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Ecoulement de l'oreille

Par Debara L. Tucci, MD, MS, Duke University Medical Center

L'écoulement de l’oreille (otorrhée) est le drainage de l'oreille. Le drainage peut être aqueux, sanglant, ou épais et blanchâtre, comme du pus (purulent). Selon la cause de l'écoulement, les personnes peuvent aussi avoir des douleurs aux oreilles, de la fièvre, des démangeaisons, des vertiges (voir Etourdissements et vertige), des bourdonnements dans les oreilles (acouphènes voir Tintement ou bourdonnement d'oreille), et/ou une perte d'audition (voir Perte auditive). Les symptômes vont de douleurs soudaines et intenses à une évolution lente et légère.

Causes

L'écoulement peut provenir du conduit auditif, de l'oreille moyenne, ou, plus rarement, de l'intérieur du crâne.

Dans l'ensemble, les causes les plus fréquentes sont :

  • Infection aiguë (soudaine et sévère) de l'oreille moyenne (otite moyenne) avec perforation (ponction) de la membrane du tympan

  • Produits d'otite chronique (avec perforation du tympan, du cholestéatome, ou les deux)

  • Infection de l'oreille externe (otite externe)

Chez certaines personnes atteintes d'otite moyenne (généralement les enfants), les ruptures du tympan, la libération de matériel infecté recueilli derrière le tympan. Le trou dans le tympan guérit presque toujours, mais parfois une petite perforation subsiste. Une perforation peut également résulter d'un traumatisme ou d'une intervention chirurgicale au niveau du tympan. Quand une perforation est présente, les personnes risquent des infections chroniques de l'oreille moyenne, qui peuvent causer des écoulements d'oreille.

Sérieuses, mais rares, les causes comprennent :

  • Un cancer du conduit auditif

  • Une fracture de la base du crâne

  • Une otite externe nécrosante

  • Un cholestéatome

Le conduit auditif passe par la base du crâne. Si une fracture du crâne (d'une blessure grave à la tête) implique cette partie du crâne, du sang et/ou du liquide céphalo-rachidien peut fuir de l'oreille.

L'otite externe nécrosante, ou maligne, est une forme particulièrement grave d'infection de l'oreille externe qui se produit généralement chez les personnes atteintes de diabète ou celles qui ont un système immunitaire affaibli (en raison d'une infection par VIH ou d'une chimiothérapie pour le cancer).

Certaines personnes atteintes d'otite moyenne chronique développent une croissance non cancéreuse (bénigne) des cellules de la peau de l'oreille moyenne (cholestéatome) qui peut provoquer un écoulement. Bien qu'un cholestéatome soit non cancéreux, il peut causer d’importants dommages à l'oreille et aux structures proches. Dans les cas graves, un cholestéatome peut entraîner la surdité, la faiblesse ou la paralysie faciale, et des complications au niveau du cerveau comme un abcès et d’autres infections.

L’évaluation

Les informations suivantes peuvent aider les personnes à décider quand l’évaluation par un médecin est nécessaire et les aide à savoir à quoi s’attendre lors de cette évaluation.

Signes avant-coureurs

Chez les personnes atteintes d'écoulement de l’oreille, certains symptômes et caractéristiques sont préoccupants :

  • Récente blessure majeure à la tête

  • Tous symptômes neurologiques (tels qu'un vertige ou une difficulté à voir, parler ou avaler)

  • Perte auditive dans l'oreille affectée

  • Fièvre

  • Rougeur et/ou gonflement de l'oreille ou de la zone entourant l'oreille

  • Diabète ou système immunitaire affaibli

Quand consulter un médecin

Les personnes montrant des signes avant-coureurs doivent consulter un médecin immédiatement. Les personnes sans signes avant-coureurs devraient consulter un médecin dans les jours qui suivent et éviter que de l'eau pénètre dans l'oreille jusqu'à ce qu'elles puissent être évaluées.

Ce que fait le médecin

Le médecin pose d’abord des questions concernant les symptômes et les antécédents médicaux de la personne. Ensuite, le médecin procède à un examen physique. Ce qu'ils trouvent au cours de l'anamnèse et de l'examen physique suggère souvent une cause de l'écoulement de l'oreille et les tests qui devront être effectués (voir Certaines causes et caractéristiques des écoulements d'oreilles).

Au cours de l'anamnèse, les médecins posent des questions sur ce qui suit :

  • Activités qui peuvent affecter le canal auditif ou le tympan (par exemple, natation, insertion d'objets, y compris des cotons-tiges, et l'utilisation de gouttes auriculaires)

  • Si les personnes ont eu des otites répétées

  • Blessure grave à la tête

Au cours de l'examen physique, les médecins se concentrent sur l'examen de l'oreille, du nez, de la gorge, et du système neurologique. En examinant le conduit auditif avec une lampe, les médecins peuvent généralement diagnostiquer un tympan perforé, une otite externe, un objet étranger, et d'autres causes courantes d'écoulement de l’oreille. D'autres conclusions (voir Certaines causes et caractéristiques des écoulements d'oreilles) suggèrent le diagnostic.

