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Tuberculosis (TB)

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Última revisión completa oct. 2018
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¿Qué es la tuberculosis?

La tuberculosis (TB) es una infección grave y frecuente causada por una bacteria denominada Mycobacterium tuberculosis.

  • La tuberculosis afecta a millones de personas en todo el mundo, especialmente en los países en desarrollo

  • La tuberculosis se contagia por la tos y los estornudos de las personas infectadas que no reciben tratamiento

  • Usted contrae tuberculosis al inhalar la bacteria de la tuberculosis

  • La tuberculosis suele afectar a sus pulmones, aunque puede afectar a casi cualquier órgano

  • La mayoría de las personas infectadas no se ponen enfermas, pero las bacterias permanecen en el organismo

  • Si la tuberculosis se reactiva, por regla general usted presenta tos, fiebre, sudores nocturnos y pérdida de peso

  • Las personas con el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) son más propensas a contraer tuberculosis activa y tienen más probabilidades de morir a causa de dicha enfermedad

  • Usted necesitará tomar varios antibióticos diferentes durante al menos 6 meses

¿Cuáles son las fases de la tuberculosis (TB)?

La tuberculosis tiene 3 fases:

  • Infección primaria

  • Infección latente

  • Enfermedad activa

En la infección primaria, la bacteria de la tuberculosis entra en sus pulmones y algunas veces se disemina a otras partes de su cuerpo. Solo una pequeña parte de las personas con infección primaria se ponen enfermas.

En la infección latente ("latente" significa oculta), las defensas del cuerpo (sistema inmunológico) atacan a las bacterias de la tuberculosis y las encierran dentro de pequeñas acumulaciones de tejido cicatricial. Su cuerpo puede acabar destruyendo las bacterias, pero a menudo permanecen vivas e inactivas durante muchos años. Cerca del 5 al 10% de las personas con infección latente contraen la enfermedad activa.

En la enfermedad activa, las bacterias que fueron encerradas dentro de las acumulaciones de tejido cicatricial se activan y se liberan. La enfermedad activa hace que usted se ponga enfermo y pueda contagiar la infección a otras personas.

¿Cuál es la causa de la tuberculosis?

La tuberculosis está causada por la inhalación de la bacteria de la tuberculosis, denominada Mycobacterium tuberculosis.

La bacteria entra en el aire cuando una persona con enfermedad activa tose, estornuda o simplemente habla.

¿Por qué se activa la tuberculosis?

Las enfermedades y los medicamentos que debilitan su sistema inmunológico hacen que la tuberculosis sea más propensa a activarse.

El factor de riesgo más habitual es:

Otros factores de riesgo incluyen:

  • Diabetes

  • Insuficiencia renal grave

  • Ciertos tipos de cáncer

  • Medicamentos como los corticoesteroides y los nuevos fármacos que bloquean la inflamación

A veces, la tuberculosis se activa incluso si usted no presenta factores de riesgo.

¿Cuáles son los síntomas de la tuberculosis?

La tuberculosis no suele causar síntomas de inmediato. De hecho, la mayoría de las personas infectadas nunca presentarán síntomas.

Si usted presenta síntomas, normalmente afectan sus pulmones y comienzan transcurridos 2 años desde la infección primaria. Usted puede experimentar:

  • Tos, a veces con mucosidad amarillenta o verdosa con trazos de sangre

  • Fiebre

  • Sudoración nocturna

  • Pérdida de peso

  • Encontrarse mal, con poca energía y sin apetito

  • Dificultad respiratoria y dolor torácico

Con menos frecuencia, usted tendrá síntomas de otros órganos que están infectados por la bacteria de la tuberculosis. Por ejemplo, la infección renal causa dolor de espalda y presencia de sangre en la orina. La infección cerebral causa cefalea, confusión y somnolencia. La infección de la columna vertebral causa dolor de espalda.

¿Cómo saben los médicos si sufro tuberculosis (TB)?

Si usted presenta síntomas que podrían ser de tuberculosis, los médicos buscan una enfermedad activa usando:

  • Radiografía de tórax

  • Una muestra de su esputo (el moco que usted expulsa al toser) para detectar bacterias de tuberculosis

Si los resultados de estas pruebas no son claros, los médicos pueden realizar una prueba cutánea de la tuberculosis o un análisis de sangre.

