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Apnea del sueño

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Última revisión completa sep. 2019
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¿Qué es la apnea del sueño?

Apnea es un término médico que significa "ausencia de respiración". La apnea del sueño se produce cuando su respiración se ralentiza o se detiene durante un breve periodo de tiempo mientras usted duerme y luego se reinicia.

Esto sucede repetidamente cada vez que usted duerme, con frecuencia muchas veces a lo largo de una hora. Usted se despierta parcialmente cuando su respiración se detiene. Cuando usted se despierta, comienza a respirar de nuevo. Por lo general, no recuerda haberse despertado. Sin embargo, se interrumpe un sueño reparador.

  • Las personas con apnea del sueño suelen roncar fuerte por la noche y se sienten muy cansadas durante el día

  • Si sospechan apnea del sueño, los médicos suelen hacer un estudio del sueño

  • Pueden tratarle con un aparato respiratorio conectado a una mascarilla (dispositivo CPAP), con una férula dental o, a veces, con cirugía

  • Si usted no recibe tratamiento, presenta un mayor riesgo de sufrir hipertensión, accidente cerebrovascular y trastornos cardíacos

¿Qué causa la apnea del sueño?

La apnea obstructiva del sueño es el tipo más frecuente. Sucede cuando su garganta se cierra mientras sus músculos se relajan durante el sueño.

En primer lugar, usted corre un riesgo mayor de sufrir apnea obstructiva del sueño si la parte posterior de su boca y su garganta es estrecha. Esto es más frecuente si:

  • Su cuello es corto y grueso y su cabeza es redondeada

  • Tiene una lengua grande, vegetaciones (el tejido situado en la parte posterior de la garganta donde se encuentran la garganta y las fosas nasales) agrandadas o amígdalas (tejido situado en ambos lados de la garganta) agrandadas

Es más probable que su cuerpo tenga estas características si usted:

  • Personas con sobrepeso

  • Usted es un hombre

Otros factores de riesgo para la apnea del sueño son:

  • Hipotiroidismo (glándula tiroidea poco activa)

  • Beber grandes cantidades de alcohol

  • El consumo de sedantes (medicamentos para ayudarle a dormir o relajarse)

¿Cuáles son los síntomas de la apnea del sueño?

Normalmente usted no nota nada extraño mientras duerme, pero alguien que duerme en su habitación probablemente sí lo nota. Esa persona puede oírle:

  • Jadear, gorgojear o hacer sonidos de asfixia

  • Roncar muy fuerte

  • Dejar de respirar durante 10 segundos seguidos o más

  • Ser muy inquieto en la cama

Aunque usted no note nada mientras duerme, puede sentirse mal durante el día. Usted puede:

  • Tener dolor de cabeza al despertarse

  • Sentir somnolencia, debilidad y cansancio durante todo el día

  • Razonar lentamente y tener dificultad para concentrarse

  • Quedarse dormido durante el día cuando usted desea estar despierto, como en el trabajo o mientras conduce

La mayoría de los adultos que roncan no sufren síndrome de apnea obstructiva del sueño. Pero si usted tiene apnea del sueño, es probable que ronque.

Complicaciones de la apnea obstructiva del sueño

No recibe suficiente oxígeno durante los momentos en que no está respirando. Como usted empieza a respirar de nuevo, esto no basta para hacerle daño de inmediato. Sin embargo, al cabo de un tiempo, los bajos niveles de oxígeno pueden causar problemas:

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo apnea del sueño?

Por lo general, su médico le realizará una prueba mientras duerme. La prueba se denomina polisomnografía o "estudio del sueño".

Puede que tenga que ir a una unidad del sueño para realizar el estudio del sueño. A veces su médico le podrá adaptar una versión más sencilla de este estudio para realizarlo en su propio hogar. En ambos casos, usted llevará monitores en la cabeza, el cuerpo y las manos mientras duerme. Los monitores rastrean su:

  • Latido cardíaco

  • Nivel de oxígeno en su sangre

  • Respiración mientras duerme

  • Movimientos de los ojos

  • Ondas cerebrales

Estas pruebas no duelen, pero le puede resultar difícil dormir con todos los monitores puestos. Los técnicos le observan a través de una pantalla de video.

Los médicos pueden pedir otras pruebas para determinar si su apnea está causando otros problemas, como trastornos cardíacos.

¿Cómo tratan los médicos la apnea del sueño?

Para tratar la apnea obstructiva del sueño, su médico puede:

  • Proporcionarle un aparato de presión positiva continua en la vía respiratoria (CPAP, por sus siglas en inglés) para ayudarle a respirar mientras duerme

  • Recetarle una férula dental que le ayude a mantener la vía respiratoria abierta durante el sueño

  • A veces, pueden hacerle cirugía en la parte posterior de la boca para quitar y remodelar tejido

  • Colocarle de forma quirúrgica un dispositivo para mantener la vía respiratoria abierta

Un aparato de presión positiva continua en la vía aérea empuja el aire hacia su garganta a través de una mascarilla. El aire presurizado evita que su garganta se cierre. Existen distintas máscaras. Algunos cubren la boca y la nariz. Otros cubren solamente su nariz o caben dentro de su nariz (como los tapones para la nariz). La presión positiva continua en la vía aérea es muy eficaz, pero muchas personas no son capaces de dormir bien debido a la mascarilla.

Las férulas dentales son dispositivos de plástico que se ajustan a sus dientes. Usted las usa por la noche. Son un poco como los protectores de la boca que algunos deportistas emplean cuando practican deporte. Las férulas dentales se ajustan para tirar de la mandíbula hacia delante. Tirar de la mandíbula hacia adelante ayuda a evitar que la garganta se cierre. Un dentista diseña la férula dental especialmente para adaptarse a su boca.

Los médicos también le indicarán que haga otras cosas:

  • Baje de peso si usted tiene sobrepeso o está obeso

  • Dejar de fumar

  • Evitar beber alcohol

  • Evitar medicamentos que causan somnolencia antes de ir a dormir

  • Dormir de lado o levantar la cabeza de su cama

  • A veces, tomar medicamentos para ayudarle a mantenerse despierto durante el día

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