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Troubles du rythme circadien

Par Karl Doghramji, MD, Jefferson Sleep Disorders Center, Thomas Jefferson University

Les troubles du rythme circadien se produisent lorsque l’horaire sommeil-veille interne (horloge) des personnes n’est pas aligné avec le cycle de lumière (jour) et d’obscurité (nuit) de la terre.

  • Le décalage horaire et le travail par quarts perturbent fréquemment les rythmes habituels de sommeil et de veille.

  • Les personnes ne peuvent pas se réveiller et aller dormir lorsqu’elles en ont besoin ou envie.

  • Les médecins basent le diagnostic sur des symptômes, parfois en utilisant des informations du journal de sommeil et des tests en laboratoire du sommeil.

  • Les bonnes habitudes de sommeil et l’exposition à une lumière vive peuvent aider les personnes à réajuster leur cycle sommeil-veille.

Circadien signifie environ (circa) un jour (dies). Les rythmes circadiens sont les changements réguliers des états mentaux et physiques qui surviennent sur une période d’environ 24 heures – l’horloge interne. Ces rythmes sont contrôlés par une aire du cerveau qui est influencée par la lumière (appelée le stimulateur circadien). Une fois entrée dans l’œil, la lumière stimule les cellules situées à l’arrière de l’œil (rétine) pour envoyer des influx nerveux à cette zone. Ces influx indiquent au cerveau d’arrêter de produire de la mélatonine, une hormone favorisant le sommeil.

Normalement, les personnes n’ont pas les mêmes heures de sommeil et de veille. Certaines (les lève-tôt) préfèrent dormir tôt et se lever tôt. D’autres (les couche-tard) préfèrent dormir tard et se lever tard. Ces différences ne sont pas considérées comme des troubles tant que les personnes peuvent faire ce qui suit :

  • Se lever lorsqu’elles doivent faire quelque chose le matin et s’endormir à l’heure la nuit précédente pour avoir assez dormi avant de devoir se lever.

  • S’endormir et se réveiller à la même heure chaque jour si elles le souhaitent

  • S’adapter à de nouveaux horaires de sommeil et de veille en quelques jours après avoir pris de nouvelles habitudes

Les personnes atteintes de troubles du cycle circadien s’endorment à n’importe quelle heure et ne peuvent donc pas s’endormir ou se réveiller lorsqu’elles le doivent ou le veulent. Leur cycle sommeil-veille est perturbé.

Causes

Les causes peuvent être internes ou externes. Les causes internes peuvent être entre autres des lésions cérébrales (par exemple, dues à une infection cérébrale (encéphalite), un AVC, un traumatisme crânien, ou la maladie d’Alzheimer) et une insensibilité au cycle de la nuit et du jour.

Les causes externes peuvent être :

  • Décalage horaire (particulièrement lors de voyages d'ouest en est)

  • Travail à un poste irrégulier, mais régulièrement

  • Endormissement et réveil fréquemment à des heures différentes

  • Être confiné au lit pendant longtemps

  • Cécité ou non-exposition à la lumière du soleil sur de longues périodes

  • En prenant certains médicaments

Les inversions sommeil-éveil sont fréquentes chez les personnes qui sont hospitalisées, car elles se réveillent souvent pendant la nuit et parce que leurs yeux ne sont pas assez exposés à la lumière du soleil pendant la journée.

Il existe plusieurs types de troubles du rythme circadien.

Le trouble du décalage horaire est provoqué par un voyage rapide entre plus de deux fuseaux horaires.

Le trouble du travail par quarts varie en gravité selon le nombre de fois où les quarts de travail changent, la fréquence de changements, s’ils décalent les heures de coucher et de lever plus tôt ou plus tard, le nombre de nuits consécutives travaillées et la durée des quarts. Il est préférable de toujours travailler de nuit ou en soirée et de garder les mêmes heures de coucher les jours de repos. Cependant, même dans ce cas, les bruits et la lumière de la journée peuvent perturber le sommeil. Les travailleurs raccourcissent souvent leur temps de sommeil et s’endorment à des heures différentes les jours de repos pour participer à des évènements familiaux et sociaux.

Le syndrome de phase de sommeil retardée se produit lorsque les personnes se couchent et se lèvent systématiquement tard (par exemple, s’endorment à 3 h 00 du matin et se réveillent à 10 h 00 du matin ou jusqu’à 13 h 00). Ce syndrome est plus fréquent chez les adolescents et les jeunes adultes. Les personnes présentant ce syndrome ne peuvent pas s’endormir plus tôt même si elles essayent.

