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Amnésies

Par Juebin Huang, MD, PhD, The University of Mississippi Medical Center

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L'amnésie est une incapacité partielle ou totale à se souvenir des expériences passées. Elle peut résulter de traumatismes crâniens, d'affections neurodégénératives, de troubles métaboliques, de troubles convulsifs ou psychologiques. Le diagnostic est clinique, mais souvent associé à des examens complémentaires neuropsychologiques et à une imagerie cérébrale (p. ex., TDM, IRM). Le traitement est dirigé contre la cause.

Le traitement de l'information mnésique implique le stockage (assimilation de nouvelles informations), l'encodage (formation d'associations, l'intégration dans le temps et l'implication d'autres processus nécessaires à la récupération) et la récupération. L'altération à chacune de ces étapes peut provoquer une amnésie. L'amnésie, par définition, résulte d'une altération des fonctions mnésiques et non d'une altération des autres fonctions (p. ex., l'attention, la motivation, le raisonnement, le langage), qui peuvent miner des symptômes similaires.

L'amnésie peut être classée comme suit:

  • Rétrograde: l'amnésie concernant les événements avant l'événement causal

  • Antérograde: l'incapacité à stocker de nouveaux souvenirs après l'événement causal

  • Spécifique à un seul sens: l'amnésie des événements liés à un sens, p. ex., une agnosie

L'amnésie peut être transitoire (comme c'est le cas après un traumatisme cérébral), ou fixée (comme dans les cas d'encéphalite, d'ischémie cérébrale diffuse ou d'arrêt cardiaque), ou évolutive (comme cela se produit avec les démences neurodégénératives telle que la maladie d'Alzheimer).

Les déficits mnésiques impliquent plus fréquemment les faits (mémoire déclarative) et, moins, les capacités à faire les choses (mémoire procédurale).

Étiologie

L'amnésie peut résulter d'un dysfonctionnement cérébral diffus, de lésions bilatérales ou multifocales atteignant les aires cérébrales impliquées dans le stockage mnésique. Les voies prédominantes de la mémoire déclarative sont localisées dans la région médiale parahippocampique et de l'hippocampe, comme dans la partie inféromédiane des lobes temporaux, la surface orbitaire des lobes frontaux (prosencéphale) et le diencéphale (qui contient le thalamus et l'hypothalamus). Parmi ces structures, les gyri hippocampiques, l'hypothalamus, les noyaux prosencéphaliques et les noyaux thalamiques dorsomédiaux sont cruciaux. Le noyau amygdalien contribue à amplifier le contenu émotionnel des souvenirs. Le noyau thalamique antérieur et la formation réticulée du tronc cérébral stimulent la fixation des souvenirs. Les lésions bilatérales des noyaux du thalamus médio-dorsal altèrent sévèrement la mémoire récente et la capacité à élaborer de nouveaux souvenirs

L'amnésie peut être provoquée par

  • La carence en thiamine (en provoquant l'encéphalopathie de Wernicke [ Encéphalopathie de Wernicke] ou la psychose de Korsakoff [ Psychose de Korsakoff])

  • Ictus amnésique

  • Lésion cérébrale traumatique

  • Convulsions

  • Une anoxie cérébrale globale ou une ischémie

  • Encéphalite

  • Occlusion embolique au sommet de l'artère basilaire (embolie de la partie supérieure de l'artère basilaire)

  • Les démences dégénératives telles que la maladie d'Alzheimer

  • Diverses intoxications médicamenteuses (p. ex., l'inhalation chronique de solvant, l'amphotéricine B ou l'intoxication par le lithium)

  • Tumeurs hypothalamiques

  • Stress ou traumatisme psychologique

Les amnésies post-traumatiques affectant les périodes qui précèdent ou suivent immédiatement un traumatisme ou des traumatismes crâniens modérés ou graves semblent être dus aux régions temporales médiales. Les traumatismes modérés ou sévères peuvent toucher des régions plus étendues de stockage et de rappel mnésique, comme les troubles cérébraux diffus évoluant vers une démence.

Les troubles mnésiques psychologiques résultent d'un traumatisme psychologique ou d'un stress important ( Amnésie dissociative).

Avec le vieillissement, beaucoup de patients développent progressivement des troubles mnésiques, souvent initialement pour les noms, puis pour les faits récents et plus rarement pour les lieux. Le lien entre la perte de mémoire bénigne liée à la sénescence largement ressentie et la démence (trouble de la mémoire lié à l'âge) n'a pas été prouvé, malgré des similitudes frappantes. Les personnes qui présentent un problème subjectif de mémoire et qui sont déficientes aux tests objectifs, sans retentissement sur leurs activités de vie quotidienne, peuvent présenter des troubles, dénommés déficits cognitifs légers (amnésiques). Les patients qui présentent un déficit cognitif léger amnésique sont plus à risque de développer la maladie d'Alzheimer que les personnes du même âge sans trouble de mémoire.

Diagnostic

  • Tests au lit du patient

Afin de déterminer la perte de mémoire verbale, des tests simples au lit du patient sont réalisés (p. ex., le rappel des 3 mots, la localisation d'objets préalablement cachés dans la chambre), puis plus complexes (p. ex., l'apprentissage d'une liste de mots) comme le California Verbal Learning Test ou le test de rappel de Buschke. L'évaluation de la mémoire non verbale est plus complexe et peut comprendre le souvenir de dessins visuels ou d'une série de sons.

Les signes cliniques suggèrent généralement des étiologies et impliquent d'effectuer tous les tests nécessaires.

Traitement

  • Traitement dirigé contre la cause

Tout trouble ou cause psychologique sous-jacents doivent être traités. Cependant, certains patients présentant un ictus amnésique vont s'améliorer spontanément. Certains troubles qui causent une amnésie (p. ex., la maladie d’Alzheimer, la psychose de Korsakoff, l’encéphalite herpétique) peuvent être traités; cependant, le traitement du trouble sous-jacent peut ou non améliorer l’amnésie. Les médicaments cholinergiques (p. ex., le donépézil) peuvent améliorer légèrement et temporairement la mémoire chez certains patients atteints de la maladie d'Alzheimer; ces médicaments sont souvent aussi essayés quand une autre démence est en cause. Sinon, aucune mesure spécifique ne pourra accélérer la récupération ou améliorer le pronostic.

Points clés

  • Les amnésies ont diverses causes, dont les lésions cérébrales traumatiques, les démences dégénératives, les troubles métaboliques, les convulsions et les traumatismes ou les stress psychologiques.

  • Diagnostiquer l'amnésie cliniquement par des tests réalisés au lit du malade (p. ex., le rappel des 3 mots) ou par des tests formels (p. ex., tests d'apprentissage d'une liste de mots).

  • Traiter la cause.