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Mal de gorge

Par Marvin P. Fried, MD, The University Hospital for Albert Einstein College of Medicine;Department of Otorhinolaryngology, Head and Neck Surgery, Montefiore Medical Center

Le mal de gorge est une douleur à l’arrière de la gorge. La douleur peut être sévère et est généralement aggravée par la déglutition. De nombreux patients souffrant de maux de gorge refusent de manger ou de boire. Parfois, la douleur se fait également ressentir dans l’oreille (les nerfs à l’arrière de la gorge sont très proches de ceux de l’oreille).

Causes

Un mal de gorge est causé par une infection ( Certaines causes et caractéristiques des maux de gorge). L’infection la plus fréquente est :

  • Pharyngo-amygdalite

Des causes du mal de gorge bien moins fréquentes, mais plus graves sont les suivantes :

  • Abcès

  • Infection de l’épiglotte (épiglottite)

Les abcès et les épiglottites sont particulièrement préoccupants, car ils peuvent bloquer les voies respiratoires.

Pharyngo-amygdalite

Une pharyngo-amygdalite est une infection des amygdales (amas de tissu lymphoïde à l’arrière de la gorge) et de la gorge (pharynx). Le médecin peut utiliser le terme « amygdalite » lorsque les amygdales sont particulièrement enflammées ou le terme « pharyngite » lorsque les amygdales ne sont pas particulièrement enflammées ou lorsque le patient qui n’a plus d’amygdales souffre de maux de gorge.

En général, une pharyngo-amygdalite est causée par un virus similaire à celui qui cause le rhume. La plupart des rhumes commencent par un petit mal de gorge. Une cause virale moins courante est la mononucléose aiguë (causée par le virus d’Epstein-Barr) qui survient principalement chez les enfants et les jeunes adultes. De manière encore plus rare, le mal de gorge peut faire partie de l’infection initiale par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH).

Environ 10 % des maux de gorge chez les adultes (et un peu plus chez les enfants) sont causés par une bactérie streptocoque (streptocoques). Ces infections à streptocoques sont souvent appelées angine streptococcique. L’angine streptococcique est rare chez les enfants de moins de 2 ans.

Les causes bactériennes rares comprennent la gonorrhée et la diphtérie (dans les pays à faible taux de vaccination).

Abcès

Un amas de pus (abcès) peut se former au-dessous ou à proximité de l’une des amygdales (abcès amygdalien). La cause habituelle est une infection streptococcique propagée des amygdales aux tissus plus profonds. Chez les jeunes enfants, un abcès peut se former dans le tissu à l’arrière de la gorge (abcès rétropharyngé).

Épiglottite

L’épiglotte est une petite structure cartilagineuse qui ferme l’accès au larynx et à la trachée pendant la déglutition. L’épiglotte peut être infectée par certaines bactéries. Cette infection provoque un gonflement et des douleurs sévères. Le gonflement peut fermer la trachée, en particulier chez les nourrissons et les enfants. L’épiglottite se produisait principalement chez les enfants et était généralement causée par le bacille Haemophilus influenzae de type B (HIB). Maintenant que la plupart des enfants sont vaccinés contre le HIB, l’épiglottite est très rare chez les enfants et la plupart des cas surviennent chez les adultes.

L’évaluation

Tous les maux de gorge ne nécessitent pas une évaluation immédiate par un docteur. Les informations suivantes peuvent aider les personnes à décider si l'évaluation d'un médecin est nécessaire et les aider à savoir à quoi s'attendre lors de l'évaluation.

Signes avant-coureurs

Chez les personnes souffrant de maux de gorge, certains symptômes et caractéristiques sont préoccupants. Ils comprennent :

  • Sifflement lors de l’inspiration (stridor)

  • Tout signe de difficulté à respirer (en particulier dans la position du trépied, où l’enfant est assis droit, mais penché vers l’avant, le cou incliné vers l’arrière et la mâchoire tirée vers l’avant).

  • Hypersalivation

  • Voix feutrée ou de « patate chaude dans la bouche », comme si le patient avait un objet chaud dans la bouche.

  • Renflement visible à l’arrière de la gorge

Quand consulter un médecin

Les personnes présentant des symptômes avant-coureurs devraient immédiatement se rendre à l’hôpital.

Les patients souffrant d’un mal de gorge mais sans signes avant-coureurs devraient appeler leur médecin. Il est conseillé aux personnes qui présentent des symptômes typiques de rhume et une gêne légère à modérée, de rester chez elles et de traiter leurs symptômes avec des remèdes vendus en pharmacie (voir Mal de gorge : Traitement). Il est conseillé aux personnes souffrant de douleurs sévères et/ou d’autres symptômes (fièvre, fatigue extrême ou toux productive) de consulter un médecin dans le jour ou les deux jours qui suivent.

Ce que fait le médecin

Les médecins posent d’abord des questions sur les symptômes et les antécédents médicaux du patient puis procèdent à un examen physique. Ce que les médecins découvrent au cours de l’anamnèse et de l’examen physique les aide à décider des examens qui doivent être effectués le cas échéant ( Certaines causes et caractéristiques des maux de gorge).

