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Datos clave

Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)

(Enfermedad de Lou Gehrig)

Por

The Manual's Editorial Staff

Última revisión completa ago. 2018
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Los músculos se mueven cuando su cerebro les envía una señal a través de sus nervios.

Las neuronas motoras son los nervios que envían a sus músculos las señales para moverse. Las señales viajan desde su cerebro hasta sus músculos a través de su médula espinal y sus nervios.

Las enfermedades de las neuronas motoras son enfermedades que destruyen lentamente sus neuronas motoras. Cuando las neuronas motoras dejan de funcionar, sus músculos no reciben la señal para moverse.

¿Qué es la ELA?

La esclerosis lateral amiotrófica (ELA) es el tipo más frecuente de enfermedad de las neuronas motoras. A menudo se llama enfermedad de Lou Gehrig. Lou Gehrig fue un famoso jugador de béisbol de la década de 1930 que tenía ELA.

  • La ELA aparece muy lentamente

  • Sus músculos gradualmente se vuelven débiles y rígidos

  • Con el tiempo, usted no podrá caminar, hablar o tragar

  • Si no puede tragar, necesitará una sonda de alimentación

  • Si sus músculos respiratorios se ven afectados, usted necesitará que le conecten a un respirador mecánico o ventilador (una máquina para ayudarle a respirar)

  • No hay cura, pero los medicamentos pueden ayudar a aliviar los síntomas

  • Cerca de la mitad de las personas con ELA mueren en menos de 3 años, pero algunas viven más de 10 años

Existen otros tipos de enfermedades de las neuronas motoras, como la esclerosis lateral primaria, la parálisis bulbar progresiva y la atrofia muscular progresiva. Todos ellas causan debilidad y discapacidad graves.

¿Cuáles son los síntomas de la esclerosis lateral amitrófica (ELA)?

Los primeros síntomas de la ELA son:

  • Torpeza y debilidad en sus manos

  • A veces, debilidad en sus pies, boca o garganta

  • Calambres musculares

  • Pérdida de peso

  • Sentirse muy cansado

La debilidad muscular dificulta el control de la expresión de su rostro. Usted comienza a tener problemas para tragar y puede atragantarse con líquidos o con babas (saliva). Es posible que su voz no suene bien.

Los músculos que no se usan comienzan a encogerse y contraerse. Es posible que primero note que se encogen los músculos de sus manos.

La debilidad empeora lentamente y comienza a afectar a otros músculos. Finalmente, los músculos de todo el cuerpo se ven afectados, excepto los músculos que mueven sus ojos.

Más tarde, a medida que su debilidad empeora, es posible que usted:

  • Necesite ayuda para comer y vestirse

  • Sufra tirones musculares

  • Necesite ayuda para caminar y, eventualmente, necesite una silla de ruedas

  • No pueda tragar sin ahogarse y necesite una sonda de alimentación

  • Presente dificultad respiratoria

Con el tiempo, su problema respiratorio se volverá tan grave que tendrán que conectarle a un ventilador (una máquina para respirar).

La esclerosis lateral amiotrófica (ELA) no afecta a su mente, por lo que usted podrá seguir pensando con claridad incluso cuando su debilidad haya empeorado. Sin embargo, la ELA puede afectar a sus emociones, por lo que usted puede reír o llorar sin motivo. Además, es habitual estar deprimido debido a la gravedad de la enfermedad.

¿Cómo pueden saber los médicos si sufro ELA?

Los médicos hacen pruebas para diagnosticar su ELA, como:

  • RMN (una prueba de diagnóstico por la imagen que utiliza un campo magnético intenso para crear una imagen detallada del interior de su cuerpo)

  • Electromiografía (una prueba muscular en la que se emplean unas pequeñas agujas para registrar la actividad eléctrica de su músculo)

  • Estudios de conducción nerviosa (una prueba en la que se emplean pequeñas descargas eléctricas para determinar si el nervio conduce bien la electricidad)

  • Análisis de sangre

  • Análisis de orina

  • Punción lumbar (una prueba en la que se emplea una muestra de líquido extraído de su columna vertebral)

  • Pruebas genéticas (una prueba en la que se emplea una pequeña muestra de sangre, piel u otro tejido para detectar problemas que se presentan de forma hereditaria)

¿Cómo tratan los médicos la esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?

No existe cura para la ELA u otras enfermedades de las neuronas motoras.

Los médicos tratan sus síntomas con:

  • Fisioterapia para mantener sus articulaciones flexibles y retrasar la atrofia muscular

  • Terapia ocupacional para evitar el atragantamiento mientras come o una sonda de alimentación en su estómago si ya no puede tragar

  • Medicamentos para reducir sus espasmos o calambres musculares

  • Medicamentos para tratar los estallidos emocionales o la depresión

  • Medicamentos para el babeo

  • Analgésicos para el dolor

  • Un ventilador (una máquina para respirar) si usted está demasiado débil para respirar por su cuenta

Incluso con sondas de alimentación y ventiladores, cerca de la mitad de las personas con ELA mueren al cabo de unos 3 años. Sin embargo, algunas personas viven más de 10 años y, con muy poca frecuencia, 30 años o más.

Si usted sufre ELA o una de las otras enfermedades neuronales motoras peligrosas, es posible que desee redactar un documento de voluntades anticipadas. Un documento de voluntades anticipadas es un plan en el que usted informa a sus seres queridos y médicos sobre el tipo de atención médica que desea para el final de su vida.

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