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Revue générale des accidents de plongée sous-marine

Par Alfred A. Bove, MD, PhD, Temple University School of Medicine

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Plus de 1000 accidents de plongée sous-marine se produisent chaque année aux USA; > 10% sont mortels. Des lésions similaires peuvent être observées chez des employés travaillant dans des tunnels ou des caissons (structures étanches utilisées dans la construction) dans lesquels de l'air sous pression est utilisé pour éliminer l'eau des sites de travail. Beaucoup d'accidents sont dus à la haute pression, qui, en profondeur ou dans un caisson, est générée par la hauteur d'eau s'ajoutant à la pression atmosphérique de surface. À 10 m de profondeur, l'eau de mer exerce une pression équivalente à la pression atmosphérique standard au niveau de la mer qui est de 0,1 kg/cm2, 760 mmHg, ou 1 atmosphère absolue (atm abs); et donc, la pression totale à cette profondeur est de 2 atm abs. Chaque palier supplémentaire de 10 m de profondeur ajoute 1 atm de pression.

Le volume des gaz contenus dans les divers compartiments de l’organisme est une fonction inverse de la pression ambiante; une augmentation ou une diminution du volume de gaz due à la variation de pression exerce des forces physiques directes qui peuvent altérer divers tissus corps (barotraumatisme). La quantité de gaz dissout dans le sang augmente avec la pression ambiante. L'augmentation d'un gaz peut entraîner une lésion directement (p. ex., narcose à l'N2, toxicité de l'O2) ou indirectement pendant la remontée, lorsque la décompression du flux sanguin sursaturé libère des bulles de N2 (maladie de décompression). L'embolie gazeuse artérielle peut être due à un barotraumatisme ou la décompression. Pour les autres pathologies liées à la plongée sous-marine (p. ex., noyade, hypothermie, traumatismes), v. ailleurs dans Le Manuel.

Les médecins traitant les patients présentant des accidents de plongée sous-marine ou liés à l'air comprimé peuvent appeler aux USA le Divers Alert Network (919-684-8111; www.diversalertnetwork.org).