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Introducción al sistema nervioso periférico

Por

Michael Rubin

, MDCM, New York Presbyterian Hospital-Cornell Medical Center

Última revisión completa oct 2019
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El término sistema nervioso periférico hace referencia a las partes del sistema nervioso que están fuera del sistema nervioso central, es decir, que están fuera del encéfalo y de la médula espinal.

El sistema nervioso periférico está formado por

  • Los nervios que conectan la cabeza, el rostro, los ojos, la nariz, los músculos y los oídos con el cerebro (pares craneales)

  • Los nervios que conectan la médula espinal con el resto del organismo, incluidos los 31 pares de nervios espinales

  • Más de 100 mil millones de células nerviosas que recorren todo el cuerpo

Usar el cerebro para mover un músculo

Mover un músculo por lo general implica la comunicación entre el músculo y el cerebro a través de los nervios. El ímpetu para mover un músculo puede originarse en el cerebro, como cuando una persona decide conscientemente mover un músculo, por ejemplo, para levantar un libro.

O el impulso de mover un músculo tiene su origen en los sentidos. Por ejemplo, las terminaciones nerviosas especiales de la piel (receptores sensoriales) permiten sentir el dolor, como cuando se pisa una piedra afilada, o la temperatura, como cuando se coge una taza de café caliente. Esta información se envía al cerebro y este envía un mensaje al músculo para saber cómo responder. En este tipo de intercambio intervienen dos vías nerviosas complejas:

  • La vía nerviosa sensorial hacia el encéfalo

  • La vía nerviosa motora hacia el músculo

Usar el cerebro para mover un músculo
  • Si los receptores sensoriales de la piel detectan dolor o un cambio de temperatura transmiten un impulso (señal) que llega al cerebro.

  • El impulso viaja a lo largo de un nervio sensorial hasta la médula espinal.

  • Cruza la sinapsis (unión entre dos células nerviosas) entre el nervio sensorial y una neurona de la médula espinal.

  • El impulso va desde la neurona de la médula espinal hasta el lado opuesto de la médula espinal.

  • El impulso asciende por la médula espinal y a través del tronco del encéfalo hasta el tálamo, que es un centro de procesamiento de la información sensorial ubicado en las profundidades del encéfalo.

  • El impulso cruza una sinapsis en el tálamo hacia las fibras nerviosas, que llevan el impulso de la corteza sensorial cerebral (el área que recibe e interpreta la información desde los receptores sensoriales).

  • La corteza sensorial percibe el impulso. Entonces se inicia el movimiento, lo que desencadena que la corteza motora (el área que planea, controla y ejecuta los movimientos voluntarios) genere un impulso.

  • El nervio que lleva el impulso cruza hasta el lado opuesto de la base del cerebro.

  • El impulso se envía a la médula espinal.

  • El impulso cruza la sinapsis entre las fibras nerviosas de la médula espinal y un nervio motor que se encuentra en la médula espinal.

  • El impulso se desplaza hacia el exterior de la médula espinal a lo largo del nervio motor.

  • En la unión neuromuscular (el lugar donde los nervios se conectan con los músculos), el impulso cruza desde el nervio motor hasta los receptores situados sobre la placa motora terminal del músculo, donde el impulso estimula al músculo para que se mueva.

La disfunción de los nervios periféricos puede deberse a una lesión en cualquier parte del nervio:

  • Axón (la parte del nervio que envía mensajes)

  • Cuerpo de la neurona

  • Vainas de mielina (las membranas que rodean el axón y que funcionan igual que el aislante alrededor de los cables eléctricos, permitiendo que los impulsos nerviosos viajen rápidamente)

El daño a la vaina de mielina se llama desmielinización, como ocurre en la esclerosis múltiple.

Estructura típica de una neurona

Una célula nerviosa (neurona) se compone de un gran cuerpo celular y de fibras nerviosas (una prolongación alargada denominada axón para enviar impulsos y habitualmente muchas ramificaciones denominadas dendritas para recibirlos). Cada axón grande está envuelto por capas de una grasa llamada mielina.

