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Pneumonie par inhalation et pneumonie chimique

Par Sanjay Sethi, MD, Professor and Chief, Pulmonary, Critical Care and Sleep Medicine and Vice Chair for Research, School of Medicine and Biomedical Sciences, University at Buffalo SUNY

La pneumonie par inhalation est une infection pulmonaire causée par l’inhalation de sécrétions buccales, du contenu de l’estomac, ou les deux. La pneumonie chimique est une irritation pulmonaire causée par l’inhalation de substances toxiques dans les poumons.

  • Les symptômes comprennent une toux et un essoufflement.

  • Les médecins établissent le diagnostic en se fondant sur les symptômes de la personne et sur une radiographie du thorax.

  • Le traitement et le pronostic diffèrent en fonction de la substance qui a été aspirée.

La pneumonie par inhalation et la pneumonie chimique sont souvent envisagées ensemble parce qu’elles comportent toutes les deux une inflammation pulmonaire causée par l’inhalation de substances qui irritent les poumons. L’inflammation rend les poumons plus vulnérables à une infection bactérienne.

Pneumonie par inhalation

De fines particules s’écoulent souvent ou sont inhalées dans les voies respiratoires à partir de la bouche. Elles sont généralement éliminées par les mécanismes de défense locaux (par exemple, la toux) avant de pénétrer dans les poumons et d’y induire une réaction inflammatoire ou une infection. Lorsque ces particules ne sont pas éliminées (du fait de mécanismes de défense déficients et/ou du fait du trop grand volume de substance aspirée), une pneumonie par inhalation peut se développer.

Les substances aspirées à partir de la bouche et de la gorge sont plus susceptibles de contenir des bactéries, qui peuvent causer une pneumonie infectieuse. Les substances aspirées à partir de l’estomac sont habituellement très acides et peuvent endommager gravement les poumons, avant même qu’une infection ne se développe.

Les personnes qui risquent particulièrement de contracter une pneumonie par inhalation comprennent celles qui

  • Sont âgées

  • Sont affaiblies

  • Ont des difficultés à avaler (comme cela peut se produire à cause d’un accident vasculaire cérébral)

  • Sont intoxiquées par l’alcool ou des médicaments

  • Sont inconscientes à cause d’une anesthésie, de sédatifs ou d’une affection

  • Vomissent

  • Ont subi des interventions dentaires, respiratoires ou digestives

  • Ont des reflux gastro-œsophagiens

Les symptômes de pneumonie par inhalation n’apparaissent qu’après un ou deux jours. Le symptôme le plus courant est une toux avec expectorations (mucus épais ou décoloré). Les expectorations peuvent sentir mauvais. D’autres symptômes de pneumonie par inhalation comprennent

  • Douleur thoracique

  • Frissons

  • Fièvre

  • Essoufflement

Les médecins posent habituellement le diagnostic en s’appuyant sur l’observation de signes ou de symptômes chez des personnes qui présentent n’importe lesquels des facteurs de risque mentionnés ci-dessus. Une radiographie du thorax confirme le diagnostic de pneumonie. Si la radiographie révèle une anomalie en bas des poumons (endroit où l’on trouve souvent des matériaux aspirés), il est plus probable que l’aspiration soit en cause.

Le traitement nécessite la prise d’antibiotiques. De nombreux antibiotiques peuvent être utilisés, notamment la clindamycine, l’amoxicilline/clavulanate, l’ampicilline/sublactam et l’imipénem. Si la personne a inhalé un gros morceau de nourriture solide, les médecins peuvent devoir recourir à une bronchoscopie pour le retirer.

Pour les personnes ayant des affections qui augmentent leur risque d’aspiration, les médecins peuvent arrêter ou réduire la dose des médicaments ayant un effet sédatif. On peut aussi aider à réduire le risque d’aspiration en relevant légèrement la tête du lit et en faisant consommer à la personne des aliments ayant des textures spécifiques ou des liquides plus épais. Un orthophoniste peut enseigner à la personne des techniques de déglutition spécifiques (par exemple, avaler en poussant le menton contre la poitrine) afin de réduire davantage le risque d’aspiration.

Pneumonie chimique

Une pneumonie chimique est la conséquence de l’inhalation (aspiration) d’un produit toxique pour les poumons. Le problème vient plus de l’irritation que de l’infection. Un produit toxique couramment inhalé est l’acide gastrique. Une pneumonie chimique peut donc résulter de l’inhalation de substances vomies. L’inhalation de vomi peut se produire lorsqu’une personne vomit alors qu’elle n’est pas complètement éveillée, comme cela peut arriver après une crise d’épilepsie ou une surdose de drogue ou d’alcool, ou lorsqu’une personne s’éveille à la suite d’une anesthésie.

La pneumonie chimique peut également être provoquée par l’inhalation d’huiles laxatives (par exemple, des huiles minérales, de ricin et de paraffine) et d’hydrocarbures (par exemple, essence, kérosène et produits pétroliers).

Un essoufflement soudain et une toux peuvent se développer quelques minutes, voire quelques heures après. D’autres symptômes possibles sont la fièvre et des expectorations spumeuses et rosées. Dans des cas moins graves, les symptômes de pneumonie par inhalation peuvent n’apparaître qu’un ou deux jours après l’inhalation de la toxine.

En général, le diagnostic de pneumonie chimique est évident pour les médecins d’après la chronologie des événements, lorsque l’information est disponible. Les radiographies du thorax et la mesure de la concentration d’oxygène dans un échantillon de sang peuvent être utiles. Lorsque le diagnostic reste ambigu, les médecins ont parfois recours à la bronchoscopie.

Le traitement consiste en oxygénothérapie et si nécessaire, en une assistance temporaire par respirateur au moyen d’un tube placé dans la gorge. Il est possible de pratiquer une aspiration à l’intérieur de la trachée pour libérer les voies respiratoires des sécrétions et des particules alimentaires inhalées. La bronchoscopie peut également être utilisée dans ce but.

Bien que les antibiotiques ne soient généralement pas efficaces pour traiter cette affection, ils sont souvent prescrits parce que les médecins ne peuvent pas facilement distinguer entre une pneumonie chimique et une pneumonie par inhalation bactérienne. Le taux de décès s’élève jusqu’à 30 à 50 % chez les personnes atteintes de pneumonie chimique grave due à une inhalation d’acide gastrique.

Les médecins peuvent recommander diverses stratégies pour aider à prévenir une pneumonie chimique chez les personnes à risque. Celles-ci comprennent un arrêt ou une réduction de la posologie des médicaments ayant un effet sédatif. Ils peuvent aussi suggérer de relever légèrement la tête du lit afin de prévenir un reflux d’aliments, de liquides ou d’acide de l’estomac dans la gorge, suivi d’une descente dans les poumons. Un orthophoniste peut recommander des textures spécifiques d’aliments ou des liquides plus épais, et enseigner à la personne des techniques de déglutition spécifiques (par exemple, avaler en pressant le menton contre la poitrine) afin de réduire le risque d’aspiration d’aliments et de liquides dans les poumons.