Au cours de l'anamnèse, les médecins posent des questions sur ce qui suit :

  • Symptômes d’écoulement nasal, de toux et de difficultés à avaler, à parler ou à respirer.

  • Si la personne a souffert d’un état général de faiblesse grave avant son mal de gorge (ce qui suggère une mononucléose).

  • Si la personne a déjà eu un épisode de mononucléoseantérieur (la mononucléose se déclenche rarement deux fois).

  • Si le patient risque d’avoir attrapé la gonorrhée (comme des rapports sexuels oro-génitaux récents) ou une infection par VIH (comme des rapports sexuels non protégés, des partenaires sexuels multiples ou un abus de drogues par voie intraveineuse).

Lors de l’examen physique, le médecin se concentre sur le nez et la gorge. Toutefois, si le médecin suspecte une épiglottite chez l’enfant (présence de signes avant-coureurs et aucun signe de rhume), il n’examine pas la gorge de l’enfant dans son cabinet, car l’insertion d’un abaisse-langue peut provoquer un spasme qui déclenche un blocage complet des voies respiratoires.

Le médecin procède comme suit si une épiglottite n’est pas suspectée :

  • Examen de la bouche pour voir si la gorge et/ou les amygdales sont rouges, s’il y a des taches blanches (exsudat) sur les amygdales et s’il y a des grosseurs pouvant suggérer un abcès.

  • Recherche de ganglions lymphatiques mous et gonflés dans la zone du cou.

  • Examen abdominal pour y détecter une hypertrophie de la rate.

Certaines causes et caractéristiques des maux de gorge

Causes

Caractéristiques courantes*

Tests

Pharyngo-amygdalite virale (infection des amygdales et de la gorge causée par un virus)

Mal de gorge léger à modéré et peu ou pas de fièvre.

Généralement, nez qui coule et/ou toux.

Gorge et amygdales très légèrement à très rouges et pouvant être couvertes d’un écoulement nasal blanc ou de pus.

Parfois, un ou deux ganglions lymphatiques hypertrophiés dans le cou.

Examen médical

Angine streptococcique

Maux de gorge intenses et fièvre fréquents

Rarement, un nez qui coule ou de la toux

Souvent, une gorge très rouge et des amygdales couvertes d'un écoulement nasal blanc ou de pus.

Généralement un ou deux ganglions lymphatiques tendres et hypertrophiés dans le cou.

Examen d’un échantillon prélevé dans la gorge avec un coton-tige.

Mononucléose (causée par le virus d’Epstein-Barr)

Aucun symptôme de rhume, mais un mal de gorge modéré à sévère, une fièvre élevée et une fatigue constante.

Généralement, chez les adolescents ou les jeunes adultes qui n’ont jamais eu la mononucléose.

Souvent, une gorge très rouge et des amygdales couvertes d’un écoulement nasal blanc ou de pus.

De manière générale, nombreux ganglions lymphatiques hypertrophiés des deux côtés du cou et parfois, rate hypertrophiée détectée lors de l’examen du médecin.

Prise de sang pour anticorps du virus d’Epstein-Barr

Abcès

Douleurs intenses de la gorge, avec fièvre fréquente, sans symptômes de rhume.

Parfois, voix feutrée comme si le patient avait un objet chaud dans la bouche (« patate chaude » dans la bouche).

Gorge et amygdales qui peuvent être légèrement à très rouges.

Gonflement important d'un côté de la gorge généralement détecté lors de l'examen médical.

Généralement, retrait de pus avec une aiguille (pour effectuer le diagnostic et le traitement).

Parfois, une CT du cou

Épiglottite (infection de l’épiglotte, petite structure cartilagineuse qui recouvre l’ouverture du larynx).

Douleur aiguë de la gorge et difficulté à avaler qui commencent brusquement.

Chez l’enfant, fait de baver fréquemment et symptômes d’une maladie grave (comme peu ou pas de contact oculaire, non-reconnaissance des parents et irritabilité).

Parfois (plus souvent chez les enfants), symptômes respiratoires, comprenant :

  • Respiration rapide (tachypnée)

  • Sifflement à l’inspiration (stridor)

  • En position assise et penchée en avant, avec le cou basculé vers l’arrière et mâchoire tendue vers l’avant (pour essayer d’augmenter la quantité d’air qui atteint les poumons).

Aspect généralement normal de la gorge lors de l’examen (toutefois, l’examen peut ne pas être souhaitable).

Chez la plupart des enfants et des adultes qui semblent gravement malades, une laryngoscopie par fibre optique flexible (insertion d'un mince tube d'observation souple dans la gorge pour voir directement l'épiglotte), doit être effectuée dans la salle d'opération.

Chez les personnes qui ne présentent pas tous les symptômes de l'épiglottite et qui ne semblent pas gravement malades, une radiographie du cou peut être effectuée.

