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Hinchazón

(Edema)

Por Lyall A. J. Higginson, MD, Professor of Medicine;Clinical Cardiologist, Division of Cardiology, University of Ottawa;University of Ottawa Heart Institute

La hinchazón se debe a un exceso de líquidos en los tejidos. El líquido es predominantemente agua.

La hinchazón puede ser generalizada o limitada a una sola extremidad o parte de ella. La hinchazón a menudo se localiza en los pies y las piernas. Sin embargo, los pacientes que están obligados a permanecer en cama durante periodos prolongados desarrollan a veces hinchazón en las nalgas, los genitales y la parte posterior de los muslos. Las mujeres que se tumban sobre un lado pueden desarrollar hinchazón en el pecho sobre el que se acuestan. En raras ocasiones, se hincha una mano o un brazo.

A veces una extremidad se hincha de repente. Más a menudo, la inflamación se desarrolla lentamente y el paciente experimenta un aumento de peso, ojos hinchados al despertar por la mañana, y nota los zapatos apretados al final del día. La hinchazón puede desarrollarse de forma tan gradual que la persona afectada no se da cuenta hasta que esta es considerable. A veces el paciente tiene una sensación de opresión o plenitud. Pueden existir otros síntomas dependiendo de la causa de la inflamación y pueden incluir dificultad respiratoria o dolor en el miembro afectado.

Causas

La hinchazón que se produce en todo el cuerpo tiene causas diferentes de la que se limita a una sola extremidad o parte de la extremidad.

La hinchazón generalizada es más comúnmente causada por:

Todos estos trastornos causan retención de líquidos, que es la causa de la hinchazón.

Otra causa de hinchazón de las extremidades inferiores es la acumulación de sangre en las piernas. Muchas personas obesas de mediana edad o mayores suelen presentar hinchazón leve al final del día, debido a la acumulación de sangre. Esta hinchazón generalmente desaparece por la mañana. La sangre también se puede acumular en las piernas si las válvulas de las venas se ensanchan o están dañadas (insuficiencia venosa crónica) tal como puede suceder en personas que previamente han sufrido una trombosis (coágulos de sangre en las piernas). En estos casos, la hinchazón por lo general no desaparece durante la noche.

Muchas mujeres suelen presentar algo de hinchazón durante las últimas etapas del embarazo. Sin embargo, si la hinchazón es importante, especialmente si también afecta a las manos y a la cara y se acompaña de hipertensión arterial, pueden tener preeclampsia (ver Preeclampsia y eclampsia), que es un trastorno que puede ser peligroso.

La hinchazón que se limita a una sola extremidad o a parte de una extremidad generalmente está producida por:

Muchos trastornos aumentan el riesgo de que se produzcan coágulos de sangre en una vena. En la mayoría de los casos, estos coágulos se desarrollan en una vena de la pierna, pero en ocasiones se producen en una vena del brazo. Los trombos venosos pueden ser peligrosos si el coágulo se desprende y viaja a los pulmones, y causa la obstrucción de una arteria pulmonar (lo que se denomina embolia pulmonar, ver Embolia pulmonar).

La celulitis suele causar inflamación de la piel solo en una parte de una extremidad. Con mucha menos frecuencia, una infección profunda bajo la piel o en los músculos puede provocar que se hinche toda la extremidad.

Una causa menos común es la obstrucción de un vaso linfático (linfedema). Los vasos linfáticos, que se localizan en todo el organismo, ayudan a drenar el líquido de los tejidos (ver Introducción al sistema linfático). Si un tumor ejerce presión sobre los vasos linfáticos o se extirpan algunos vasos o ganglios linfáticos (por ejemplo, cuando se extirpan los ganglios de la axila en las mujeres con cáncer de mama), se puede producir tumefacción de la extremidad. En muchos países tropicales, ciertos parásitos pueden bloquear los vasos linfáticos y causar hinchazón (filariasis linfática).

A veces, una reacción alérgica causa hinchazón alrededor de ciertas zonas, como la boca (angioedema). El angioedema también puede ser un trastorno hereditario en el cual la hinchazón aparece y desaparece a intervalos irregulares.

Valoración

Aunque la hinchazón puede parecer un problema menor, sobre todo si no causa molestias y desaparece cuando la persona afectada duerme, puede ser un síntoma de un trastorno grave. La siguiente información puede ayudar a decidir cuándo es necesaria la evaluación de un médico y a saber qué esperar durante ésta.

