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Présentation de la thyroïde

Par Jerome M. Hershman, MD

La thyroïde est une petite glande d’environ 5 cm de diamètre située sous la peau du cou et en dessous de la pomme d’Adam. Les deux moitiés (lobes) de la glande sont connectées par une partie centrale (appelée isthme) qui confère à la thyroïde la forme d’un papillon. Normalement, la thyroïde ne se voit pas et peut être à peine palpée ; si elle augmente de taille, les médecins peuvent la sentir aisément à la palpation ou la voir sous forme d’une masse proéminente au-dessous ou sur les côtés de la pomme d’Adam.

La thyroïde sécrète les hormones thyroïdiennes qui contrôlent la vitesse des fonctions chimiques de l’organisme (métabolisme de base). Les hormones thyroïdiennes influencent le métabolisme de base de deux façons :

  • En stimulant presque tous les tissus de l’organisme pour produire des protéines

  • En augmentant la quantité d’oxygène utilisée par les cellules

Les hormones thyroïdiennes affectent de nombreuses fonctions vitales de l’organisme : la fréquence cardiaque, la fréquence respiratoire, la vitesse à laquelle sont brûlées les calories, l’intégrité de la peau, la croissance, la production de chaleur, la fertilité et la digestion.

Localisation de la thyroïde

Hormones thyroïdiennes

Les deux hormones thyroïdiennes sont les suivantes :

  • T4 (thyroxine ou tétraiodothyronine)

  • T3 (triiodothyronine)

La T4, la principale hormone produite par la thyroïde, a un effet minime, voire nul, sur la stimulation du métabolisme de base. En effet, la T4 est convertie en T3 qui est, elle, l’hormone la plus active. La conversion de T4 en T3 a lieu dans le foie, mais aussi dans d’autres tissus. Plusieurs facteurs contrôlent la conversion de T4 en T3, selon les besoins de l’organisme et la présence ou non de maladies. La majeure partie de T4 et de T3 présentes dans le sang est transportée par une protéine, la globuline liant la thyroxine. Seule une petite partie de T4 et de T3 circule librement dans le sang. Cependant, il s’agit d’une hormone libre qui est active. Lorsque l’hormone libre est utilisée par l’organisme, une partie de l’hormone liée est libérée par la protéine de liaison.

Pour fabriquer les hormones thyroïdiennes, la thyroïde a besoin d’iode, un élément contenu dans l’eau et les aliments. La thyroïde capte l’iode et l’intègre dans ses cellules pour la synthèse des hormones thyroïdiennes. Lors de l’utilisation des hormones thyroïdiennes, une petite partie de leur iode est libérée et retourne à la thyroïde où elle est réutilisée pour fabriquer d’autres hormones thyroïdiennes. Curieusement, la thyroïde libère un peu moins d’hormones si elle reçoit des taux élevés d’iode par le sang.

L’organisme possède un mécanisme complexe lui permettant de réguler le taux des hormones thyroïdiennes. En premier lieu, l’hypothalamus, situé dans le cerveau juste au-dessus de l’hypophyse, sécrète l’hormone thyréotrope, qui stimule la production de thyréostimuline (TSH) par l’hypophyse. Comme l’indique son nom, la TSH stimule la fabrication des hormones thyroïdiennes. L’hypophyse diminue ou augmente la libération de TSH, en fonction du taux d’hormones thyroïdiennes circulantes qui est alors trop haut ou trop bas.

La thyroïde sécrète également la calcitonine, une hormone qui participe au maintien de la masse osseuse en favorisant la fixation du calcium dans les os.

Examens complémentaires

Les médecins examinent tout d’abord le cou et le palpent pour évaluer une éventuelle hypertrophie de la thyroïde.

D’après les résultats de l’examen, d’autres analyses peuvent aussi être nécessaires. Des examens complémentaires peuvent également être nécessaires dans les rares cas où les médecins ne peuvent déterminer si le trouble provient de la thyroïde ou de l’hypophyse.

Bilan thyroïdien

Pour apprécier le bon fonctionnement de la thyroïde, les médecins mesurent généralement les taux d’hormones dans le sang. Ils mesurent les taux suivants :

  • TSH

  • T4

  • T3

Le taux de TSH dans le sang est généralement le meilleur indicateur de la fonction thyroïdienne. La TSH stimulant la thyroïde, son taux dans le sang augmente lorsque la thyroïde travaille insuffisamment (et a donc besoin d’être plus stimulée) et diminue quand la thyroïde travaille excessivement (et a donc besoin d’être moins stimulée). Cependant, dans les rares cas où l’hypophyse ne fonctionne pas normalement, le taux de la TSH ne reflète pas de manière fiable la fonction de la thyroïde.

Lorsque les médecins mesurent les taux d’hormones thyroïdiennes T4 et T3 dans le sang, ils mesurent habituellement les formes liées et libres de chaque hormone (T4 total et T3 total). Cependant, si le taux de globuline liant la thyroxine est anormal, les taux d’hormones thyroïdiennes totaux peuvent être mal interprétés ; c’est pourquoi les médecins mesurent parfois les taux d’hormones libres dans le sang. Le taux de globuline liant la thyroxine est plus faible chez les personnes atteintes de maladies rénales ou de maladies qui réduisent la synthèse des protéines par le foie, ou chez ceux qui prennent des stéroïdes anabolisants. Le taux est plus élevé chez les femmes enceintes, celles prenant des contraceptifs oraux ou d’autres formes d’œstrogènes, ainsi que dans les premières phases de l’hépatite.

Imagerie de la thyroïde

Lorsqu’une ou plusieurs excroissances (nodules) sont palpées au niveau de la thyroïde, un examen d’imagerie peut être réalisé. L’échographie utilise des ondes sonores pour mesurer la taille de la thyroïde et déterminer si ces nodules sont solides ou liquides (kystes).

Dans un autre type d’imagerie de la thyroïde (appelé test de capture de l’iode radioactif), une petite quantité d’iode radioactif ou de technétium est injectée dans le sang. La substance radioactive se concentre dans la thyroïde et un dispositif (caméra gamma) qui détecte les radiations produit une image de la thyroïde qui montrera les anomalies physiques, le cas échéant.

La scintigraphie thyroïdienne permet également de déterminer si le fonctionnement d’une partie de la thyroïde est normal, augmenté ou diminué, par rapport au reste de la glande.

Autres tests

Si les médecins suspectent une maladie auto-immune, une analyse de sang est réalisée pour détecter d’éventuels anticorps qui attaquent la thyroïde.

Si un cancer de la thyroïde est suspecté, les médecins prélèvent un échantillon de tissu thyroïdien à l’aide d’une petite aiguille pour l’analyser (biopsie).

Le taux sanguin de la calcitonine est mesuré si un cancer médullaire est suspecté, car ces cancers thyroïdiens sécrètent toujours cette hormone.

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