Certaines causes et caractéristiques des écoulements d'oreilles

Causes

Caractéristiques courantes*

Tests

Ecoulement aigu (d'une durée de moins de 6 semaines)

Otite moyenne aiguë avec perforation du tympan

Douleurs intenses à l'oreille soulagées significativement lorsqu’un écoulement épais et blanchâtre commence

Examen médical

Otite moyenne chronique (épisode de douleurs aiguës)

Antécédent de perforation du tympan et/ou cholestéatome (croissance non cancéreuse des cellules de la peau de l'oreille moyenne), et écoulement précédent

Le tympan semble anormal lors de l'examen du médecin

Examen médical

Parfois tomodensitométrie (CT) haute résolution du temporal

Fuite de liquide céphalo-rachidien causée par un traumatisme crânien grave ou une neurochirurgie récente

Traumatisme crânien récent évident ou neurochirurgie

Le liquide va du cristallin au sang

CT de la tête, y compris de la base du crâne

Otite externe (infectieuse ou allergique)

Infectieuse : Souvent après baignade ou blessure ; douleurs sévères, pire qu’une traction sur l'oreille

Allergique : Souvent, après l'utilisation de gouttes d’oreilles ; démangeaisons et rougeurs accrues, et douleurs moins intenses que pour une cause infectieuse

Généralement, éruption cutanée sur le lobe de l'oreille, où les gouttes coulent du conduit auditif

Les deux : Conduit auditif très rouge, gonflé, et rempli de débris ; le tympan semble normal

Examen médical

Ecoulement chronique (d’une durée supérieure à 6 semaines)

Cancer du conduit auditif

Ecoulement souvent sanglant, légères douleurs

Parfois, le médecin peut voir une croissance dans le conduit auditif

Généralement chez les personnes âgées

Exérèse et examen (biopsie) des tissus de l'oreille

Habituellement CT ou IRM

Otite moyenne chronique

Antécédents d'infections de l'oreille et généralement perforation et/ou cholestéatome

Moins de douleurs que pour une otite externe

Le tympan semble anormal lors de l'examen du médecin

Examen médical

Généralement, croissance et examen d'un échantillon de l'écoulement de l’oreille (culture)

Corps étranger

Généralement chez les enfants

Drainage nauséabond, rempli de pus (purulent)

Objet étranger souvent visible lors de l'examen à moins que la visibilité ne soit bloquée par un gonflement et/ou un écoulement

Examen médical

Mastoïdite

Souvent fièvre, antécédents d'otite moyenne non traitée ou non résolue

Rougeur, sensibilité sur l’apophyse mastoïde

Examen médical

Parfois CT

Une otite externe nécrosante

Généralement, les personnes ont un déficit immunitaire ou du diabète

Douleurs chroniques intenses

Gonflement et sensibilité autour de l'oreille, tissu anormal dans le conduit auditif

Parfois, faiblesse des muscles du visage du côté touché

CT ou IRM

*Ces caractéristiques comprennent les symptômes et les résultats de l’examen du docteur. Les caractéristiques mentionnées sont courantes mais pas toujours présentes.

Tomodensitométrie (CT) et imagerie par résonance magnétique (IRM)

Tests

De nombreuses causes sont claires après l'examen du médecin. Les tests possibles comprennent :

  • Audiométrie

  • CT ou IRM

Si la cause n'est pas claire, les médecins procède généralement à un test formel de l'audition (audiométrie Tests) et à une tomodensitométrie (CT) ou une imagerie par résonance magnétique stimulée par gadolinium (IRM). Si du tissu anormal est présent dans le conduit auditif, un échantillon de tissu (biopsie) peut être prélevé. Parfois, des écouvillons de culture sont prélevés sur l’écoulement pour identifier l'infection.

Traitement

Le traitement vise la cause. Il est conseillé aux personnes qui ont une perforation importante du tympan de ne pas laisser de l'eau pénétrer dans l'oreille. Les personnes peuvent écarter l'eau de l'oreille pendant la douche ou le lavage des cheveux en appliquant une boule de coton revêtue de vaseline dans l'ouverture du conduit auditif. Les médecins peuvent également confectionner des bouchons en silicone et les placer dans le canal. De tels bouchons sont soigneusement dimensionnés et formés de manière à ce qu'ils ne se logent pas profondément dans le conduit auditif et ne puissent pas être enlevés. Les personnes qui ont une petite perforation, comme celle causée par un tube de ventilation, doivent consulter un médecin afin de voir si elles doivent garder l'eau hors de l'oreille. Un cholestéatome est traité chirurgicalement.

Points clés

  • Un écoulement aigu chez les personnes sans problèmes d'oreille de longue date ou avec un système immunitaire affaibli n'est généralement pas dangereux et est généralement dû à une infection de l'oreille externe ou à une perforation du tympan résultant d'une infection de l'oreille moyenne.

  • Les personnes qui ont des symptômes chroniques de l'oreille ou des symptômes autres que l’écoulement de l’oreille (en particulier des symptômes neurologiques) doivent être évaluées par un spécialiste.

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