Signos de alarma

En personas con hinchazón, ciertos síntomas y características son motivo de preocupación. Entre estos factores se incluyen los siguientes:

  • Comienzo súbito

  • Inflamación de una sola pierna

  • Importante dolor o sensibilidad a la palpación

  • Dificultad respiratoria

  • Tos con sangre

Cuándo acudir al médico

Las personas con signos de alarma deben ver a un médico de inmediato. Aquellos sin signos de alarma que tienen antecedentes de problemas de corazón, pulmón, o enfermedad renal, o las mujeres embarazadas deben consultar a un médico en el plazo de unos días. Otras personas que no tienen signos de alarma deben programar una cita con el médico cuando sea conveniente. Normalmente, un retraso de aproximadamente una semana no es perjudicial.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas del paciente y su historial médico. A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa de la hinchazón y las pruebas que pueden ser necesarias.

El médico pregunta sobre la localización y la duración de la inflamación, y la presencia e intensidad de dolor o malestar. Se suele preguntar a las mujeres si están embarazadas o si la hinchazón parece relacionada con los periodos menstruales. El médico también preguntará por otras enfermedades (por ejemplo, de corazón, hígado o riñón) o si se está en tratamiento con otros medicamentos (por ejemplo, minoxidil, antiinflamatorios no esteroideos, inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina [ACE], o amlodipino u otros antagonistas del calcio) que se sabe que causan hinchazón. También pregunta acerca de la cantidad de sal que se consume porque el exceso de sal puede aumentar la hinchazón, sobre todo en personas con trastornos cardíacos o renales.

El médico busca síntomas que puedan indicar la causa de la hinchazón. Por ejemplo, los pacientes con insuficiencia cardíaca pueden tener dificultad respiratoria al realizar esfuerzos o pueden despertar durante la noche con dificultad respiratoria. Los pacientes con hinchazón y hematomas pueden tener una enfermedad del hígado, mientras que aquellos que han tenido recientemente una cirugía o un yeso en la pierna pueden tener una trombosis venosa profunda.

El médico puede solicitar a la persona afectada por hinchazón de larga evolución que lleve un registro diario de su peso para poder detectar rápidamente un posible aumento de la hinchazón.

Durante la exploración física, se presta especial atención a la zona más hinchada, aunque también se explora al paciente de forma minuciosa en busca de otros signos. El médico escucha (ausculta) el corazón y los pulmones con el estetoscopio, porque la hinchazón puede ser un signo de una enfermedad cardíaca.

Algunas causas y características de la hinchazón

Causa

Características comunes*

Análisis

Angioedema (alérgico, idiopático o hereditario)

Inflamación indolora que suele afectar a la cara, los labios, y algunas veces a la lengua

A veces picor o sensación de tensión

Hinchazón que no se queda hundida después de ser presionada (edema sin fóvea)

Solo un examen médico

Un coágulo de sangre en una vena profunda de una pierna (de forma característica), un brazo, o la pelvis (trombosis venosa profunda)

edema repentino

Por lo general, dolor, enrojecimiento, calor y/o sensibilidad en la zona afectada

Si el coágulo se desplaza y obstruye una arteria en el pulmón (embolia pulmonar), por lo general dificultad respiratoria y, a veces, tos con sangre

En ocasiones, en personas que tienen factores de riesgo en la formación de trombos (coágulos de sangre), ya sea por cirugía reciente, traumatismo, reposo en cama, un yeso en la pierna, terapia hormonal, cáncer o un periodo de inmovilidad como un largo viaje en avión

Ecografía

Insuficiencia venosa crónica (que hace que la sangre se acumule en las piernas)

Hinchazón en una o ambas piernas o tobillos

Una leve molestia crónica, dolorimiento o calambres en las piernas, pero ausencia de dolor

A veces, zonas correosas de color marrón rojizo en la piel y úlceras poco profundas en la parte inferior de las piernas

A menudo, varices

Solo un examen médico

Medicamentos (como minoxidil, antiinflamatorios no esteroideos, estrógenos, fludrocortisona, y algunos bloqueantes de los canales de calcio)

Hinchazón indolora en ambas piernas y pies

Solo un examen médico

Insuficiencia cardíaca

Hinchazón indolora en ambas piernas y pies

A menudo, dificultad respiratoria durante el esfuerzo o al estar acostado y durante el sueño

A menudo en pacientes con enfermedad cardíaca y/o hipertensión arterial conocidas

Radiografía de tórax

Electrocardiograma (ECG)

Habitualmente, ecocardiograma

Infección de la piel (celulitis)

Área irregular enrojecida con calor y dolor a la palpación que afecta a una parte de la extremidad

Hinchazón

A veces, fiebre

Solo un examen médico

Infección profunda bajo la piel o en los músculos (poco frecuente)

