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Grosseur dans le cou

Par Marvin P. Fried, MD, Professor and University Chairman, Department of Otorhinolaryngology-Head and Neck Surgery, Montefiore Medical Center, The University Hospital of Albert Einstein College of Medicine

Une grosseur anormale (boule) dans le cou est possible chez certaines personnes. Parfois, les médecins découvrent une grosseur dans le cou lors d’un examen. Les grosseurs dans le cou peuvent être douloureuses ou indolores en fonction de leur cause. Les personnes peuvent présenter des grosseurs indolores dans le cou pendant un certain temps avant de les remarquer.

Causes

La plupart des grosseurs dans le cou sont des ganglions lymphatiques gonflés ( Gonflement des ganglions lymphatiques). Parfois, la grosseur est un kyste congénital, une glande salivaire gonflée ou une glande thyroïde hypertrophiée.

Gonflement des ganglions lymphatiques

Les causes les plus courantes de ganglions lymphatiques hypertrophiés sont les suivantes :

  • Une réaction à une infection proche (comme un rhume ou une infection de la gorge)

  • Une infection bactérienne directe d’un ganglion lymphatique

  • Certaines infections répandues dans tout l’organisme (systémiques)

Un ou plusieurs ganglions lymphatiques du cou gonflent souvent en réponse à une infection des voies respiratoires supérieures, une infection de la gorge ou une infection dentaire. Ces ganglions sont mous, insensibles, et redeviennent normaux peu après la disparition de l’infection.

Une infection peut parfois être causée par une bactérie qui agit directement sur un ganglion lymphatique (lymphadénite, Lymphadénite). Ces ganglions infectés sont très sensibles au toucher.

Certaines infections systémiques entraînent généralement une hypertrophie de plusieurs ganglions lymphatiques, y compris dans le cou. Les infections les plus courantes sont la mononucléose, le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) et la tuberculose.

Une cause beaucoup moins fréquente, mais plus grave de l’hypertrophie des ganglions lymphatiques est :

  • Cancer

Les grosseurs cancéreuses au cou (tumeurs malignes) sont plus fréquentes chez les personnes âgées, mais peuvent aussi survenir chez des personnes plus jeunes. Ce cancer s’est très souvent propagé (métastases) à partir d’une structure proche, comme la bouche ou la gorge. Cependant, les ganglions lymphatiques cancéreux peuvent également être dus à un cancer se trouvant dans une partie plus éloignée du corps, ou être un cancer du système lymphatique lui-même (lymphome). Les grosseurs cancéreuses ne sont pas douloureuses ni sensibles au toucher et sont souvent très dures.

Autres causes

Les kystes sont des masses creuses remplies de liquide, généralement inoffensives sauf s’ils sont infectés. Certains kystes au niveau du cou sont présents dès la naissance en raison d’anomalies survenues au cours du développement fœtal. Les kystes se développent parfois dans la peau (kyste sébacé), y compris dans la peau du cou.

Une glande salivaire sous la mâchoire (glande sous-maxillaire, Gonflement des glandes salivaires) peut gonfler si elle est bloquée par un calcul, s’infecte ou développe un cancer.

La glande thyroïde, qui se trouve au milieu du cou et juste au-dessus du sternum peut gonfler. Le type le plus courant de gonflement du cou est le goitre qui est habituellement non cancérigène (bénin). Les cancers et les inflammations de la thyroïde (thyroïdite) sont moins fréquents.

Évaluation

Les informations suivantes peuvent aider les personnes à décider si une évaluation médicale est nécessaire et les aider à savoir à quoi s’attendre lors de l’évaluation.

Signes avant-coureurs

Chez les personnes avec des grosseurs dans le cou, certains symptômes et caractéristiques sont préoccupants. Ceux-ci incluent

  • Grosseur très dure

  • Plaies ou excroissances dans la bouche

  • Difficulté à avaler ou enrouement

  • Nouvelle(s) grosseur(s) chez les personnes âgées

En général, les grosseurs indolores sont quelque peu plus préoccupantes que celles qui sont douloureuses.

