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Ántrax
Ántrax
Ántrax

En condiciones hostiles, la bacteria con forma de vara alargada que produce el ántrax se transforma en esporas que pueden liberarse en el aire e inhalarse. Las esporas inhaladas son empujadas hacia la tráquea, que se divide o ramifica en los bronquios. Debido a su tamaño pequeño, las esporas se transportan en bronquiolos cada vez más pequeños y, eventualmente, llegan a los sacos alveolares de los pulmones.

En los espacios alveolares, las células inmunes, denominadas macrófagos, envuelven a las esporas y las atacan con enzimas. Si bien algunas esporas se destruyen, muchas otras sobreviven al ataque inmunitario. Las esporas sobrevivientes se desplazan por el sistema linfático y se acumulan dentro de los ganglios linfáticos en el pecho.

Después de un período, las esporas germinarán y se transformarán en bacterias de ántrax completas, que se reproducen en los ganglios linfáticos. A medida que estas bacterias se multiplican, producen toxinas nocivas que hacen que los ganglios linfáticos se inflamen y sangren. Las toxinas también se desplazan por el torrente sanguíneo rápidamente para producir los terribles síntomas del ántrax.

Unos pocos días después de la exposición inicial, aparecen los síntomas similares a un resfrío, como fiebre, tos, dolor y malestar general. Si bien algunas personas experimentan una recuperación breve, a ello le sigue el inicio rápido de síntomas más graves. Durante este tiempo, se producen llagas en el tejido pulmonar donde la bacteria ingresó al principio en el organismo, y se acumula líquido en la cavidad torácica. Esto produce sangrado e inflamación que limitan la respiración.

Las toxinas también llegan al cerebro y la columna vertebral, y producen sangrado en la capa delgada de tejido que recubre estas estructuras. Los resultados son problemas respiratorios graves, hemorragia, shock y, a menudo, la muerte. Sin embargo, estos resultados extremos podrían evitarse al colocarse la vacuna contra el ántrax antes de la exposición o al tomar antibióticos como penicilina o cipro inmediatamente después.

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