Dolor profundo, constante en una extremidad

Enrojecimiento, calor, sensibilidad e hinchazón con sensación de tensión

Signos de una enfermedad grave (como fiebre, confusión, y frecuencia cardíaca rápida)

A veces secreción maloliente, ampollas o áreas de piel muerta y ennegrecida

Cultivos de sangre y de tejido

Radiografías

A veces RMN

Trastornos renales (fundamentalmente síndrome nefrótico)

Hinchazón generalizada e indolora

A menudo líquido dentro del abdomen (ascitis)

A veces, hinchazón alrededor de los ojos u orina espumosa

Medición de proteínas en una muestra de orina

Enfermedad hepática crónica

Hinchazón generalizada e indolora

A menudo líquido dentro del abdomen (ascitis)

Causas que a menudo son evidentes sobre la base de la historia (como el abuso de alcohol o la hepatitis)

A veces pequeños vasos sanguíneos en forma de araña visibles en la piel (arañas vasculares), enrojecimiento de las palmas de las manos y, en los varones, aumento del volumen de las mamas y disminución del tamaño de los testículos

Determinación de la albúmina en sangre

Otros análisis de sangre para evaluar la función hepática

Obstrucción de los vasos linfáticos debida a cirugía o radioterapia para el cáncer

Inflamación indolora en una extremidad

Una causa (cirugía o radioterapia) evidente en la historia clínica

Solo un examen médico

Filariasis linfática (infección de los vasos linfáticos debida a ciertos gusanos parásitos)

Inflamación indolora de una extremidad y en ocasiones de los genitales

En personas que han estado en un país en desarrollo donde la filariasis es común

Examen al microscopio de una muestra de sangre

Hinchazón fisiológica (normal)

Ligera hinchazón de ambos pies y/o tobillos que se produce al final del día y desaparece por la mañana

No hay dolor, enrojecimiento, u otros síntomas

Solo un examen médico

Embarazo o síntoma premenstrual normal

Hinchazón indolora en ambas piernas y pies

Por lo general se alivia en cierta medida con el descanso y la elevación de las piernas

En mujeres que están embarazadas o antes de tener un periodo menstrual

Solo un examen médico

Embarazo, con preeclampsia

Hinchazón indolora en ambas piernas y pies, y a veces en las manos

Presión arterial alta (a menudo de nueva aparición)

Ocurre durante el tercer trimestre del embarazo

Determinación de proteínas en la orina

Compresión sobre una vena (por ejemplo, por un tumor, embarazo, obesidad abdominal extrema)

Hinchazón indolora que se desarrolla lentamente

Ecografía o TC si se sospecha un tumor

*Las características incluyen síntomas y los resultados de la exploración realizada por el médico. Las características que se mencionan son habituales, pero no siempre están presentes.

En la mayoría de los pacientes con hinchazón se hace un hemograma completo, otros análisis de sangre y análisis de orina (para detectar proteínas en la orina).

TC = tomografía computarizada; ECG = electrocardiografía; RMN = resonancia magnética nuclear.

Pruebas complementarias

En la mayoría de las personas con hinchazón generalizada, se realizan análisis de sangre para evaluar la función del corazón, los riñones y el hígado. Habitualmente también se obtiene un análisis de orina para determinar si hay grandes cantidades de proteínas, que pueden indicar un síndrome nefrótico o, en mujeres embarazadas, preeclampsia. Si se sospechan otras causas, pueden ser necesarias otras pruebas. Por ejemplo, si existe hinchazón aislada en una pierna, se puede hacer una ecografía para ver si hay una obstrucción de una vena de la pierna.

Tratamiento

Se tratan las causas específicas (por ejemplo, tratamiento anticoagulante en los pacientes con coágulos de sangre en las piernas). Se suspende o se sustituye, si es posible, cualquier fármaco que pueda ser responsable.

Debido a que la hinchazón en sí no es perjudicial, no se administran fármacos para orinar (diuréticos) a menos que sean necesarios para tratar la causa de la hinchazón (por ejemplo, insuficiencia cardíaca). Sin embargo, algunas medidas generales simples, como sentarse con las piernas elevadas o limitar la cantidad de sal en la dieta, a veces ayudan a aliviar la hinchazón.

Conceptos clave

  • La hinchazón puede ser generalizada o estar limitada a una zona.

  • No todos los casos de hinchazón son perjudiciales.

  • Las principales causas de hinchazón generalizada son las enfermedades del corazón, del hígado y los trastornos renales.

  • Las principales causas de la hinchazón de una sola extremidad son los coágulos de sangre en una vena (trombosis) y la infección.

  • El comienzo repentino de la hinchazón puede indicar un trastorno grave, por lo que se debe acudir a un médico de inmediato.

Recursos en este artículo