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Estado vegetativo

Por

Kenneth Maiese

, MD, National Heart, Lung, and Blood Institute

Última revisión completa jul. 2019
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Datos clave
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Se produce un estado vegetativo cuando el cerebro (la parte del encéfalo que controla el pensamiento y el comportamiento) ya no funciona, pero el hipotálamo y el tronco del encéfalo (las partes del encéfalo que controlan las funciones vitales, como los ciclos de sueño, la temperatura corporal, la respiración, la presión arterial, la frecuencia cardíaca y la consciencia) siguen funcionando. Por lo tanto, la persona abre los ojos y parece despierta pero, por lo demás, no responde a la estimulación de una manera significativa.

  • En la mayoría de los casos, un estado vegetativo tiene su origen en un daño cerebral grave debido a una lesión en la cabeza o a un trastorno que priva al cerebro de oxígeno, como un paro cardíaco o respiratorio.

  • Las personas en estado vegetativo pueden abrir los ojos, pero no pueden hablar ni hacer cosas que requieran pensamiento o intención consciente y no tienen conciencia de sí mismas ni de su entorno.

  • Los médicos diagnostican un estado vegetativo solo después de observar a la persona afectada durante un período de tiempo y en más de una ocasión y no encuentran ninguna evidencia de conciencia.

  • Las personas en estado vegetativo requieren atención integral, incluida una buena nutrición y medidas para prevenir los problemas que resultan de no poder moverse (como las úlceras por presión).

El estado vegetativo es raro. Por lo general, un estado vegetativo se ha considerado un trastorno de larga duración (crónico). Es decir, si una persona parece encontrarse en estado vegetativo al principio pero recupera alguna función mental (cognitiva) pasadas algunas semanas, probablemente nunca llegó a estar en estado vegetativo.

Un estado vegetativo que dura más de 1 mes se considera un estado vegetativo persistente. La mayoría de las personas en estado vegetativo persistente no recuperan ninguna función mental o capacidad de interactuar con el entorno de una manera significativa. Sin embargo, algunas personas con un estado vegetativo persistente mejoran lo suficiente como para que el diagnóstico cambie a estado de consciencia mínima. La consciencia de las personas en un estado de consciencia mínima se ve afectada de forma grave pero no por completo. Cuando se produce una recuperación, la causa era por lo general un daño cerebral debido a un traumatismo craneoencefálico (lesión cerebral traumática), no un trastorno que dio lugar a que el cerebro se viera privado de oxígeno. Además, la recuperación es a menudo muy limitada. Por ejemplo, la persona puede alargar la mano hacia cualquier objeto o hacia todos ellos o puede pronunciar la misma palabra una y otra vez. Con muy poca frecuencia, las personas en estado vegetativo persistente debido a un traumatismo craneal siguen mejorando lentamente durante meses o años.

Se desconoce cuántas personas se encuentran en estado vegetativo, pero se cree que en Estados Unidos cerca de 25 000 adultos y casi 10 000 niños sufren esta situación.

Causas

El estado vegetativo se produce cuando el cerebro (la parte mayor del encéfalo) está dañado gravemente (haciendo imposible la funcionalidad mental) pero el sistema activador reticular es todavía funcional (haciendo posible la vigilia). El sistema activador reticular controla si la persona está despierta (vigilia). Es un sistema de neuronas y fibras nerviosas situadas en la zona profunda de la parte superior del tronco encefálico (la parte del encéfalo que conecta el cerebro con la médula espinal).

Por lo general, el estado vegetativo está producido por un daño cerebral grave debido a

Sin embargo, cualquier trastorno que dañe gravemente el cerebro, como una hemorragia cerebral o una infección cerebral puede ocasionar un estado vegetativo.

Síntomas

Los personas en estado vegetativo pueden hacer algunas cosas porque algunas partes del encéfalo siguen funcionando:

  • Pueden abrir los ojos.

  • Tienen patrones de sueño y vigilia relativamente regulares (pero no necesariamente relacionados con el día y la noche).

  • Pueden respirar, chupar, masticar, toser, atragantarse, tragar y emitir sonidos guturales.

