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Última revisión completa sep. 2019
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¿Qué es el asma?

El asma es una enfermedad en la que los conductos respiratorios (las vías respiratorias) de los pulmones se estrechan. Cuando las vías respiratorias son estrechas, es difícil respirar. La respiración suele producir un sonido chirriante llamado sibilancia (pitido).

  • El asma se presenta en forma de crisis que van y vienen

  • El ejercicio, el estrés o el hecho de respirar polvo en el aire pueden desencadenar crisis asmáticas

  • Durante una crisis asmática, usted tiene sibilancias (pitidos) y siente falta de aire

  • Las crisis asmáticas varían desde leves a graves e incluso hasta potencialmente mortales

  • Durante una crisis asmática, usted puede tomar un fármaco que abra rápidamente sus vías respiratorias.

  • Para prevenir las crisis asmáticas, manténgase alejado de los factores que desencadenan su asma

  • Algunas personas toman medicamentos para ayudar a prevenir las crisis

Interior de los pulmones y de las vías respiratorias

Interior de los pulmones y de las vías respiratorias

¿Qué causa el asma?

Durante una crisis asmática, existen varios factores que contribuyen a estrechar sus vías respiratorias. El revestimiento de las vías respiratorias se hincha. Sus vías respiratorias se llenan de líquido espeso (moco). Los músculos que rodean sus vías respiratorias se endurecen, lo que ayuda a cerrarlas.

El asma suele ser hereditaria y comienza en la infancia, aunque puede comenzar en cualquier momento de la vida.

En las personas con asma, existen muchos factores que pueden desencadenar una crisis. Si usted no sufre asma, estos factores desencadenantes no le causarán asma.

Los desencadenantes frecuentes del asma incluyen:

  • Cosas a las que usted es alérgico (alérgenos), como el polen, el polvo y el pelo animal

  • Una infección que afecta sus vías respiratorias, como un resfriado

  • Ejercicio

  • Sustancias irritantes en el aire, como el humo de cigarrillo y los vapores fuertes

Otras cosas son desencadenantes solo en algunas personas:

  • Aire frío

  • Reflujo gastroesofágico (ERGE), que permite que el ácido del estómago entre en sus vías respiratorias

  • Aspirina (ácido acetilsalicílico) (esto suele ocurrir en personas con asma grave)

  • Sulfitos (conservantes utilizados en algunos vinos y alimentos)

¿Cuáles son los síntomas de una crisis asmática?

Normalmente usted se encuentra bien hasta que empieza una crisis. Las crisis pueden ser leves o graves.

Los síntomas del asma pueden durar minutos, horas o días. Con el tratamiento adecuado, la mayoría de las personas se restablecen completamente, incluso de una crisis grave de asma. Sin embargo, las crisis asmáticas pueden ser mortales.

Síntomas frecuentes del asma:

  • Una sensación de opresión en el pecho

  • Sibilancias

  • Dificultad respiratoria

A veces, la tos es el único síntoma que tendrá.

Los síntomas de una crisis asmática grave consisten en:

  • Esfuerzo importante para respirar

  • Sentir que no puede entrar ni salir aire de los pulmones

  • Confusión

  • No tener suficiente aire para caminar o hablar

  • Labios o dedos azulados a causa del bajo contenido de oxígeno en la sangre

Si usted presenta algunode estos síntomas, llame a un médico de emergencia (marque 911 en Estados Unidos) o vaya inmediatamente a una unidad de emergencias del hospital.

Una crisis grave es potencialmente mortal. Usted necesita un tratamiento rápido y profesional. Si usted sufre crisis asmáticas graves, lleve una pulsera o un collar de alerta médica. Lleve siempre consigo un teléfono móvil para llamar al 911 (en Estados Unidos) y solicitar ayuda de emergencia.

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo asma?

Los médicos normalmente sospechan el asma basándose en sus síntomas. Para confirmar el diagnóstico de asma, los médicos:

Si las pruebas indican que usted tiene asma, los médicos tratarán de averiguar qué lo causa. En particular, tratarán de ver si usted sufre alguna alergia.

Si usted está sufriendo una crisis grave, los médicos también suelen comprobar el nivel de oxígeno en su sangre. Algunas veces le harán una radiografía de tórax.