Estructura típica de una neurona

Aislamiento de una fibra nerviosa

La mayoría de las fibras nerviosas situadas dentro y fuera del cerebro están envueltas por varias capas de tejido compuesto por una grasa (lipoproteína) denominada mielina. Estas capas forman la vaina de mielina. De forma semejante al aislamiento alrededor de un cable eléctrico, la vaina de mielina permite la conducción de los impulsos eléctricos a lo largo de la fibra nerviosa rápidamente.

Cuando la vaina de mielina está lesionada, los nervios no conducen los impulsos eléctricos con normalidad.

Aislamiento de una fibra nerviosa

Los trastornos de los nervios periféricos pueden afectar

  • Un único nervio (mononeuropatía)

  • Dos o más nervios periféricos en áreas distintas del cuerpo (mononeuropatía múltiple)

  • Muchos nervios por todo el cuerpo pero, en general, alrededor de las mismas zonas en ambos lados del cuerpo (polineuropatía)

  • Una raíz nerviosa espinal (la parte del nervio espinal conectada a la médula espinal)

  • Un plexo (una red de fibras nerviosas, donde las fibras se clasifican y se recombinan para servir a un área particular del cuerpo)

  • La unión neuromuscular (donde el nervio y el músculo se conectan)

Si los nervios motores (que controlan el movimiento muscular) están dañados, los músculos se debilitan o se paralizan. Si los nervios sensitivos (que transportan la información sensorial, como dolor, temperatura y vibración) están dañados, se experimentan sensaciones anormales o pérdida de sensibilidad.

Los trastornos de los nervios motores (neuronas motoras) implican el deterioro de los nervios que controlan el movimiento muscular. Estas enfermedades son poco frecuentes, pero son progresivas y, a menudo, mortales.

Causas

Los trastornos de los nervios periféricos pueden ser hereditarios o adquiridos (causados por la exposición a toxinas, lesiones, infecciones o trastornos metabólicos o inflamatorios).

Tabla
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Algunas causas de los trastornos de los nervios periféricos

Tipo

Ejemplos

Enfermedades de las neuronas motoras

Hereditarios

Enfermedades adquiridas que aparecen de forma repentina

Poliomielitis, infecciones por virus coxsackie u otros enterovirus (raro), y la infección por el virus del Nilo Occidental

Enfermedades adquiridas que son crónicas

Trastornos de la raíz del nervio

Hereditarios

Neurofibromas (crecimientos carnosos blandos de tejido nervioso)

Adquiridos

Una hernia de disco, infecciones, lesiones, cáncer metastásico, artrosis y artritis reumatoide

Trastornos de los plexos

Adquiridos

Neuritis braquial aguda, trastornos autoinmunitarios, en los recién nacidos lesiones durante el parto, diabetes mellitus, hematoma (acumulación de sangre), lesiones graves (tales como las debidas a accidentes de vehículos de motor de alta velocidad), cáncer metastásico, neurofibromatosis (raro), y los tumores nerviosos

Trastornos de los nervios periféricos

Hereditarios

Neuropatías hereditarias(como laenfermedad de Charcot-Marie-Tooth)

Infecciosa

En los países en desarrollo, la difteria, la lepra y las infecciones parasitarias

Inflamatorios

Isquémica (debido a la obstrucción del suministro de sangre)

Vasculitis (inflamación de los vasos sanguíneos)

Metabólico

Amiloidosis, diabetes mellitus, deficiencias de vitamina B, la desnutrición debido al exceso de consumo crónico de alcohol, y la insuficiencia renal

Relacionados con la presión (denominados síndromes de atrapamiento nervioso)

Toxinas

El arsénico, el plomo y el mercurio

Trastornos de la unión neuromuscular

Varios

El botulismo en los lactantes, el síndrome de Eaton-Lambert, la miastenia gravis, y la disfunción causada por la exposición a los insecticidas o gas nervioso (tales como sarín) o tras el uso de ciertos fármacos

* La esclerosis lateral amiotrófica afecta los nervios del cerebro y los de la médula espinal.

