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Perte de l’odorat

(Anosmie)

Par Marvin P. Fried, MD, Professor and University Chairman, Department of Otorhinolaryngology-Head and Neck Surgery, Montefiore Medical Center, The University Hospital of Albert Einstein College of Medicine

L’anosmie est la perte totale de l’odorat. L’hyposmie est la perte partielle de l’odorat. La plupart des personnes souffrant d’anosmie peuvent reconnaître les substances salées, sucrées, acides et amères, mais ne peuvent pas faire la différence entre des arômes spécifiques. La capacité à reconnaître la différence entre les arômes dépend en fait de l’odorat et non pas des récepteurs gustatifs sur la langue. Par conséquent, les personnes atteintes d’anosmie se plaignent souvent d’une perte du goût et du fait de ne pas apprécier la nourriture.

Causes

L’anosmie se produit lorsque l’inflammation ou une autre forme d’obstruction des voies nasales empêche les odeurs d’atteindre la zone olfactive ou lorsque des parties de la zone olfactive ou ses connexions avec le cerveau sont détruits ( Certaines causes et caractéristiques de l’anosmie). La zone olfactive se situe haut dans le nez et est l’endroit où les odeurs sont détectées ( Comment sent-on les saveurs ?).

Causes fréquentes

Les causes les plus courantes sont les suivantes :

  • Traumatismes cranio-cérébraux (jeunes adultes)

  • Infections virales et maladie d’Alzheimer (adultes âgés)

Les traumatismes cranio-cérébraux, fréquents lors des accidents de voiture, sont la principale cause de perte permanente de l’odorat. Un traumatisme cranio-cérébral peut endommager ou détruire des fibres des nerfs olfactifs (la paire de nerfs crâniens qui relient les récepteurs de l’odorat au cerveau) à l’endroit où ils traversent le plafond de la cavité nasale. Parfois, la blessure comporte une fracture de l’os (fascia cribriformis) qui sépare le cerveau de la cavité nasale. Le dommage causé aux nerfs olfactifs peut également résulter d’infections (comme des abcès) ou de tumeurs proches de la fascia cribriformis.

Une infection des voies respiratoires supérieures, notamment l’influenza (grippe) est une autre cause fréquente d’anosmie. La grippe est responsable de près d’un quart des hyposmies ou des anosmies. La maladie d’Alzheimer et d’autres maladies cérébrales dégénératives (comme la sclérose en plaques) peuvent endommager les nerfs olfactifs, causant souvent la perte de l’odorat.

Causes moins fréquentes

Les médicaments peuvent contribuer à une anosmie chez les personnes sensibles. Les polypes, tumeurs et autres infections du nez, les allergies saisonnières (rhinite allergique) peuvent entraver le sens de l’odorat. Parfois, des sinusites graves ou une radiothérapie contre un cancer entraînent une perte de l’odorat ou du goût qui peut durer des mois et même devenir définitive. Ces situations peuvent léser ou détruire les récepteurs de l’odorat. Le rôle du tabac est incertain. Une petite minorité de personnes naissent en étant dépourvues du sens de l’odorat.

Évaluation

Les informations suivantes peuvent aider les personnes à décider si une consultation médicale est nécessaire et à savoir comment se déroule un tel examen.

Signes avant-coureurs

Les observations suivantes sont particulièrement préoccupantes :

  • Traumatisme cranio-cérébral récent

  • Symptômes d’une dysfonction du système nerveux, comme la faiblesse, problèmes d’équilibre ou difficultés à voir, parler ou déglutir.

  • Début soudain des symptômes

Quand consulter un médecin

Une consultation médicale est recommandée dans les 1 à 2 jours aux personnes qui présentent des symptômes avant-coureurs. Une consultation médicale est éventuellement recommandée aux autres personnes lorsque cela est possible, mais l’évaluation médicale n’est pas urgente sauf si d’autres symptômes apparaissent.

Que font les médecins

Les médecins posent d’abord des questions sur les symptômes et les antécédents médicaux de la personne puis procèdent à un examen clinique. Ce que les médecins découvrent pendant l’étude des antécédents et lors de l’examen clinique suggère souvent la cause et les examens qui doivent être effectués ( Certaines causes et caractéristiques de l’anosmie).

Les médecins s’informent sur l’apparition et de la durée de l’anosmie et sa relation avec un rhume, une grippe ou un traumatisme cranio-cérébral. D’autres symptômes comme un nez bouché qui coule et si un écoulement nasal est aqueux, teinté de sang, épais ou malodorant sont observés par les médecins. Les médecins cherchent des symptômes neurologiques, notamment ceux qui impliquent un changement d’état mental (par exemple, troubles de la mémoire à court terme) ou des nerfs crâniens (par exemple, vision double ou difficultés à parler ou à avaler). Les questions sur les antécédents médicaux des personnes impliquent des troubles des sinus, des traumatismes cranio-cérébraux, des opérations à la tête, des allergies, les médicaments utilisés et l’exposition à des produits chimiques ou des fumées.

Lors de l’examen clinique, les médecins examinent les voies nasales à la recherche d’une inflammation, d’un écoulement et de polypes. Un examen neurologique complet est aussi effectué, plus particulièrement de l’état mental et des nerfs crâniens des personnes.