¿Cómo tratan los médicos el asma?

Para tratar las crisis asmáticas leves:

  • Utilice un inhalador con medicamento para abrir las vías respiratorias (llamado broncodilatador): haga de 1 a 3 inhalaciones; si con 1 inhalación no le basta, espere unos 20 minutos y vuelva a usar el inhalador

  • Vaya al aire libre

  • Siéntese y descanse hasta que pueda respirar más fácilmente

En caso de crisis asmática grave, llame al 911 (en Estados Unidos) para recibir ayuda médica de emergencia o vaya a un hospital inmediatamente. Los médicos utilizarán medicamentos para abrir rápidamente sus vías respiratorias y también pueden:

  • Darle un broncodilatador que utiliza un nebulizador, un aparato especial

  • Administrarle corticoesteroides por vía intravenosa (por vena)

  • Suministrarle oxígeno si su nivel de oxígeno es bajo

  • Le harán permanecer en el hospital hasta que respire mejor

Los médicos suelen utilizar un medicamento denominado salbutamol (albuterol) para el broncodilatador, pero a veces lo combinan con ipratropio como segundo broncodilatador. Si usted sufre demasiados problemas respiratorios como para usar un nebulizador, los médicos pueden ponerle una inyección de epinefrina (epinefrina [adrenalina]), que es un broncodilatador de acción rápida.

Si la crisis asmática es muy grave, los médicos pueden necesitar:

  • Pasarle un tubo a través de la boca hasta la tráquea (procedimiento llamado intubación) y conectarlo a un respirador artificial

Los médicos emplean muchos medicamentos diferentes para tratar el asma. Pueden administrarle el medicamento usando:

  • Inhaladores dosificadores

  • Nebulizadores

Es muy importante utilizar el inhalador o el nebulizador de la manera adecuada, si no el medicamento no llegará a las vías respiratorias. Su médico o profesional sanitario puede enseñarle a usar estos dispositivos de forma correcta.

Inhaladores dosificadores

Los inhaladores dosificadores son la forma más habitual de recibir medicamentos para el asma. Convierten una dosis de medicamento en un fino spray que se puede inhalar.

Lo mejor es utilizar una cámara espaciadora o una cámara de retención de la válvula para obtener una cantidad correcta de medicamento en los pulmones. Los inhaladores son lo suficientemente pequeños como para llevarlos en un bolso o una mochila.

Inhalador de dosis medida

  • Agitar el inhalador después de destaparlo.

  • Exhalar durante 1 o 2 segundos.

  • Poner el inhalador en la boca a una distancia de entre 2,5 y 5 cm y comenzar a aspirar lentamente, como sorbiendo una bebida caliente.

  • Mientras se comienza a inhalar, presionar el extremo del inhalador.

  • Inhalar lentamente hasta notar los pulmones llenos. (Todo el procedimiento debe durar 5 o 6 segundos).

  • Aguantar la respiración durante 10 segundos (o tanto como sea posible).

  • Exhalar. Si se requiere una segunda dosis, repetir el procedimiento al cabo de 1 minuto.

  • Si resulta difícil coordinar la respiración con este método, se puede utilizar una cámara espaciadora.

Inhalador de dosis medida

Nebulizadores

Los nebulizadores son máquinas eléctricas o alimentadas por baterías que convierten la medicina líquida en una fina pulverización que usted inhala. Son fáciles de usar pero demasiado grandes para llevar en un bolso o una mochila.

¿Cómo puedo prevenir el asma?

Para ayudar a prevenir las crisis asmáticas:

  • Evite los desencadenantes tanto como sea posible, especialmente el humo de cigarrillos

  • Utilice los medicamentos preventivos que su médico le recete

  • Si la práctica de ejercicio le desencadena asma, use su inhalador broncodilatador antes de practicar ejercicio

A veces usted mismo puede eliminar factores desencadenantes en su propio hogar mediante la retirada de alfombras, almohadas, cortinas y otros elementos de tela que pueden atrapar el polvo. Mantenga su casa muy limpia y use un deshumidificador. Si usted es alérgico a su mascota, puede que necesite encontrarle un nuevo hogar.

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