Trastornos que pueden parecerse a trastornos de los nervios periféricos

Los trastornos de la unión neuromuscular son distintos de los trastornos de los nervios periféricos, aunque pueden tener consecuencias similares, como la debilidad muscular. La unión neuromuscular es el lugar donde los extremos de las fibras nerviosas periféricas se conectan a sitios especiales de la membrana de un músculo. Las fibras nerviosas liberan un mensajero químico (neurotransmisor) que envía un impulso nervioso a través de la unión neuromuscular e indica a un músculo que se contraiga. Los trastornos de la unión neuromuscular son botulismo del lactante, síndrome de Eaton-Lambert, miastenia grave y disfunción causada por insecticidas, gas neurotóxico (como el sarín) o ciertos fármacos.

Los trastornos que afectan los músculos en lugar de los nervios, como los trastornos de los nervios periféricos, causan debilidad muscular. Los médicos hacen pruebas para determinar si la causa de la debilidad es un trastorno muscular o neurológico. Los trastornos musculares pueden clasificarse como

Diagnóstico

  • Evaluación médica

  • Posiblemente, electromiografía y estudios de conducción nerviosa, pruebas de diagnóstico por la imagen o una biopsia

  • Ante la sospecha de una neuropatía hereditaria, las pruebas genéticas

Para diagnosticar un trastorno de los nervios periféricos, los médicos piden a la gente para describir sus síntomas, incluyendo

  • Cuándo comenzaron los síntomas

  • Qué síntomas aparecieron primero

  • Cómo se han modificado los síntomas con el tiempo

  • Qué partes del cuerpo se ven afectadas

  • Qué alivia y qué empeora los síntomas

Los médicos también preguntarán acerca de posibles causas, como si se ha sufrido una infección u otros trastornos, ya que pueden haber estado expuestos a toxinas, y si algún miembro de la familia han tenido síntomas similares. Esta información orienta al médico sobre la causa probable de los síntomas.

Un examen físico y neurológico exhaustivo puede ayudar a identificar la causa. Se evalúan los siguientes:

Los hallazgos de la historia clínica y la exploración física pueden sugerir posibles causas y las pruebas que pueden ser necesarias.

Las pruebas pueden incluir las siguientes:

  • Electromiografía y estudios de conducción nerviosa para ayudar al médico a determinar si el problema se encuentra en los nervios o en los músculos

  • Pruebas de diagnóstico por la imagen para detectar anormalidades (como tumores) que afectan los nervios craneales o la médula espinal y descartar otras causas de los síntomas

  • Una biopsia de músculo y de nervio para identificar el tipo de problema (como una desmielinización o una inflamación de los nervios)

  • Si se sospecha una neuropatía hereditaria se pueden hacer pruebas genéticas (análisis de sangre para detectar el gen anómalo)

Tratamiento

  • Tratamiento de la causa siempre que sea posible

  • Alivio de los síntomas

  • Probablemente, fisioterapia, terapia ocupacional y logopedia

Si es posible, se trata el trastorno que causa los síntomas. En caso contrario, los médicos se centran en el control de los síntomas.

Los cuidados proporcionados por un equipo de diferentes tipos de profesionales de la salud (equipo multidisciplinario) pueden ayudar a los afectados a afrontar la invalidez progresiva. El equipo puede incluir

  • Los fisioterapeutas para ayudar a que el sujeto continúe usando sus músculos

  • Los terapeutas ocupacionales recomiendan dispositivos de asistencia para ayudar al afectado a realizar las actividades de la vida cotidiana (como por ejemplo dispositivos para ayudar a caminar)

  • Los terapeutas del habla y del lenguaje para ayudar al sujeto a comunicarse

  • Especialistas para ayudar con problemas específicos, tales como dificultad para tragar o respirar

Si un trastorno de los nervios periféricos reduce la vida útil, el paciente, los familiares y los cuidadores deben hablar francamente con los profesionales de la salud acerca de las decisiones de atención médica en caso de que la persona se vuelve incapaz de tomar decisiones sobre el cuidado de la salud. El mejor enfoque es preparar un documento legal donde se especifican los deseos de la persona que lo suscribe en relación con las decisiones a tomar en su atención sanitaria en caso de que se encuentre en una situación de incapacidad para decidir (denominadas voluntades anticipadas).

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