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Ascite

Par Steven K. Herrine, MD, Thomas Jefferson University;Sidney Kimmel Medical College

L’ascite est l’accumulation de liquide contenant des protéines dans l’abdomen.

  • De nombreux troubles peuvent provoquer une ascite, mais le plus courant est une hypertension artérielle dans les veines qui apportent le sang au foie (hypertension portale), ce qui provient généralement d’une cirrhose.

  • Si de grands volumes de liquide s’accumulent, l’abdomen grossit beaucoup, ce qui peut parfois entraîner une perte d’appétit et une sensation d’essoufflement et de gêne.

  • L’analyse du liquide peut aider à en déterminer la cause.

  • En règle générale, une alimentation pauvre en sodium et des diurétiques peuvent contribuer à éliminer l’excédent de liquide.

L’ascite a tendance à survenir dans les maladies de longue durée (chroniques) plutôt que dans celles de durée brève (aiguës). Elle découle le plus souvent de

  • L’hypertension portale – une pression élevée dans la veine porte (la veine de gros diamètre qui conduit le sang des intestins au foie) et ses branches.

L’hypertension portale provient généralement d’une cirrhose (fibrose sévère du foie), qui est habituellement due à un abus d’alcool ou à une hépatite virale.

L’ascite peut survenir dans d’autres maladies hépatiques, comme l’hépatite alcoolique grave sans cirrhose, l’hépatite chronique et l’obstruction des veines hépatiques (Syndrome de Budd-Chiari).

L’ascite peut se produire dans des maladies non hépatiques comme le cancer, l’insuffisance cardiaque, l’insuffisance rénale, l’inflammation du pancréas (pancréatite) et la tuberculose de la séreuse de la cavité abdominale (péritonite tuberculeuse).

En cas de maladie hépatique, le liquide d’ascite s’échappe de la surface du foie et des intestins et s’accumule dans l’abdomen. Différents facteurs peuvent en être responsables, Parmi ceux-ci figurent :

  • Hypertension portale

  • Rétention de liquide par les reins

  • Altérations des divers hormones et composés chimiques qui régulent les liquides corporels

Par ailleurs, il y a généralement des fuites d’albumine provenant des vaisseaux sanguins dans l’abdomen. L’albumine, principale protéine du sang, permet normalement d’éviter que du liquide s’échappe des vaisseaux sanguins. Lorsque l’albumine s’échappe des vaisseaux sanguins, le liquide s’échappe également.

Une péritonite bactérienne spontanée (infection du liquide d’ascite qui se développe sans raison apparente) survient parfois. Cette infection est courante chez les personnes qui ont une ascite et une cirrhose, en particulier chez les alcooliques.

Symptômes de l’ascite

De petites quantités de liquide dans l’abdomen ne provoquent généralement pas de symptômes. Des quantités modérées peuvent augmenter le tour de taille de la personne et entraîner un gain de poids. Des quantités massives peuvent provoquer un gonflement abdominal (distension) et de l’inconfort. L’abdomen donne la sensation d’être tendu et le nombril est plat, voire repoussé vers l’extérieur.

La pression sur l’estomac exercée par l’abdomen distendu peut parfois induire une perte d’appétit, et une pression sur le poumon peut parfois entraîner un essoufflement.

Chez certaines personnes qui présentent une ascite, les chevilles peuvent gonfler en raison d’une accumulation de liquide en excès (provoquant un œdème).

Si une péritonite bactérienne spontanée se développe, la personne éprouve généralement un inconfort abdominal et l’abdomen peut être sensible au toucher. La personne peut avoir de la fièvre et ressentir un malaise général. Elle peut commencer à éprouver de la confusion, se sentir désorientée et somnolente. Non traitée, l’infection peut être mortelle. La survie dépend d’un traitement précoce par des antibiotiques adaptés.

Diagnostic d’ascite

  • Évaluation du médecin

  • Parfois, un examen d’imagerie comme une échographie

  • Parfois l’analyse du liquide d’ascite

Lorsque le médecin effectue une percussion (tapote) de l’abdomen, la présence de liquide produit un bruit sourd. Cependant, le médecin ne peut détecter de liquide d’ascite que si son volume est supérieur ou égal à un litre.

Si le médecin n’est pas certain de la présence d’ascite ou de sa cause, il peut pratiquer une échographie ou une tomodensitométrie (TDM). En outre, un petit échantillon de liquide d’ascite peut être prélevé en introduisant une aiguille dans la paroi abdominale, procédure appelée paracentèse diagnostique. L’analyse en laboratoire du liquide peut aider à déterminer la cause de l’ascite.

Traitement de l’ascite

  • Régime alimentaire faible en sodium et repos au lit

  • Diurétiques

  • Élimination du liquide d’ascite (paracentèse thérapeutique)

  • Parfois, intervention chirurgicale pour dévier le flux sanguin (shunt portosystémique) ou greffe de foie

  • Pour une péritonite bactérienne spontanée, antibiotiques

Le traitement de base de l’ascite consiste en un régime alimentaire pauvre en sodium et du repos au lit.

Si le régime alimentaire est inefficace, on donne aussi généralement des médicaments appelés diurétiques (tels que la spironolactone). Les diurétiques augmentent la quantité de sodium et d’eau excrétée par les reins dans l’urine.

Si l’ascite gêne la respiration ou l’alimentation, on peut évacuer du liquide en introduisant une aiguille dans l’abdomen, procédé connu sous le nom de ponction d’ascite évacuatrice. Le liquide a tendance à se reformer, sauf si la personne suit un régime pauvre en sodium et prend un diurétique. Puisque de grandes quantités d’albumine sont généralement perdues car elles passent du sang au liquide abdominal, de l’albumine peut être administrée par voie intraveineuse.

Si de grandes quantités de liquide s’accumulent fréquemment ou si les autres traitements sont inefficaces, il peut être nécessaire de réaliser un shunt portosystémique ou une greffe de foie. Le shunt portosystémique relie la veine porte ou l’une de ses branches à une veine de la circulation systémique, ce qui permet de court-circuiter le foie. Cependant, la mise en place du shunt est une intervention invasive et peut causer des problèmes, tels que détérioration de la fonction cérébrale (encéphalopathie hépatique) et détérioration de la fonction hépatique.

Si une péritonite bactérienne spontanée est diagnostiquée, on administre à la personne des antibiotiques tels que le céfotaxime. Comme cette infection a souvent tendance à revenir dans l’année qui suit, on administre un antibiotique différent (tel que la norfloxacine) après la disparition de l’infection initiale, afin de prévenir la récurrence de l’infection.