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Introducción a las reacciones adversas a los fármacos

(Efectos secundarios de los medicamentos; efectos adversos de los medicamentos)

Por

Daphne E. Smith Marsh

, PharmD, BC-ADM, CDCES, University of Illinois at Chicago College of Pharmacy

Última revisión completa sep. 2018
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Las reacciones adversas a los medicamentos (efectos adversos) son efectos no deseados de un medicamento.

A principios del siglo XX, el científico alemán Paul Ehrlich describió un fármaco ideal como una «bala mágica». Tal fármaco estaría dirigido al lugar específico donde se localizara el trastorno y no dañaría los tejidos sanos. Si bien es cierto que muchos fármacos nuevos están orientados con mayor exactitud que sus predecesores, hasta ahora ninguno alcanza la diana buscada de una forma totalmente exclusiva.

La mayoría de los fármacos producen diversos efectos, pero en general solo uno de ellos, el efecto terapéutico, es el deseado para el tratamiento de una enfermedad. Los demás efectos pueden calificarse como no deseados, ya sean o no intrínsecamente perjudiciales. Por ejemplo, ciertos antihistamínicos causan somnolencia a la vez que controlan los síntomas de la alergia. Cuando se toma un somnífero de venta sin receta que contiene un antihistamínico, la somnolencia se considera como un efecto terapéutico. Sin embargo, cuando el antihistamínico se administra para controlar los síntomas de la alergia durante las horas diurnas, la somnolencia se considera como un efecto molesto y no deseado.

La mayoría de la gente, incluidos los profesionales de la salud, se refieren a los efectos no deseados como efectos secundarios; otro término que suele utilizarse es el de efecto adverso del fármaco. Sin embargo, reacción adversa al fármaco es técnicamente más apropiado para hacer alusión a los efectos no deseados, desagradables, nocivos o potencialmente perjudiciales de un fármaco.

Prevalencia de las reacciones adversas a los fármacos

No debe sorprender que las reacciones adversas a los fármacos sean frecuentes. La mayoría de ellas son relativamente leves y muchas desaparecen cuando se suspende el fármaco o se modifica la dosis. Algunas remiten paulatinamente cuando el cuerpo se va adaptando al fármaco. Otros efectos adversos son más graves y de mayor duración. Por ejemplo, en Estados Unidos, entre el 3 y el 7% de las hospitalizaciones tienen como causa el tratamiento de reacciones adversas a los fármacos. En un 10 a un 20% de las personas hospitalizadas se producen reacciones adversas, y entre un 10 y un 20% de estas reacciones son graves. Estas estadísticas no incluyen el número de reacciones adversas a los medicamentos correspondientes a personas que viven en residencias para personas de edad avanzada y otros centros de atención.

Aunque no se sabe con certeza el número exacto de reacciones adversas a los medicamentos, representan claramente un problema de salud pública importante que a menudo se puede prevenir.

Reacciones adversas frecuentes a los fármacos

Las molestias digestivas (pérdida del apetito, náuseas, sensación de distensión abdominal, estreñimiento y diarrea) son reacciones adversas particularmente frecuentes, ya que la mayoría de los fármacos se administran por vía oral y pasan a través del tracto digestivo. No obstante, cualquier órgano o sistema puede resultar afectado. En las personas mayores (ver Fármacos y envejecimiento Fármacos y envejecimiento Los fármacos, la intervención médica más común, son una parte importante de la atención médica para las personas de edad avanzada. Sin medicamentos, muchas de estas personas tendrían una calidad... obtenga más información Fármacos y envejecimiento ) es bastante frecuente la afectación cerebral, que a menudo da como resultado la aparición de somnolencia y confusión.

Identificación y notificación de las reacciones adversas a los medicamentos

Muchas de las reacciones adversas a los medicamentos se identifican cuando un fármaco está siendo probado antes de someterlo para su aprobación a la Food and Drug Administration (FDA) de Estados Unidos o a otras agencias reguladoras. Algunas reacciones adversas a los fármacos, por lo general las que son poco habituales, no se detectan hasta que el medicamento ha estado en el mercado el tiempo suficiente y ha sido utilizado por un gran número de personas. Por lo tanto, los médicos están obligados a informar de la sospecha de reacciones adversas a las agencias reguladoras.

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