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Cachexie

Par Bruce A. Chabner, MD, Harvard Medical School;Massachusetts General Hospital Cancer Center ; Elizabeth Chabner Thompson, MD, MPH, New York Group for Plastic Surgery

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La cachexie est la fonte du tissu adipeux et des muscles. Elle est fréquente dans de nombreuses maladies et dont les cancers impossibles à contrôler ou à guérir. Les cancers, en particulier ceux du pancréas et de l'estomac, entraînent une cachexie sévère. Les patients peuvent perdre 10 à 20% de la masse corporelle. La cachexie due à un cancer est plus sévère chez l'homme que chez la femme. Ni la taille de la tumeur, ni l'étendue des métastases ne permettent de prédire l'importance de la cachexie. La cachexie diminue la réponse à la chimiothérapie, entraîne une altération de l'état général et une augmentation de la mortalité.

La cause initiale de la cachexie n'est pas l'anorexie ou la diminution de l'apport calorique. Cette complication métabolique complexe est due principalement à une augmentation du catabolisme tissulaire; la synthèse protéique est diminuée et son catabolisme augmenté. La cachexie est médiée par certaines cytokines, en particulier le tumor necrosis factor-α, Les interleukines, IL-1b et IL-6, sont produites par les cellules tumorales et les cellules du tissu hôte. La voie de l'ATP-ubiquitine-protéase est aussi impliquée.

La cachexie est facilement identifiée par la perte de poids, qui constitue le signe le plus visible avec la diminution des masses musculaires temporales du visage. La perte de graisse sous-cutanée accroît le risque d'escarres de décubitus, notamment au niveau des saillies osseuses.

Traitement

Il consiste à traiter le cancer. Si le cancer peut être contrôlé ou guéri, peu importe le moyen, la cachexie disparaît.

La supplémentation calorique ne permet pas de supprimer la cachexie. La prise de poids est habituellement minime et correspond plus à du tissu adipeux qu'à du muscle. Ni l'état général ni le pronostic ne sont améliorés. Ainsi, chez la plupart des patients souffrant d'un cancer et cachectiques, une supplémentation calorique élevée n'est pas recommandée et un apport nutritionnel parentéral n'est pas indiqué, sauf dans les cas où une nutrition adéquate po est impossible.

Cependant, d'autres traitements peuvent améliorer la cachexie et améliorer l'état fonctionnel. Les corticostéroïdes permettent d'augmenter l'appétit et peuvent procurer une sensation de bien-être sans augmenter le poids. Les cannabinoïdes (marijuana, dronabinol) font de même. Les progestatifs, tels que l'acétate de mégestrol, 40 mg po bid ou tid, peuvent augmenter l'appétit et faire prendre du poids. Les médicaments visant à modifier la production des cytokines et leurs effets sont en évaluation.