre les méninges, remplit les espaces situés dans le cerveau, et amortit les chocs au niveau du cerveau et de la moelle épinière.

La méningite est souvent due à une infection provoquée par des microorganismes tels que les bactéries, les virus ou les champignons. Cependant, certains médicaments et certaines pathologies qui ne sont pas d’origine infectieuse peuvent être responsables de méningite (appelée méningites non infectieuses). Ces pathologies sont la sarcoïdose, le syndrome de Behçet, les cancers cérébraux et, des cancers qui se sont propagés aux méninges, dont les leucémies et les lymphomes.

La méningite apparaît souvent brutalement (c’est ce que l’on appelle une méningite aiguë). Parfois, elle se développe sur plusieurs jours à plusieurs semaines (c’est la méningite subaiguë). Si elle persiste 4 semaines ou plus, on la considère comme une méningite chronique. Elle peut récidiver alors que l’on croyait qu’elle avait disparu (c’est une méningite récurrente).

La classification des méningites peut se faire selon son origine (bactérienne, virale, ou autre) ou sa vitesse d’apparition (aiguë, subaiguë ou chronique). Mais généralement, on les classe de la façon suivante :

  • Méningite bactérienne aiguë (la forme la plus grave)

  • Méningite virale

  • Méningite non infectieuse

  • Méningite récurrente

  • Méningite chronique

Le terme de méningite aseptique, terme souvent utilisé pour désigner les méningites virales, désigne en fait les méningites qui ne sont pas provoquées par des bactéries qui sont généralement responsables de méningite aiguë bactérienne. Par conséquent, les méningites aseptiques peuvent désigner les méningites d’origine virale, d’origine médicamenteuse, ou dues à d’autres microorganismes (telles que la bactérie responsable de la maladie de Lyme ou de la syphilis).

Symptômes

Les différents types de méningites peuvent être à l’origine de différents symptômes. De plus, les symptômes diffèrent en fonction de leur gravité et de leur rapidité d’apparition. Cependant, tous les symptômes suivants sont communs à tous les types :

  • Une raideur de la nuque, douloureuse qui empêche totalement le menton de toucher la poitrine ou rend ce mouvement difficile (sauf chez les enfants)

  • Maux de tête

  • Fièvre

Les patients peuvent aussi être léthargiques ou ne plus répondre à des stimuli.

Diagnostic

Une suspicion de méningite se fait à la vue des symptômes. Mais comme la méningite peut être grave, le médecin fait une ponction lombaire (voir Tests à la recherche de troubles du cerveau, de la moelle épinière et du système nerveux : Ponction lombaire) pour confirmer le diagnostic et identifier la cause. L’échantillon de liquide céphalorachidien prélevé est envoyé au laboratoire pour être examiné, analysé et mis en culture (multiplication des organismes). On peut également prélever un échantillon de sang et le mettre en culture.

Traitement

Le traitement dépend de la cause. En cas de suspicion de méningite bactérienne, le traitement antibiotique est initié rapidement car la méningite bactérienne évolue rapidement et peut menacer le pronostic vital.

Des mesures générales peuvent aider à soulager les symptômes. En cas de méningite légère, le fait de boire beaucoup, le repos, et l’administration de médicaments en vente libre (médicaments OTC, over-the-counter) peuvent aider à soulager la fièvre et la douleur. En cas de méningite sévère, les patients sont hospitalisés pour être traités.