La prueba cutánea de la tuberculosis se llama PPD (siglas en inglés de derivado proteico purificado). Un profesional de la salud inyecta un poco de proteína de la bacteria de la tuberculosis justo debajo de la piel de su brazo. Si usted ha estado expuesto a la tuberculosis, al cabo de 2 días aproximadamente tendrá un bulto duro en la zona.

¿Qué son las pruebas de cribado (detección sistemática) para la tuberculosis (TB)?

Las pruebas de cribado buscan detectar una enfermedad en personas que no presentan síntomas. La tuberculosis a menudo no causa ningún síntoma, por tanto usted debe someterse a pruebas de cribado si corre riesgo de sufrir la enfermedad.

Es posible que deba someterse a una prueba de cribado si:

  • Ha estado en estrecho contacto con alguien que sufre tuberculosis activa

  • Usted es un profesional de la salud

  • Tiene una infección por VIH, diabetes u otras enfermedades que aumentan su riesgo de tuberculosis

  • Toma determinados medicamentos que debilitan su sistema inmunológico

  • Viene de un país donde muchas personas tienen tuberculosis

Las pruebas de cribado incluyen:

  • Prueba cutánea de la tuberculosis

  • Análisis de sangre para la tuberculosis

  • A veces, radiografía de tórax

Si su análisis de sangre o de piel da positivo, los médicos le reconocerán y le harán una radiografía de tórax para ver si tiene una enfermedad activa. Si no tiene una enfermedad activa, la prueba de detección positiva significa que usted tiene una infección latente.

¿Cómo tratan los médicos la tuberculosis?

Tuberculosis activa

Los médicos tratan la tuberculosis activa de muchas maneras distintas, según su enfermedad, los resultados de sus pruebas y otras circunstancias. Pero, en general, usted:

  • Recibirá tratamiento en su propio hogar

  • Tomará 4 antibióticos durante unos 2 meses

  • A continuación tomará por lo menos 2 antibióticos durante otros 4 a 7 meses; se necesita mucho tiempo para eliminar todas las bacterias de la tuberculosis

Es posible que deba permanecer ingresado en el hospital si está muy enfermo, si no tiene dónde vivir o si vive en un lugar donde es difícil limitar con quién está en contacto. Por ejemplo, si usted vive en una residencia de ancianos, una residencia estudiantil o un albergue.

Tuberculosis latente

Aunque la tuberculosis latente no hace que usted se sienta enfermo, los médicos generalmente le prescriben tratamiento si su prueba de cribado ha dado un resultado positivo. El tratamiento es necesario para que la tuberculosis no se active. Habitualmente los médicos le prescribirán:

  • Un solo antibiótico durante 4 o 9 meses (dependiendo de qué antibiótico use)

¿Qué son las bacterias resistentes?

Algunas cepas de tuberculosis se han transformado, por lo que ya no pueden eliminarse con los antibióticos habituales. Estas cepas de tuberculosis farmacorresistente deben tratarse durante mucho tiempo con 4 o 5 antibióticos diferentes.

¿Cómo previenen los médicos el contagio de la tuberculosis (TB)?

A menos que su infección por tuberculosis sea extremadamente resistente a los medicamentos, usted no la contagiará a personas sanas después de haber estado tomando antibióticos durante una o dos semanas. Hasta entonces, usted necesita tomar algunas precauciones.

Si recibe tratamiento en su domicilio:

  • No debe recibir visitas

  • Cubra su tos (con un pañuelo desechable o tosiendo sobre su propio codo)

Si usted vive con personas de alto riesgo, como niños pequeños o personas con VIH, es posible que deba tomar precauciones hasta que las pruebas muestren que la tuberculosis está bajo control.

Si usted está siendo tratado en el hospital, es posible que también deba:

  • Permanecer en una sala de aislamiento donde las personas que entran deben usar una mascarilla respiratoria especial (no solo una mascarilla quirúrgica regular)

¿Existe alguna vacuna contra la tuberculosis?

Existe una vacuna para la tuberculosis. Se llama BCG. Sin embargo, hace que su prueba cutánea de PPD se vuelva positiva. Por lo tanto, si usted ha recibido la vacuna, los médicos no pueden usar la prueba cutánea para detectarle la tuberculosis. Debido a esto, la vacuna se usa principalmente para niños de países donde la tuberculosis es habitual.

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