Quand consulter un médecin

Les personnes avec des grosseurs dans le cou qui durent plus de quelques jours devraient consulter un médecin, en particulier les personnes présentant des signes avant-coureurs. En général, elles peuvent être vues par un médecin dans un délai d’une semaine environ, à moins d’avoir d’autres symptômes (comme la fièvre) qui méritent une visite plus immédiate.

Que font les médecins

Les médecins posent d’abord des questions sur les symptômes des personnes et leurs antécédents médicaux et procèdent à un examen clinique. Ce que les médecins découvrent pendant l’étude des antécédents et lors de l’examen clinique contribue à décider quels examens doivent être effectués le cas échéant.

Au cours de l’étude des antécédents, les médecins posent des questions sur ce qui suit :

  • Symptômes de rhumes et infections des dents ou de la gorge

  • Symptômes de cancer du cou (difficulté à parler ou à avaler), ainsi que facteurs de risque du cancer, en particulier le tabac et la consommation d’alcool.

  • Facteurs de risque d’infection par le VIH et la tuberculose

Au cours de l’examen clinique, les médecins se concentrent sur les oreilles, le nez et la gorge (y compris les amygdales, la base de la langue et les glandes salivaires et thyroïdiennes). Ils recherchent des signes d’infection ou d’excroissances anormales et regardent aussi dans la gorge avec un miroir ou un mince tube d’observation souple (laryngoscopie). Ils palpent aussi la grosseur au cou pour déterminer si elle est souple, caoutchouteuse ou dure et si elle est sensible ou non au toucher.

Examens

S’il y a une source évidente d’infection, comme un rhume ou un mal de gorge, ou si les personnes sont jeunes et en bonne santé et présentent une grosseur sensible pendant quelques jours seulement, aucun examen n’est nécessaire dans l’immédiat. Ces personnes sont suivies de près pour voir si la grosseur disparaît sans traitement. Si elle ne disparait pas, des examens sont alors nécessaires.

La plupart des autres personnes devraient faire une numération globulaire et une radiographie pulmonaire. Chez les personnes plus jeunes sans facteurs de risque de cancer ou si des résultats qui suggèrent un cancer (comme des excroissances dans la bouche), les médecins prélèvent souvent un échantillon de tissu (biopsie). En ce qui concerne les personnes âgées, en particulier celles qui présentent des signes avant-coureurs ou des facteurs de risque de cancer, les médecins procèdent souvent à plusieurs examens pour rechercher une source de cancer avant de faire une biopsie. Ces examens comprennent souvent une ponction-biopsie de la grosseur, mais certains médecins commencent plutôt par une tomodensitométrie (TDM) ou une imagerie par résonance magnétique (IRM) de la tête et du cou. Les enfants, chez qui ces grosseurs sont généralement causées par des infections, sont d’abord soignés avec une série d’antibiotiques.

Pour rechercher le cancer provenant d’une autre partie de l’organisme, les médecins réalisent habituellement une radiographie du tube digestif supérieur, une scintigraphie de la thyroïde et une TDM (tomodensitométrie) du thorax. Il faut parfois recourir à un examen direct du larynx (laryngoscopie), des poumons (bronchoscopie) et de l’œsophage (œsophagoscopie).

Traitement

Lorsque l’on trouve des cellules cancéreuses à l’examen dans un ganglion lymphatique enflé du cou et qu’il n’y a pas de signes de cancer ailleurs, la totalité du ganglion contenant les cellules cancéreuses est enlevée, ainsi que les autres ganglions lymphatiques et le tissu adipeux du cou. Lorsque la tumeur est suffisamment volumineuse, les médecins sont amenés à enlever la veine jugulaire interne en même temps que les muscles et les nerfs adjacents. La radiothérapie est souvent indiquée aussi.

Points-clés

  • La plupart des grosseurs du cou sont des ganglions lymphatiques gonflés.

  • Les grosseurs indolores sont quelque peu plus préoccupantes que les grosseurs douloureuses.

  • Des examens ne sont généralement pas nécessaires, sauf si les médecins suspectent un cancer.

  • Les grosseurs cancéreuses au cou sont opérées.