Le syndrome de la phase de sommeil avancée se produit lorsque les personnes se couchent tôt et se lèvent tôt systématiquement. Ce syndrome est plus fréquent chez les personnes âgées. Les personnes présentant ce syndrome ne peuvent pas rester éveillées jusqu’à des heures tardives même si elles essayent.

Le syndrome du cycle circadien autre que 24 heures se produit lorsque le cycle de sommeil-éveil change tous les jours. Les heures de sommeil et d’éveil varient de 1 à 2 heures tous les jours. Ce syndrome est beaucoup moins fréquent et a tendance à se produire chez les personnes aveugles.

Symptômes

Étant donné que les personnes ne peuvent pas dormir lorsqu’elles en ont besoin, elles peuvent être somnolentes pendant la journée et avoir des difficultés à se concentrer, à penser clairement et à accomplir leurs activités habituelles. Elles peuvent consommer trop d’alcool, de somnifères et de stimulants dans le but de dormir ou de rester éveillées.

Les symptômes peuvent s’aggraver lorsque les personnes changent leurs horaires de sommeil fréquemment, comme lorsqu’elles traversent plusieurs fuseaux horaires ou changent leurs quarts de travail. Les symptômes s’aggravent également si les changements font se coucher et se lever plus tôt (avancer le cycle du sommeil), car retarder le sommeil est plus facile que de l’avancer. Le cycle du sommeil est avancé lorsque les personnes voyagent en avion vers l’est ou lorsque leurs postes de travail par quarts passent du jour à la nuit.

Si la cause est externe, le moment des autres rythmes circadiens de l’organisme, dont la température et la sécrétion hormonale, est affecté. Les personnes peuvent donc se sentir mal, être irritables, nauséeuses et dépressives ainsi que somnolentes. Le risque de troubles cardiaques et métaboliques peut également être accru.

Si la cause de la perturbation peut être corrigée, les symptômes se résolvent sur plusieurs jours au fur et à mesure que les rythmes se réajustent. Chez les personnes âgées, la résolution peut prendre quelques semaines ou mois.

Diagnostic

Le diagnostic est suspecté sur la symptomatologie. Il est en général demandé aux personnes de tenir un journal de sommeil et d’y noter les temps de sommeil et d’éveil pendant une semaine ou deux. Des tests en laboratoire du sommeil sont rarement nécessaires.

Traitement

Avoir de bonnes habitudes de sommeils peut aider ( Changements de comportement pour améliorer le sommeil).

L’exposition des yeux à la lumière vive à des moments appropriés peut être la stratégie la plus utile. Ces expositions aident à resynchroniser l’horloge interne. Par exemple, les voyageurs doivent passer du temps au soleil, particulièrement le matin, une fois arrivés à destination ( Problèmes médicaux pouvant survenir lors d’un voyage : Troubles du sommeil). Les travailleurs par quarts doivent s’exposer à une lumière vive (soleil ou lumière artificielle) au moment où ils doivent être éveillés. Le port de lunettes de soleil sur le chemin du retour à la maison réduit l’exposition à la lumière vive avant le sommeil et peut être utile. Alors que les travailleurs par quarts sont endormis, ils doivent rendre la chambre aussi obscure et calme que possible. Des masques de sommeil et des dispositifs à bruit blanc peuvent être utilisés. L’exposition à une lumière intense le matin peut aider les personnes présentant un syndrome de sommeil retardé. La lumière vive le soir peut aider les personnes présentant un syndrome de sommeil avancé.

Une autre stratégie est de déplacer progressivement l’horaire sommeil-éveil vers celui souhaité. Les voyageurs peuvent bénéficier d’un changement progressif de leur horaire pour se rapprocher de celui de leur destination, en commençant bien avant le moment du voyage.

Si les symptômes persistent, les somnifères dont les effets sont courts (médicaments à durée d’action courte) et les médicaments qui stimulent le cerveau (comme le modafinil) peuvent aider les personnes à mieux dormir et à se sentir plus alertes pendant la journée. Cependant, ces médicaments n’ajustent pas les rythmes de l’organisme plus vite.

La mélatonine peut aider à minimiser les effets de décalage horaire et de problèmes liés au travail par quarts. Cependant, son utilisation reste controversée. La prise de mélatonine paraît sûre à court terme (jusqu’à quelques semaines), mais les effets liés à une absorption prolongée ne sont pas encore connus.