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Infestación por piojos

(Pediculosis)

Por James G. H. Dinulos, MD, Dartmouth Medical School

La infestación por piojos (pediculosis) es una infestación de la piel por unos pequeños insectos sin alas.

  • Los piojos se propagan habitualmente de persona a persona por contacto estrecho.

  • Los afectados por piojos presentan prurito grave.

  • Pueden verse los piojos y sus huevos observando con detenimiento el pelo de la cabeza o de otras partes del cuerpo.

  • Por lo general el tratamiento contra los piojos incluye champús, cremas o lociones, y algunas veces la descontaminación de la ropa y de la ropa de cama.

  • Algunas personas requieren un medicamento antiparasitario por vía oral.

Los piojos son insectos sin alas, apenas visibles, que infestan la cabeza, el cuerpo o la zona púbica, y viven de chupar sangre. Se transmiten fácilmente mediante contacto físico estrecho o por compartir prendas de vestir y otros elementos personales. Tres especies de piojos habitan en distintas partes del cuerpo. Los piojos de la cabeza y los piojos del pubis viven directamente en la persona, mientras que los piojos del cuerpo viven en la ropa de vestir y de cama. Se producen infestaciones por todos los tipos de piojos en todo el mundo.

Aspecto de los piojos

Hay tres tipos de piojos que infestan el cuerpo. Los piojos miden hasta 3 mm (1/8 inch) de largo.

Piojos de la cabeza

Los piojos de la cabeza infestan el cabello y el cuero cabelludo. La infestación se transmite mediante contacto personal estrecho, y posiblemente por compartir peines, cepillos, sombreros y otros objetos personales. La electricidad estática o el viento pueden expulsar los piojos del cabello. Los piojos son más frecuentes en las niñas de 5 a 11 años de edad, pero pueden afectar a cualquier persona. Los piojos de la cabeza son poco frecuentes en las personas de ascendencia africana. No existe relación alguna entre los piojos de la cabeza y la poca higiene o un nivel socioeconómico bajo.

Piojos del cuerpo

Los piojos del cuerpo normalmente infestan a personas con poca higiene, que se encuentran en condiciones de hacinamiento (como en cuarteles militares) o que son de bajo nivel socioeconómico. Los piojos corporales viven en la ropa de vestir y de cama en contacto con la piel, no en las personas. Estos piojos se transmiten por compartir prendas de vestir y ropa de cama contaminadas. A diferencia de los piojos de la cabeza, los del cuerpo a veces trasmiten enfermedades graves como el tifus, la fiebre de las trincheras y la fiebre recurrente.

Piojos del pubis

Los piojos del pubis (ladillas), que principalmente infestan el pelo de la zona genital y anal, se transmiten por lo general entre adolescentes y adultos por contacto sexual. Se pueden transmitir a los niños mediante el contacto estrecho con los padres. Los piojos del pubis también pueden transmitirse por objetos inanimados, como toallas, ropa de cama y prendas de vestir. Estos piojos también pueden infestar el pelo del pecho, los muslos y la cara (barba, bigote y pestañas).

Síntomas de la infestación por piojos

La infestación por piojos suele causar prurito intenso en la zona afectada.

Las picaduras de los piojos del cuerpo causan orificios puntiformes pequeños y rojos en la piel. Aparecen marcas de rascado, ronchas o, si se ha roto la piel por el rascado intenso, infección bacteriana. Estos síntomas son especialmente habituales en los hombros, las nalgas y el abdomen.

Las picaduras de los piojos del pubis pueden causar también manchas grises azuladas que aparecen en el pecho, las nalgas y los muslos. Los ganglios linfáticos pueden inflamarse. La infestación por piojos en las pestañas causa prurito, quemazón e irritación.

Los niños apenas notan la presencia de piojos de la cabeza o solo sienten una irritación ligera del cuero cabelludo.

Diagnóstico de la infestación por piojos

  • Presencia de liendres, piojos o ambos

Los piojos de la cabeza se detectan pasando un peine especial de púas finas por el pelo mojado, desde el cuero cabelludo hacia las puntas. Por lo general, los piojos se concentran en la parte posterior de la cabeza o detrás de las orejas, y son más difíciles de ver que las liendres. La hembra del piojo pone huevos brillantes, de color blanco grisáceo (liendres), que pueden verse como diminutos glóbulos que se fijan firmemente en la base de los tallos del cabello. Cada hembra adulta pone 3 a 5 huevos por día, por lo que en general hay más liendres que piojos. En las infestaciones crónicas de la cabeza, al crecer el cabello pueden encontrarse liendres a cierta distancia del cuero cabelludo, según la duración de la infestación.