  • Incluso pueden ser sorprendidos por ruidos fuertes y, en ocasiones, parecen sonreír o fruncir el ceño.

Debido a estas respuestas, puede parecer que son conscientes de su entorno. Sin embargo, no tienen conciencia de sí mismos o de su entorno. Sus aparentes respuestas al entorno son el resultado de reflejos involuntarios básicos y no de una acción consciente. Por ejemplo, pueden agarrar de forma instintiva un objeto cuando toca su mano, como lo hace un bebé.

Las personas en estado vegetativo no pueden hacer cosas que requieren pensamiento o intención consciente. No pueden hablar, seguir instrucciones, mover sus miembros con un propósito ni retirarse para evitar un estímulo doloroso.

La mayoría de ellos han perdido toda capacidad de consciencia, pensamiento y conductas conscientes. Sin embargo, en algunas personas, la resonancia magnética funcional (fRMN) y la electroencefalografía (EEG) han detectado pruebas de una cierta actividad cerebral que sugiere una posible consciencia. En estas personas, la causa era por lo general un traumatismo craneoencefálico, no un trastorno que dio lugar a una privación de oxígeno en el cerebro. Cuando se pide a estas personas que imaginen que mueven una parte de su cuerpo, estas pruebas pueden mostrar una actividad cerebral adecuada para esta acción (aunque el sujeto no sea capaz de realizarla). Sin embargo, estas pruebas no permiten determinar la cantidad de consciencia que estos tienen. La consciencia que solo puede ser detectada mediante estas pruebas se llama consciencia encubierta (oculta).

En estado vegetativo no se tiene control sobre la micción y la defecación (son incontinentes).

¿Sabías que...?

  • Las personas que se hallan en estado vegetativo duermen y se despiertan con regularidad y abren y mueven los ojos, pero por lo general han perdido por completo la capacidad para el pensamiento y la conducta consciente.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

  • Pruebas como la resonancia magnética nuclear y la electroencefalografía

El médico sospecha que el paciente está en estado vegetativo basándose en los síntomas. Sin embargo, antes de que se pueda diagnosticar un estado vegetativo, es necesario observar al paciente durante un periodo de tiempo y en más de una ocasión. Si no se observa lo suficiente, pueden pasarse por alto ciertos signos de consciencia. Las personas que conservan algo de consciencia pueden estar en una situación de consciencia mínima y no en estado vegetativo.

Se lleva a cabo una prueba de imagen, como la resonancia magnética nuclear (RMN) o la tomografía computarizada (TC) para verificar si hay trastornos que puedan estar causando el problema, sobre todo aquellos que se pueden tratar. Si el diagnóstico es dudoso, los médicos pueden hacer otras pruebas de diagnóstico por la imagen (tomografía por emisión de positrones [PET] o tomografía computarizada por emisión de fotón único [SPECT], por sus siglas en inglés). Estas pruebas pueden indicar si el encéfalo funciona adecuadamente.

Puede realizarse una electroencefalografía (EEG) para detectar anomalías en la actividad eléctrica del cerebro que sugieran convulsiones, las cuales pueden afectar a la consciencia.

Se puede solicitar una resonancia magnética funcional (RMNf) para verificar la presencia de actividad cerebral y determinar de este modo si la consciencia está completamente afectada. Esta prueba puede detectar cuándo una persona responde a preguntas y órdenes, incluso cuando la respuesta no es aparente, es decir, cuando la persona no habla ni se mueve en respuesta (consciencia encubierta). La electroencefalografía (EEG) también puede detectar esta actividad cerebral. Los resultados de estas pruebas pueden afectar las decisiones sobre los cuidados a largo plazo.

Pronóstico

Algunas personas se recuperan de manera espontánea de un estado vegetativo. Las posibilidades de recuperación dependen de la causa y del alcance del daño encefálico, y de la edad del sujeto, como por ejemplo:

  • Es más probable cierta recuperación si la causa es un traumatismo craneoencefálico, una anomalía metabólica reversible (como niveles bajos de azúcar en sangre) o una sobredosis de drogas, en lugar de un accidente cerebrovascular o una parada cardíaca.

