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Generalidades sobre las enfermedades producidas por priones

(Encefalopatías espongiformes transmisibles)

Por

Pierluigi Gambetti

, MD, Case Western Reserve University

Última modificación del contenido dic 2018
Información: para pacientes

Las enfermedades priónicas son trastornos cerebrales degenerativos progresivos, letales y no tratables.

Los tipos prominentes incluyen

Un tipo recientemente identificado de enfermedad priónica asociada con diarrea y neuropatía autónoma, que es hereditario.

Las enfermedades priónicas obedecen a una alteración en el plegamiento de una proteína cerebral normal llamada proteína priónica celular (PrPC), cuya función exacta se desconoce. Las proteínas priónicas mal plegadas se llaman priones o PrP del scrapie (PrPSc-a partir del nombre de la enfermedad priónica prototípica de la oveja).

Los priones (PrPSc) son patógenos y a menudo infecciosos. Producen enfermedad priónica por

  • Autorreplicante: PrPSc induce la transformación conformacional de PrPC, lo que crea un duplicado de PrPSc, el cual, en una reacción en cadena, induce la transformación adicional de la PrPC en PrPSc. Este proceso de transformación disemina PrPSc a varias regiones del encéfalo.

  • Causa de muerte neuronal

  • Ser transmisible

PrPC normal Sc es hidrosoluble y sensible a la proteasa, pero un gran porcentaje de PrPSc es insoluble en agua y marcadamente resistente a la degradación por proteasas (similar a lo que sucede con el beta-amiloide en la enfermedad de Alzheimer, que se asemejan a PrPSc), lo que conduce a una lenta pero inexorable acumulación celular y muerte neuronal. Los cambios anatomopatológicos asociados incluyen gliosis y cambios histológicos vacuolares característicos (espongiformes), que conducen a demencia y otros déficits neurológicos. Los signos y los síntomas se desarrollan meses a años después de la exposición inicial a PRPSc.

También habría que tener en cuenta las enfermedades por priones en todos los pacientes con demencia, sobre todo cuando es rápidamente progresiva.

Transmisión de las enfermedades priónicas

Las enfermedades por priones se originan

  • Esporádicamente (al parecer de inicio espontáneo, sin una causa conocida)

  • A través de la herencia genética (familiar)

  • Transmisión por vía infecciosa

Las enfermedades priónicas esporádicas son las más frecuentes, con una incidencia anual en todo el mundo de alrededor de 1/1 millón de personas. Se desconoce el modo en que PrPSc se forma en primera instancia.

Las enfermedades priónicas familiares se deben a defectos del gen PrP, contenido en el brazo corto del cromosoma 20. Las mutaciones genéticas que causan enfermedades priónicas son autosómica dominante; es decir, que causa la enfermedad cuando se heredan de un solo progenitor. Además, la penetrancia es variable; es decir, dependiendo del tipo de mutación, un porcentaje variable de portadores de la mutación tienen signos clínicos de la enfermedad durante toda la vida. Algunos defectos génicos producen ECJ familiar, algunos producen GSS y otros causan enfermedades con características mixtas de ECJ y GSS. Hasta la fecha, los investigadores han identificado una sola mutación que causa el insomnio familiar letal (IFL), la forma familiar del insomnio letal. Las mutaciones del gen PrP alteran la secuencia de aminoácidos de PrPC, haciendo que se pliegue incorrectamente y se convierta en PrPSc. Las pequeñas alteraciones observadas en codones específicos (secuencias de nucleótidos que son los bloques de construcción de los genes) pueden determinar los síntomas predominantes y la velocidad de progresión de la enfermedad (1).

Las enfermedades priónicas contagiosas son raras. Pueden transmitirse

  • De persona a persona: iatrogénica a través de órganos y tejidos, el uso de instrumentos quirúrgicos contaminados o, en raras ocasiones, transfusión de sangre (como en la vECJ) o canibalismo (como en el kuru)

  • De animal a persona: a través de la ingestión de carne vacuna contaminada (como en la vECJ)

No se determinó que las enfermedades priónicas sean contagiosas a través del contacto casual entre personas.

Las enfermedades priónicas ocurren en muchos mamíferos (p. ej., visones, alces, ciervos, ovejas domésticas y ganado) y pueden transmitirse entre las especies a través de la cadena alimentaria. Sin embargo, la transmisión de animales a humanos se ha observado solo en la vECJ, después de que las personas consumen carne de ganado con encefalopatía espongiforme bovina (EEB, o enfermedad de las vacas locas).

En varios estados del oeste de Estados Unidos, Canadá y en la actualidad Corea del Sur y Noruega (2), existe la preocupación de que la caquexia crónica, la enfermedad priónica de alces y ciervos, pueda ser transmisible a las personas que cazan, los carniceros o al comer a los animales afectados. Aunque es poco probable la transmisión de la caquexia crónica de animales a seres humanos, datos recientes indican que las barreras entre especies pueden debilitarse cuando esta enfermedad se ha transmitido de un animal a otro varias veces (como puede suceder en la naturaleza [3]).

Referencias sobre transmisión

  • 1. Pocchiari M and Manson J, editors. Enfermedades priónicas humanas. En Handbook of Clinical Neurology, edited by M Pocchiari, and J Manson. New York, Elsevier, 2018, vol 153, pp. 2–498.

  • 2. Benestad SL, Mitchell G, Simmons M, et al: First case of chronic wasting disease in Europe in a Norwegian free-ranging reindeer. Vet Res 47 (1):88, 2016. doi: 10.1186/s13567-016-0375-4.

  • 3. Barria MA, Telling GC, Gambetti P, et al: Generation of a new form of human PrPSc in vitro by interspecies transmission from cervid prions. J Biol Chem 4;286 (9):7490–7495, 2011. doi: 10.1074/jbc.M110.198465.

Tratamiento

  • Tratamiento de sostén

No existe tratamiento para las enfermedades por priones. El tratamiento es sintomático.

Debe estimularse a los pacientes para que establezcan instrucciones por adelantado (p. ej., cuidados paliativos de elección) poco después del diagnóstico de la enfermedad.

Se puede recomendar el asesoramiento genético para los miembros de la familia de los pacientes con la enfermedad priónica familiar.

Prevención

Los priones resisten los procedimientos corrientes de desinfección y pueden representar un riesgo para otros paciente y los cirujanos, los patólogos o los técnicos que manipulan tejidos o instrumentos contaminados.

Su transmisión puede evitarse si se toman precauciones cuando se manejan los tejidos infectados y se limpian con técnicas apropiadas para instrumentos contaminados. Se recomienda uno de los siguientes procedimientos:

  • Colocar en autoclave de vapor a 132° C durante 1 h

  • Inmersión en hidróxido de sodio 1 N (normal) o solución de hipoclorito de sodio al 10% durante 1 h

Información: para pacientes
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