Las liendres se distinguen de otros materiales extraños presentes en los tallos del pelo por el hecho de estar tan firmemente adheridas.

Los piojos del cuerpo adultos y sus huevos también pueden encontrarse en las costuras de las prendas de vestir y en la ropa de cama.

Los piojos del pubis pueden verse con una inspección concienzuda con luz ultravioleta o mediante un microscopio. Los piojos del pubis también puede dejar manchas marrones oscuras (heces) en la piel o la ropa interior.

Tratamiento de la infestación por piojos

  • Para los piojos de la cabeza y del pubis, champús y cremas

  • Lavado a fondo o limpieza en seco o reemplazo de las prendas de vestir y la ropa de cama

En todos los casos de piojos, se recomienda cambiar o descontaminar las prendas de vestir y la ropa de cama mediante lavado a fondo o limpieza en seco. Los artículos que no se pueden lavar se pueden colocar en el interior de bolsas de plástico cerradas herméticamente durante 2 semanas para matar los piojos.

Tratamiento de las infestaciones por piojos

Existen varios productos eficaces que se venden con y sin receta médica para el tratamiento de los piojos de la cabeza.

  • Se aplican champús y cremas de venta libre que contienen piretrinas y butóxido de piperonilo durante 10 minutos y luego se aclaran.

  • Con receta médica, también es eficaz la permetrina (una forma sintética de piretrina) cuando se aplica en forma líquida o en crema.

  • El lindano, un fármaco que se vende con receta médica y que puede aplicarse en forma de loción o champú, también cura la infestación por piojos, pero no es tan eficaz como los otros preparados y no se recomienda en niños menores de 2 años, mujeres embarazadas o lactantes, ni en casos de trastorno convulsivo debido a sus posibles efectos secundarios tóxicos.

  • El malatión, que también se vende con receta, es muy eficaz en la eliminación tanto de los piojos adultos como de las liendres, pero no es el primer tratamiento administrado porque es inflamable, tiene un olor desagradable y debe permanecer aplicado de 8 a 12 horas.

Todos los tratamientos se repiten a los 7 o 10 días para eliminar los piojos recién nacidos. Los piojos han empezado a hacerse resistentes a los fármacos y pueden ser difíciles de eliminar. Si resisten el tratamiento estándar, se administra una dosis de ivermectina.

La mayoría de los tratamientos con fármacos matan las liendres, pero no las eliminan. No hace falta retirar las liendres muertas, pero los fármacos no siempre acaban con todas. Debido a que por lo general no es posible distinguir entre las liendres vivas y las muertas, se recomienda eliminarlas. Además, un porcentaje muy pequeño de niños con liendres en el cuero cabelludo continúan con piojos vivos. La extracción de las liendres requiere un peine de púas finas, que a menudo viene con los productos, y una búsqueda cuidadosa.

Dado que las liendres están adheridas con tanta firmeza al cabello, existen varios preparados disponibles sin receta para soltarlas (como champús, geles y aerosoles). Treinta minutos bajo un secador de aire caliente también ayuda a matar las liendres (pero no los piojos). Las liendres se alejan del cuero cabelludo a medida que el pelo crece. Si no hay liendres a medio centímetro del cuero cabelludo, no hay piojos vivos. Para los piojos de la cabeza, no está bien claro si es necesario limpiar o deshacerse de los objetos personales, o excluir a los afectados de la escuela o del trabajo. Sin embargo, muchos expertos recomiendan cambiar las prendas de vestir y la ropa de cama contaminada con liendres de piojos, o descontaminarlas con un lavado a fondo o limpieza en seco, y secándolos en secadora a más de 50 ºC durante aproximadamente 30 minutos.

Tratamiento de las ladillas (piojos del pubis)

Los piojos del pubis puede tratarse con champús y cremas de venta libre que contengan piretrinas más butóxido de piperonilo o lindano, igual que para tratar los piojos de la cabeza. Las parejas sexuales también deben tratarse. Los piojos que afectan las pestañas pueden tratarse con vaselina aplicada de 8 a 10 días, gotas oftálmicas de fluoresceína, ivermectina por vía oral, pomada de vaselina, pomada con fisostigmina o mediante la eliminación cuidadosa de cada liendre con un instrumento adecuado.

Tratamiento de los piojos del cuerpo

Por lo general no se utilizan medicamentos para eliminar los piojos del cuerpo porque estos están en las prendas de vestir y en la ropa de cama, y no en el cuerpo. Se tratan los síntomas y se recomienda cambiar o descontaminar las prendas de vestir y la ropa de cama mediante lavado a fondo o limpieza en seco. Lo mejor es exponer estos artículos a un calor mínimo de 50 ºC durante el secado.

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