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Fracturas de las costillas

Por Thomas G. Weiser, MD, MPH, Department of Surgery, Section of Trauma & Critical Care, Stanford University School of Medicine

  • Las fracturas de las costillas causan un dolor intenso, en especial cuando la persona afectada realiza inspiraciones profundas.

  • Suele realizarse una radiografía de tórax.

  • Se administran analgésicos y se pide al paciente que tosa o respire profundamente al menos una vez cada hora para prevenir problemas pulmonares.

Las fracturas de las costillas por lo general se producen a causa de una contusión fuerte, como una caída desde cierta altura, un accidente con un vehículo a motor, o un golpe con un bate de béisbol. Sin embargo, en las personas de edad avanzada con osteoporosis, solo es necesario un impacto leve (como una pequeña caída).

La fractura por sí misma rara vez es grave, aunque el traumatismo que causó la fractura ocasionalmente ocasiona otros problemas, como un hematoma dentro del pulmón (contusión pulmonar ver Contusión pulmonar) o un colapso pulmonar (neumotórax, ver Neumotórax traumático). Si el traumatismo produce una fractura de las costillas inferiores, en ocasiones también daña el hígado (ver Traumatismos hepáticos) o el bazo (ver Traumatismos del bazo). Cuantas más costillas estén fracturadas más probable es que los pulmones u otros órganos se hayan lesionado.

Se puede producir un tórax inestable o volet costal si se fracturan varias costillas adyacentes en más de un lugar. En un volet costal, un segmento de la pared torácica está separado del resto de la pared y se mueve en la dirección opuesta cuando el paciente respira. Respirar resulta más difícil y cansado. Por lo general, un traumatismo lo suficientemente fuerte como para causar un tórax inestable también lesiona el pulmón situado por debajo de la pared lesionada (ver Contusión pulmonar).

Síntomas

Las fracturas de las costillas causan un dolor intenso, especialmente cuando la persona afectada respira con profundidad. El dolor dura semanas.

Debido al dolor, el paciente puede respirar con menos profundidad, lo que aumenta el riesgo de complicaciones, tales como colapso de partes del pulmón (atelectasis, ver Atelectasia) y neumonía (ver Introducción a la neumonía). Aparecen complicaciones con mayor frecuencia en los siguientes casos:

  • Personas de edad avanzada

  • Pacientes con varias fracturas costales

Debido a que los ancianos son más propensos a desarrollar estas complicaciones, también tienen un mayor riesgo de muerte debido a una fractura costal que los sujetos más jóvenes.

Diagnóstico

  • Evaluación por un médico

Se sospecha una fractura de costal cuando una o más costillas presentan dolor a la presión en un punto en particular. A veces el médico puede notar que la costilla está rota al empujar suavemente el área lesionada. No siempre es necesario confirmar que existe una fractura costal con una radiografía debido a que su presencia no cambia la forma como debe tratarse la lesión torácica. No obstante, el médico suele solicitar una radiografía de tórax para detectar problemas graves que pueden acompañar a las fracturas costales, como una contusión pulmonar o un colapso pulmonar. No todas las fracturas costales se pueden ver en una radiografía de tórax.

¿Sabías que...?

  • No es necesario diagnosticar una fractura costal con rayos X.

Tratamiento

  • Analgésicos

  • Tos y respiración profunda

Se administran fármacos para aliviar el dolor (analgésicos) tanto si se identifican fracturas en las costillas como si no. A los pacientes con dolor intenso suelen administrárseles analgésicos opiáceos, como la oxicodona o la hidrocodona. A veces los pacientes hospitalizados que tienen dolor severo se tratan anestesiando los nervios de las costillas afectadas, administrando fármacos alrededor de la médula espinal (analgesia epidural).

A los pacientes con fracturas costales se les recomienda toser o respirar profundamente una vez cada hora mientras están despiertos para mantener a los sacos aéreos del pulmón abiertos y prevenir la neumonía.

Los pacientes con varias fracturas costales pueden necesitar tratamiento en el hospital.

Si el paciente tiene un tórax inestable (volet costal) a menudo necesita soporte respiratorio con un respirador hasta que las lesiones mejoren.

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