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Typhus épidémique

(Typhus européen, classique ou à poux; typhus des prisons)

Par William A. Petri, Jr, MD, PhD, University of Virginia School of Medicine

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Le typhus épidémique est dû à Rickettsia prowazekii. Les symptômes sont une fièvre élevée prolongée, des céphalées rebelles et une éruption maculopapuleuse.

L'homme est le réservoir naturel de R. prowazekii, cosmopolite et transmis par les poux du corps. La transmission s'effectue par grattage ou frottement des fèces des poux, les rickettsies pénétrant ainsi dans la morsure ou d'autres plaies (ou parfois dans les muqueuses des yeux ou de la cavité orale). Aux USA, l'homme peut parfois contracter le typhus épidémique par contact avec les écureuils volants.

Les cas mortels sont rares chez l'enfant de < 10 ans, mais la mortalité augmente avec l'âge et peut atteindre 60% chez les patients > 50 ans, non traités.

Symptomatologie

Après une incubation de 7 à 14 j, apparaissent brutalement une fièvre, des céphalées et une prostration. La température atteint 40° C en quelques jours et reste élevée avec une légère rémission matinale, pendant près de 2 semaines. Les céphalées sont intenses. De petites macules roses, apparaissent du 4e au 6e j, s’étendent rapidement sur tout le corps, habituellement dans les régions axillaires et la partie supérieure du tronc, sauf sur les paumes des mains, les plantes des pieds et le visage. Plus tard, les lésions cutanées deviennent plus sombres et de type maculopapulaire. Dans les cas graves, l'exanthème devient pétéchial et hémorragique. Une splénomégalie est parfois observée. Une hypotension est constatée chez le patient plus gravement atteint. L'apparition d'un collapsus cardiovasculaire, d'une insuffisance rénale, de signes encéphalitiques, d'ecchymoses avec gangrène ou d'une pneumopathie sont de mauvais pronostic.

Diagnostic

L'infestation par les poux est habituellement facilement constatée et évoque fortement le diagnostic de typhus si l'anamnèse (p. ex., sujets vivants ou séjournant en région d'endémie) évoque une possibilité d'exposition. Concernant les détails du diagnostic Revue générale des rickettsioses : Diagnostic.

Traitement

  • Doxycycline

Le traitement principal est la doxycycline 200 mg po en 1 fois suivie de 100 mg bid jusqu'à l'amélioration de l'état du patient, à poursuivre encore 24 à 48 h après l'apyrexie pendant au moins 7 j. Le chloramphénicol 500 mg po ou IV qid pendant 7 j constitue le traitement de seconde intention.

Prévention

La vaccination et la lutte contre les poux sont la meilleure prévention. Cependant, les vaccins ne sont pas disponibles aux USA. Les poux peuvent être éliminés par poudrage des personnes infestées avec du malathion ou du lindane.

Maladie de Brill-Zinsser

La maladie de Brill-Zinsser est une résurgence d'un typhus épidémique, se produisant des années après une atteinte initiale.

Le patient qui présente une maladie de Brill-Zinsser a contracté antérieurement un typhus épidémique ou a vécu dans une région d'endémie. En cas d’affaiblissement des défenses immunitaires de l’hôte, les micro-organismes viables qui semblent retenus dans l’organisme sont réactivés, provoquant une récidive du typhus; la maladie est donc sporadique, survenant à n’importe quelle saison et en l'absence de pou infecté. En outre, les poux qui se nourrissent sur les patients peuvent s'infecter et transmettre l'agent pathogène.

La symptomatologie est presque toujours modérée. Elle est semblable à celle du typhus épidémique avec des troubles circulatoires et hépatiques, rénaux et neurologiques (du SNC) similaires. L'évolution fébrile récurrente dure près de 7 à 10 j. L'exanthème est souvent fugace ou absent. La mortalité est nulle.

Concernant le diagnostic et le traitement Typhus épidémique : Diagnostic.