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Demencia

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Última revisión completa abr. 2019
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¿Qué es la demencia?

La demencia es un problema cerebral que dificulta recordar, pensar y aprender. La mayoría de las demencias comienzan poco a poco y se inician después de los 65 años de edad.

  • Es normal que el cerebro cambie con la edad, pero la demencia no es una parte normal del envejecimiento

  • La mayoría de las demencias están causadas por la enfermedad de Alzheimer, un trastorno cerebral

  • Los síntomas suelen comenzar con el olvido de acontecimientos recientes y la facilidad para perderse

  • Los síntomas empeoran durante los siguientes 2 a 10 años hasta el punto en que se necesita ayuda para las tareas diarias, como comer y caminar

  • Los médicos intentarán reducir la pérdida de memoria tanto como sea posible y ayudar a mantener a salvo a la persona con demencia

¿Qué causa la demencia?

La demencia es un trastorno cerebral. Puede no tener una causa específica o estar causada por muchos trastornos.

La mayoría de las demencias en las personas mayores están causadas por

Otros problemas cerebrales que pueden causar demencia son:

Algunos factores pueden empeorar la demencia:

  • Otros problemas de salud, como insuficiencia cardíaca y trastornos tiroideos

  • Alcohol

  • Medicamentos, como las pastillas para dormir, los medicamentos para el resfriado y los medicamentos para la ansiedad

¿Cuáles son los síntomas de demencia?

La demencia causa problemas en:

  • La memoria

  • El uso del lenguaje

  • La personalidad

  • Pensar con claridad

Estos problemas dificultan la realización de tareas diarias normales, como ir de compras, cocinar y administrar el dinero. Las personas también pueden tener problemas para comportarse adecuadamente.

Los síntomas empeoran a medida que pasa el tiempo.

Primeros síntomas de la demencia:

  • Olvidar las cosas que acaban de suceder

  • Olvidar donde están las cosas

  • Tener problemas para encontrar la palabra correcta y comprender lo que otros dicen

  • Olvidar el pago de facturas

  • Tener más problemas de lo normal con los números

  • Perderse cuando conduce en áreas familiares

  • Estar más sensible, por ejemplo, pasar rápidamente de estar feliz a estar triste

La familia y los amigos notan a menudo que la persona no parece ella misma. Al principio, las diferencias pueden ser difíciles de detectar. A veces las personas afectadas son las primeras en notar que están teniendo problemas con las cosas. Estas dificultades a menudo les hacen sentirse frustradas y preocupadas.

Síntomas de la etapa intermedia de la demencia:

  • Perderse en el propio hogar, por ejemplo para encontrar el baño o el dormitorio

  • No reconocer personas y objetos familiares

  • Confundirse con facilidad o ser incapaz de asimilar información nueva o seguir instrucciones simples

  • La persona ya no conduce con seguridad

  • Necesita ayuda para bañarse, vestirse y comer

  • No entender una conversación normal

  • Hacer cosas inusuales, como gritar, desvestirse en público, golpear y repetir preguntas

  • Tener dificultad para conciliar el sueño o para permanecer dormido

Los cambios en la personalidad son más acusados. Las personas con demencia pueden mostrarse temerosas y desconfiadas. Algunas se muestran irritables y hostiles. Otras se vuelven introvertidas y deprimidas.

Síntomas tardíos de demencia:

  • Pérdida completa de la memoria de acontecimientos recientes y pasados

  • Incapacidad para comprender una conversación

  • No reconocer a familiares cercanos o no reconocer la propia cara en el espejo

  • No se puede caminar, alimentarse ni realizar otra tarea cotidiana.

En la demencia tardía, la persona pierde casi toda la funcionalidad cerebral. No pueden levantarse de la cama o incluso moverse. Al cabo del tiempo, ni siquiera pueden tragar alimentos que se colocan en su boca.

¿Cómo pueden saber los médicos si alguien tiene demencia?

Los médicos preguntarán a la persona afectada y a sus familiares sobre los síntomas. También harán pruebas de memoria y otras pruebas cerebrales.

Los médicos harán una exploración física y análisis de sangre para ver si otro problema de salud está causando la demencia. También solicita pruebas de diagnóstico por la imagen, como la tomografía computarizada (TC) o la resonancia magnética nuclear (RMN) para detectar anomalías del encéfalo.

¿Cómo tratan los médicos la demencia?

Los médicos pueden:

  • Tratar otros problemas de salud que han causado la demencia o la pueden empeorar

  • Suspender la toma de medicamentos que empeoran la demencia

  • Administrar medicamentos para reducir la pérdida de memoria y ayudar con los cambios de comportamiento

  • Explicar la importancia de una rutina diaria para bañarse, comer, dormir y hacer ejercicio

  • Ayudar a crear un plan para la seguridad en el hogar (por ejemplo, poner carteles con recordatorios como "recuerde apagar el horno" y programar visitas de familiares o amigos)

  • Preguntar a la persona afectada acerca de las últimas voluntades, como si desea mudarse a una residencia de ancianos o si desea reanimación cardiorrespiratoria o ser conectada a un respirador artificial

Creación de un ambiente beneficioso para las personas con demencia

A las personas con demencia les puede resultar beneficioso un entorno que sea:

  • Seguro: suelen ser necesarias medidas de seguridad extraordinarias. Por ejemplo, se ponen grandes carteles como recordatorios de seguridad (por ejemplo, «acuérdese de apagar el horno») o se instalan temporizadores en la cocina o en los equipos eléctricos. Esconder las llaves del automóvil ayuda a evitar accidentes y colocar detectores en las puertas evita salidas de casa inesperadas. Si existe tal riesgo, es conveniente colocar a la persona una pulsera o un collar identificativo.

  • Familiar: las personas con demencia suelen funcionar mejor en entornos familiares. Les puede causar problemas mudarse a una nueva casa o a una nueva ciudad, cambiar la distribución de los muebles o incluso pintar la casa.

  • Estable: establecer una rutina regular para bañarse, comer, dormir y otras actividades proporciona a los que sufren demencia una sensación de estabilidad. El contacto regular con las mismas personas también es beneficioso.

  • Con abundancia de recordatorios: un calendario grande, un reloj con números grandes, una radio, una buena iluminación de las habitaciones y una lamparilla de noche ayudan a las personas afectadas a saber dónde están y qué día y qué hora es. Además, los miembros de la familia y los cuidadores siempre pueden decir quiénes son cada vez que ven a la persona. Pueden también realizar comentarios frecuentes para recordar a los que sufren demencia dónde se encuentran y qué está sucediendo.

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