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Fiebre en adultos

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Última revisión completa feb 2018
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¿Qué es la fiebre?

La fiebre es una temperatura corporal superior a 37,8 °C. La fiebre no consiste solo en sentir calor o sudor. Para recibir el calificativo de fiebre, su temperatura, medida por un termómetro, debe ser elevada.

La temperatura corporal normal no es la misma para todas las personas, pero por lo general se encuentra alrededor de 37 °C. En algunos casos puede situarse un grado por encima o por debajo.

  • En las personas sanas, la mayor parte de los casos de fiebre están producidos por una infección debida a un virus y, por regla general, la fiebre desaparece por sí sola en unos pocos días

  • Cuando tiene fiebre, sus síntomas se deben principalmente a la causa de la fiebre, no a la fiebre en sí misma

  • Una fiebre, en sí misma, no puede hacerle daño, a menos que supere los 41,1 °C

  • Los médicos intentan descubrir la causa la fiebre con una exploración física y, algunas veces, unas cuantas pruebas

  • Medicamentos como el ibuprofeno o el paracetamol (acetaminofeno) pueden ayudar a bajar la fiebre si ésta le provoca malestar

¿Qué causa la fiebre en los adultos?

Muchos trastornos pueden causar fiebre.

Las causas más frecuentes son las siguientes:

  • Infecciones

Con menor frecuencia, la fiebre puede estar causada por:

  • Cáncer

  • Trastornos inflamatorios (como la artritis reumatoide)

En caso de cáncer y trastornos inflamatorios, la fiebre por lo general dura mucho tiempo. La fiebre puede estar presente todo el tiempo o de forma intermitente.

En personas mayores, la causa suele ser una infección bacteriana, a menudo en los pulmones, las vías urinarias, la piel u otros tejidos blandos. No obstante, en las personas mayores es menos probable que una infección cause fiebre. Esto puede dificultar a los médicos la detección de la causa de la fiebre y su tratamiento.

Fiebre de origen desconocido

Una fiebre de origen desconocido es una fiebre que:

  • Alcanza por lo menos 38,3 °C

  • Dura varias semanas

  • No tiene una causa evidente que pueda ser encontrada por los médicos

Los médicos suelen realizar muchas pruebas, incluyendo análisis de sangre y de orina y pruebas de diagnóstico por la imagen, para detectar una infección poco habitual o un cáncer. Si los resultados de todas las pruebas anteriores son negativos, el médico puede necesitar analizar una muestra de tejido (biopsia) de su hígado, su médula ósea u otra zona que pueda estar infectada.

¿Cuáles son los síntomas de la fiebre en adultos?

La fiebre, en sí misma, generalmente no causa muchos síntomas, excepto:

  • Cuando comienza la fiebre, es posible que tirite y que castañee los dientes como si tuviera frío (lo que se conoce como "escalofríos").

  • Si tiene fiebre elevada, su piel se notará caliente al tacto

  • Cuando la fiebre desaparece, usted puede sudar mucho

Usted también puede presentar síntomas de lo que haya causado su fiebre. Por ejemplo, si su fiebre está causada por una infección en el tórax, puede tener tos.

¿Cuándo debería ver a un médico para consultar acerca de fiebre?

Acuda al médico de inmediato si tiene fiebre y alguno de estos signos de alarma:

  • Alteración de la capacidad de pensar, como la confusión

  • Dolor de cabeza, rigidez de cuello o ambos

  • Una erupción

  • Sentirse débil o mareado

  • Frecuencia cardíaca rápida

  • Ahogo o respiración rápida

  • Temperatura mayor de 40 °C o menor de 35 °C

  • Viaje reciente a un área donde es común alguna enfermedad infecciosa grave, como la malaria.

  • Tratamiento reciente con fármacos que debilitan el sistema inmunológico (inmunodepresores)

Si usted no presenta ninguno de estos signos de alarma pero tiene fiebre durante más de 1 o 2 días, llame a su médico. Según su edad, síntomas y antecedentes clínicos, es posible que su médico le haga someterse a controles e incluso puede hacerle pruebas para averiguar la causa de su fiebre. El médico puede solicitar:

  • Análisis de sangre

  • Análisis de orina

  • Radiografía de tórax

  • Otras pruebas, dependiendo de sus síntomas

Si su fiebre dura más de 3 o 4 días con otros síntomas o sin ellos, acuda a su médico.

¿Cómo tratan los médicos la fiebre en adultos?

Es posible que el médico no necesite tratar su fiebre dependiendo de cómo se encuentre y de cuál sea su temperatura; la fiebre significa que su cuerpo está combatiendo la infección. Su médico le dará tratamiento para la causa de la fiebre, sea cual sea.

Si la propia fiebre le hace sentirse incómodo, su médico puede tratarla con medicamentos, como acetaminofeno (paracetamol) o ibuprofeno. El hecho de beber más líquidos y llevar ropa fresca también puede hacer que usted se encuentre mejor.

Si su fiebre es superior a 41,0 °C, es posible que deba ser ingresado en el hospital. En el hospital, se le administrarán líquidos por vía intravenosa (IV) y mantas refrigerantes.

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