  • Las personas más jóvenes pueden recuperar en mayor grado el uso de sus músculos que las personas mayores, pero las diferencias respecto a la recuperación de la función mental, la conducta y el habla no son significativas.

  • Si un estado vegetativo dura más de unos pocos meses, es poco probable que la persona afectada recupere la consciencia. Si la recupera, lo más probable es que quede con importantes discapacidades.

Es improbable que la persona afectada se recupere de un estado vegetativo al cabo de 1 mes, fuera cual fuera la causa excepto si se trató de un traumatismo craneoencefálico. Si la causa es un traumatismo craneoencefálico, la recuperación es poco probable después de 12 meses. No obstante, algunas personas pueden mejorar a lo largo de un periodo de meses o años. En raras ocasiones, la mejora se produce de forma tardía. Al cabo de 5 años, cerca del 3% de los afectados recuperan la capacidad de comunicarse y entender, pero pocos pueden vivir de manera independiente, y ninguno puede funcionar normalmente.

La mayoría de las personas que están en estado vegetativo mueren dentro de los 6 meses siguientes al daño cerebral original. La mayoría de los restantes viven de 2 a 5 años. La causa de la muerte es a menudo una infección respiratoria, una infección de las vías urinarias o un funcionamiento inadecuado (insuficiencia) de varios órganos. Pero la muerte puede ocurrir de repente, y la causa puede ser desconocida.

Tratamiento

  • Medidas preventivas para los problemas debidos a la inmovilización

  • Buena nutrición

Cuidado a largo plazo

Las personas en coma, personas en estado vegetativo, requieren una atención integral.

Proporcionar una buena nutrición (soporte nutricional) es importante. Se alimenta a la persona a través de una sonda que se introduce por la nariz hasta el estómago (denominada alimentación por sonda). A veces se les alimenta a través de un tubo que se introduce directamente en el estómago o en el intestino delgado a través de una incisión en el abdomen. Los fármacos también pueden administrarse a través de estos tubos.

Muchos de los problemas se deben a la incapacidad para moverse (inmovilización), y es esencial adoptar medidas para evitarlos (véase Problemas debidos al reposo en cama). Por ejemplo, pueden ocurrir los siguientes:

  • Úlceras de decúbito: permanecer acostado en una determinada posición puede interrumpir el suministro de sangre a algunas zonas del cuerpo, causando erosión de la piel y la formación de úlceras de decúbito.

  • Contracturas: la falta de movimiento también puede llevar a la rigidez permanente de los músculos (contracturas) y provocar que las articulaciones se tuerzan de forma permanente.

  • Trombos: la falta de movimiento hace que se puedan formar trombos en las venas de las piernas (lo que se denomina trombosis venosa profunda) más fácilmente.

Las úlceras por presión (o úlceras de decúbito) se pueden prevenir cambiando con frecuencia la posición de la persona afectada y colocando almohadillas bajo partes del cuerpo que están en contacto con la cama, como los talones, para protegerlas.

Para evitar contracturas, los fisioterapeutas deben mover suavemente las articulaciones del paciente en todas direcciones (ejercicios pasivos de amplitud de movilidad) o inmovilizar con una férula las articulaciones en determinadas posiciones.

La prevención de los coágulos de sangre incluye el uso de fármacos y la compresión o elevación de las piernas de la persona afectada. Mover las extremidades, como ocurre en los ejercicios pasivos de aumento del grado de movilidad, también puede ayudar a prevenir los coágulos de sangre.

Como el paciente es incontinente, se debe tener cuidado de mantener la piel limpia y seca. Si la vejiga no funciona y se produce una retención de orina, se puede colocar un tubo (sonda) en la vejiga para evacuar la orina. Los catéteres se limpian cuidadosamente y se examinan de forma regular para evitar la aparición de infecciones de las vías urinarias.

Otros temas

Si la recuperación se considera que es poco probable, los médicos, miembros de la familia y, a veces, el comité de ética del hospital deben discutir la agresividad con la se deben tratar los posibles problemas médicos que puedan plantearse y si se debe mantener, o cuándo se debe suspender, el soporte vital. Los deseos del paciente acerca de estos tratamientos deben ser considerados si es que se conocen, por ejemplo, si existe un testamento vital.

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