*Les caractéristiques comprennent les symptômes et les résultats de l’examen du médecin. Les caractéristiques mentionnées sont courantes mais pas toujours présentes.

Ces causes sont rares.

CT = tomographie assistée par ordinateur

Tests

La nécessité des tests dépend de ce que les médecins trouvent au cours de l'anamnèse et de l'examen physique, en particulier si des signes avant-coureurs sont présents.

Les tests possibles comprennent :

  • Laryngoscopie par fibre optique flexible.

  • Radiographie du cou

  • Dépistage rapide du streptocoque (chez l’enfant).

  • Culture de la gorge (chez l’adulte)

La première préoccupation du médecin est d’identifier les patients qui pourraient souffrir d’une épiglottite. Un stridor ou une hypersalivation sont des signes avant-coureurs, en particulier chez les personnes qui semblent malades ou qui présentent des difficultés respiratoires. Dans de tels cas, une radiographie ne doit pas être effectuée. Le médecin inspecte plutôt la gorge à l’aide d’un petit endoscope souple et fin, qu’il fait passer par le nez (laryngoscopie naso-pharyngée flexible). Comme un blocage complet et soudain de voies respiratoires est plus susceptible de se produire lors de l’examen de la gorge d’un enfant, les médecins minimisent le danger en le faisant seulement en salle d’opération, où un équipement de pointe pour les voies respiratoires et un personnel spécialisé sont disponibles. Les adultes qui ne semblent pas gravement malades et n’ont pas de symptômes respiratoires peuvent passer une radiographie du cou pour observer une épiglotte gonflée ou faire procéder à une laryngoscopie par fibre optique souple dansle service des urgences ou au cabinet d’un spécialiste.

Un abcès est souvent visible lors de l’examen médical. Le médecin peut diagnostiquer et soigner un abcès en insérant une petite aiguille dans la zone enflée après avoir pulvérisé un anesthésique dans la gorge du patient. Si du pus sort, l’abcès est confirmé et le médecin élimine le plus de pus que possible. Si l’emplacement et l’étendue de l’abcès ne sont pas évidents, le médecin procèdera à une CT du cou.

Il est difficile pour le médecin, malgré ce que beaucoup de personnes pensent, de distinguer une angine streptococcique d’un mal de gorge causé par un virus en se basant uniquement sur l’aspect. Dans les deux cas, la gorge est très rouge et présente des taches blanches. Donc, à moins que le patient ne souffre que d’un rhume, le médecin lui fait généralement passer des examens pour diagnostiquer une angine streptococcique. Il existe deux types d’examens ; un test de détection rapide de l’antigène et une culture du prélèvement de la gorge. Les deux examens sont effectués à partir d’un prélèvement au niveau de l’arrière de la gorge avec un coton-tige. Le test de détection rapide de l’antigène peut être effectué au cabinet du médecin en plus ou moins 20 minutes. Ce rapide examen n’est généralement effectué que chez l’enfant. Si les résultats sont positifs, l’enfant est soigné pour la gorge streptococcique avec des antibiotiques. Si les résultats sont négatifs, un autre prélèvement est envoyé au laboratoire pour effectuer une culture (croissance des micro-organismes sur un gel spécial en quantité suffisante pour les identifier). Si un adulte doit passer un examen pour déceler une gorge streptococcique, le médecin ne procède généralement pas à une culture du prélèvement de la gorge parce que l’adulte peut présenter une autre infection bactérienne qui ne serait pas identifiée au test de détection rapide de l’antigène.

Les médecins effectuent des analyses de sang pour la mononucléose ou le VIH uniquement lorsqu’ils suspectent que les personnes souffrent d’une de ces infections.

Traitement

Le médecin soigne toutes les affections spécifiques ou sous-jacentes. Par exemple, le patient atteint d’une angine streptococcique ou d’autres infections bactériennes reçoit un traitement à base d’antibiotiques.

Il est important de soulager les douleurs des maux de gorge pour que le patient puisse manger et boire. L’ibuprofène ou l’acétaminophène contribue à soulager les douleurs et la fièvre. On peut administrer des opioïdes momentanément (comme l’oxycodone ou hydrocodone) au patient souffrant de douleurs intenses. Pour soulager temporairement la douleur, le patient peut gargariser avec de l’eau salée chaude, sucer des pastilles pour la gorge ou utiliser des sprays pour la gorge (comme ceux contenant de la benzocaïne, de la lidocaïne ou de la dyclonine). Un potage est un bon aliment pour maintenir l’hydratation chez l’enfant et le nourrir quand la déglutition est douloureuse et avant que l’appétit ne revienne.

Points clés

  • La plupart des maux de gorge sont causés par une pharyngo-amydalite virale et guérissent sans traitement.

  • Les maux de gorge sont parfois causés par certaines bactéries (en particulier les streptocoques) et deviennent une angine streptococcique.

  • Il est difficile pour le médecin de dire si la cause de la pharyngo-amygdalite est virale ou bactérienne sans examen approprié.

  • L’abcès et l’épiglottite sont des causes rares, mais sérieuses.

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