Certaines causes et caractéristiques de l’anosmie

Cause

Caractéristiques fréquentes*

Examens

Obstruction du nez

Allergies nasales

Chez les personnes qui ont des symptômes allergiques chroniques (comme la congestion nasale et un écoulement clair)

Pas de douleur

Symptômes qui apparaissent souvent à certaines saisons ou suite à une exposition à des substances spécifiques.

Un examen médical du médecin

Polypes nasaux

Des polypes sont généralement observés lors de l’examen

Un examen médical du médecin

Destruction des récepteurs de l’odorat

Sinusite chronique

Écoulement nasal épais et nauséabond constaté très souvent ou en permanence

Infection récente des sinus

Un examen médical du médecin

Généralement une TDM

Certaines infections virales des voies respiratoires supérieures (comme la grippe)

Perte de l’odorat survenant après une infection

Un examen médical du médecin

Tumeurs (cause rare)

Problèmes éventuels de vision ou seulement perte de l’odorat

TDM

IRM

Médicaments (comme les amphétamines, l’énalapril, les œstrogènes, la naphtazoline, les phénothiazines et la réserpine ou l’utilisation de décongestionnants à long terme).

Généralement, chez les personnes qui déclarent avoir pris de tels médicaments

Un examen médical du médecin

Toxines (comme le cadmium et le manganèse)

Généralement, chez les personnes qui signalent une exposition à ces toxines

Un examen médical du médecin

Destruction des voies olfactives dans le cerveau

Maladie d’Alzheimer

Confusion progressive et perte récente de la mémoire

IRM

Tests de mémoire séquentiels

Traumatismes cranio-cérébraux

Chez les personnes ayant subi un traumatisme cranio-cérébral

TDM

Maladies cérébrales dégénératives (comme la sclérose en plaques)

Épisodes intermittents d’autres symptômes d’un dysfonctionnement du système nerveux, comme la faiblesse, l’insensibilité ou des difficultés à parler, voir ou déglutir.

IRM

Parfois, ponction lombaire

Opération du cerveau ou infection

Chez les personnes qui ont subi une opération du cerveau ou une infection cérébrale

TDM ou IRM

Tumeurs cérébrales

Parfois, maux de tête et/ou symptômes de dysfonctionnement du système nerveux

TDM ou IRM

*Les caractéristiques incluent les symptômes et les résultats de l’examen du médecin. Les caractéristiques mentionnées sont typiques, mais ne sont pas toujours présentes.

TDM = tomodensitométrie ; IRM = imagerie par résonance magnétique

Examens

Pour tester l’odorat, les médecins tiennent sous le nez des personnes des substances parfumées courantes (comme du savon, une gousse de vanille, du café ou des clous de girofle), à raison d’une narine à la fois. Les personnes sont alors invitées à reconnaître les odeurs. L’odorat peut également être testé de manière plus formelle en utilisant des kits standard de test de l’odorat. Un kit exige que les personnes grattent et reniflent de nombreux échantillons d’odeurs différentes et essayent de les identifier. Un autre kit contient des échantillons dilués de produits chimiques malodorants. Les médecins observent le niveau de dilution nécessaire pour que les personnes ne puissent plus sentir l’échantillon du produit chimique.

S’il n’y a pas de cause évidente de l’anosmie, une TDM ou une IRM de la tête (y compris les sinus) est effectuée pour rechercher des anomalies structurelles (comme une tumeur, un abcès ou une fracture).

Traitement

Les médecins traitent la cause de l’anosmie. Par exemple, on recommande aux personnes souffrant d’infections ou d’irritations des sinus de faire des inhalations de vapeurs, d’utiliser des vaporisateurs nasaux, des antibiotiques et parfois de subir une intervention chirurgicale. Toutefois, le sens de l’odorat ne revient pas toujours même après un traitement réussi de la sinusite. Les tumeurs font l’objet d’interventions chirurgicales ou sont traitées par radiothérapie, mais ce traitement ne permet généralement pas aux personnes de retrouver leur sens de l’odorat. Les polypes dans le nez sont enlevés, ce qui permet parfois le retour du sens de l’odorat. Il est recommandé aux personnes qui fument de s’arrêter de fumer.

Il n’existe aucun traitement pour l’anosmie. Les personnes qui conservent un certain sens de l’odorat peuvent découvrir que l’ajout d’agents aromatisants concentrés à leur alimentation améliore le plaisir de manger. Les détecteurs de fumée, particulièrement importants dans tous les foyers, le sont encore plus chez les personnes atteintes d’anosmie, car celles-ci peuvent ne pas sentir la fumée. On recommande aux personnes atteintes d’anosmie de faire preuve de prudence avant de consommer des aliments en conserve et d’utiliser du gaz naturel pour la cuisine ou le chauffage, car ils peuvent avoir des difficultés à détecter l’altération des denrées alimentaires ou les fuites de gaz.

Aspects essentiels concernant les personnes âgées

Le sens de l’odorat diminue avec l’âge. Cette diminution est due à une perte de récepteurs de l’odorat. Les modifications de l’odorat sont généralement perçues vers l’âge de 60 ans. Après 70 ans, les modifications sont importantes.

Points-clés

  • L’anosmie fait partie du vieillissement normal.

  • Les causes fréquentes comprennent les infections des voies respiratoires supérieures, les sinusites ou les traumatismes cranio-cérébraux.

  • Un examen d’imagerie comme une TDM ou une IRM est généralement nécessaire à moins que la cause soit évidente pour les médecins.

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