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Generalidades sobre el delirio y la demencia

Por

Juebin Huang

, MD, PhD, Memory Impairment and Neurodegenerative Dementia (MIND) Center, University of Mississippi Medical Center

Última modificación del contenido mar. 2018
Información: para pacientes
NOTA: Esta es la versión para profesionales. PÚBLICO GENERAL: Hacer clic aquí para obtener la versión para público general.
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El delirio (a veces denominado estado de confusión agudo) y la demencia son las causas más frecuentes de deterioro cognitivo, aunque los trastornos afectivos (p. ej., la depresión) también pueden interrumpir la cognición. El delirio y la demencia son trastornos separados pero a veces es difícil distinguirlos. En ambos existe una alteración cognitiva; sin embargo, lo siguiente ayuda a distinguirlos:

  • El delirio afecta principalmente la atención.

  • La demencia afecta principalmente la memoria.

Otras características específicas también ayudan a distinguir los 2 trastornos (ver Diferencias entre delirio y demencia*)

  • Habitualmente, el delirio es causado por una enfermedad aguda o toxicidad farmacológica (que a veces pone en peligro la vida) y muchas veces es reversible.

  • Por lo general, la demencia es provocada por cambios anatómicos en el encéfalo, tiene un inicio más lento y, usualmente, es irreversible.

A menudo, el delirio se produce en pacientes con demencia. Es necesario evitar la confusión entre el delirio y la demencia en un paciente anciano, un error clínico frecuente, sobre todo cuando el delirio está sobreagregado a la demencia crónica. Ningún estudio de laboratorio puede establecer en forma definitiva la causa del deterioro cognitivo; una anamnesis y un examen físico minuciosos, así como el conocimiento de la función basal, son esenciales.

Tabla
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Diferencias entre delirio y demencia*

Característica

Delirio

Demencia

Comienzo

Súbito, con un punto de inicio definido

Lento y gradual, con un punto de inicio incierto

Duración

Días a semanas, aunque puede ser más prolongado

por lo general, permanente

Causa

Casi siempre, otro trastorno (p. ej., infección, deshidratación, consumo de ciertas drogas o interrupción de éste)

Habitualmente, un trastorno encefálico crónico (p. ej., enfermedad de Alzheimer, demencia con cuerpos de Lewy, demencia vascular)

Evolución

Habitualmente, reversible

Lentamente progresiva

Efecto por la noche

Casi siempre empeora

Muchas veces, peor

Atención

Muy deteriorada

Sin afectación hasta que la demencia se vuelve grave

Nivel de consciencia

Deterioro variable

Sin afectación hasta que la demencia se vuelve grave

Orientación en tiempo y espacio

Varía

Alteración

Uso del lenguaje

Lento, muchas veces incoherente e inapropiado

A veces, dificultad para encontrar la palabra correcta

Memoria

Varía

Pérdida, en especial para los acontecimientos recientes

Necesidad de atención médica

Inmediata

Necesaria, pero no es de urgencia

*Las diferencias en general son verdaderas y útiles desde el punto de vista diagnóstico, pero no son raras las excepciones. Por ejemplo, la lesión encefálica traumática ocurre en forma brusca pero puede producir una demencia permanente grave; el hipotiroidismo puede producir el cuadro lentamente progresivo de la demencia pero es reversible con el tratamiento.

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