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Trouble caractérisé par un arrachage des cheveux ou des poils

(Trichotillomanie)

Par Katharine A. Phillips, MD, Professor of Psychiatry and Human Behavior;, Warren Alpert Medical School of Brown University;Private Practice of Psychiatry ; Dan J. Stein, MD, PhD, Professor and Chair, Department of Psychiatry, University of Cape Town

Dans le trouble caractérisé par un arrachage des cheveux ou des poils , les personnes s’arrachent les cheveux/poils de façon répétée, entraînant une perte de cheveux/poils.

La trichotillomanie fait partie des troubles obsessionnels compulsifs et apparentés ( Trouble obsessionnel compulsif (TOC)). Les trichotillomanes s’arrachent ou s’épilent les cheveux ou les poils pour des raisons qui ne sont pas d’ordre esthétique. Ils s’arrachent généralement les cheveux, les sourcils et/ou les cils, mais les poils des autres régions du corps peuvent aussi être arrachés.

La trichotillomanie apparaît généralement juste avant ou juste après la puberté. Le trouble touche environ 1 à 2 % de la population. Environ 90 % des personnes affectées sont des femmes.

Symptômes

La quantité de cheveux ou de poils arrachés et leur provenance varient d’une personne à l’autre. Certains trichotillomanes présentent des régions de calvitie complète. Les cils et/ou les sourcils peuvent être complètement épilés. D’autres personnes ont seulement les cheveux légèrement dégarnis. Les trichotillomanes peuvent, avec le temps, changer de zone pour s’arracher les poils ou les cheveux.

Certains s’arrachent les cheveux ou les poils de manière presque automatique, sans y penser. D’autres sont plus conscients de leurs actes.

Les trichotillomanes ne s’arrachent pas les poils ou les cheveux par souci d’apparence (comme c’est le cas pour les personnes atteintes de dysmorphophobie– Dysmorphophobie). Cependant, ils peuvent se sentir nerveux ou anxieux juste avant de le faire, et l’acte de s’arracher les cheveux ou les poils peut soulager ce sentiment. Après, ils se sentent souvent satisfaits.

De nombreuses activités (rituels) peuvent accompagner l’arrachage des cheveux ou des poils. Un trichotillomane peut rechercher minutieusement un type de cheveu ou de poil particulier à arracher. Il peut faire rouler le cheveu/poil entre ses doigts, tirer la mèche entre ses dents, ou mordre le cheveu/poil une fois qu’il l'a arraché. Beaucoup de trichotillomanes avalent leurs cheveux ou poils. Nombre d’entre eux se triturent aussi la peau de façon répétée, se rongent les ongles, se mordent l’intérieur des joues, ou présentent d’autres comportements répétitifs centrés sur le corps.

Les personnes atteintes de ce trouble peuvent se sentir gênées ou honteuses de leur apparence physique. Elles essaient parfois de dissimuler la perte des cheveux en portant une perruque ou un foulard. Certains trichotillomanes s’arrachent les cheveux ou les poils dans des régions très dispersées du corps pour masquer la perte. Il leur arrive d’essayer d’éviter les situations où d’autres pourraient voir la perte de leurs cheveux/poils. En général, ils ne s’arrachent pas les cheveux devant les autres, sauf s’il s’agit des membres de la famille. Certains peuvent se sentir très angoissés par leur perte de contrôle et tentent de façon répétée d’arrêter de s’arracher les cheveux ou les poils.

Certaines personnes arrachent les cheveux ou les poils d’autres personnes ou d’animaux domestiques ou elles tirent des fils de vêtements, de couvertures, ou d’autres textiles.

Les symptômes varient généralement en intensité, mais ils peuvent être présents pendant toute une vie.

Diagnostic

Les médecins établissent un diagnostic de trichotillomanie sur la base des symptômes :

  • S’arrache suffisamment de cheveux/poils pour entraîner une perte des cheveux/poils

  • Tentatives répétées visant à arrêter de s’arracher les cheveux/poils

  • Se sent très angoissé(e) ou a davantage de difficultés à fonctionner en raison du comportement

Traitement

Parfois les médecins prescrivent des médicaments pour aider à contrôler les symptômes. Les inhibiteurs de la recapture de la sérotonine ou la clomipramine (types d’antidépresseurs- Médicaments utilisés pour traiter la dépression) peuvent être utiles, en particulier si la personne présente également des symptômes de dépression ou d’anxiété. L’acétylcystéine peut aussi être utile.

La thérapie cognitivo-comportementale qui se concentre spécifiquement sur ce trouble peut également soulager les symptômes. L’outil de thérapie cognitivo-comportementale le plus souvent utilisé est la technique de renversement des habitudes. Cette technique consiste à enseigner aux personnes atteintes à prendre conscience de ce qu’elles font et à identifier les situations qui déclenchent le comportement. Elle leur enseigne également des stratégies qui les aident à s’arrêter de s’arracher les cheveux/poils, par exemple, en remplaçant l’arrachage des cheveux/poils par un autre geste.