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Dolor cervical

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The Manual's Editorial Staff

Última revisión completa ene 2020
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El dolor cervical es frecuente, especialmente en las personas mayores. La mayoría de las causas del dolor lumbar también pueden producir dolor cervical. Las lesiones en sus huesos, músculos o ligamentos (las bandas cortas y duras de tejido que mantienen unidos sus huesos en una articulación) pueden causar dolor en el cuello. Una lesión en los nervios o la médula espinal también puede causar dolor en el cuello.

  • La mayoría de los dolores cervicales están causados por distensiones y esguinces; este dolor mejora por sí solo

  • Si tiene dolor en el cuello y ha perdido fuerza o sensibilidad, acuda a un médico de inmediato

  • Por lo general, puede aliviar su dolor de cuello con medicamentos (como acetaminofeno [paracetamol]) y evitando hacer cosas que provoquen un sobreesfuerzo en su cuello

¿Cuándo debería acudir al médico por un dolor cervical?

Consulte a un médico de inmediato si tiene dolor cervical y estos signos de alarma:

  • Pérdida de fuerza en el cuello o en uno o ambos brazos o piernas

  • Entumecimiento en uno o ambos brazos o piernas

  • Fiebre

  • Sudoración nocturna

  • Dolor de cabeza (cefaleas)

  • Cansancio o confusión

  • Molestias en el tórax o una sensación de que no puede respirar

  • Dolor que aparece o empeora cuando usted practica ejercicio

  • Problemas para tragar

Acuda a su médico en un plazo máximo de un día si usted sufre dolor cervical intenso que no se alivia con medicamentos, como el acetaminofeno (paracetamol) o un fármaco antiinflamatorio no esteroideo (AINE). Los antiinflamatorios no esteroideos (AINE) incluyen el ibuprofeno y el naproxeno, entre otros

Si tiene dolor en el cuello sin signos de alarma, puede esperar unos días o llamar a su médico para hablar sobre la prontitud con que debe ser atendido.

¿Qué causa el dolor cervical?

Las causas más frecuentes de dolor cervical son:

  • Las distensiones musculares (tirones musculares) o los esguinces de los ligamentos

Otras causas frecuentes son:

  • Espasmos musculares

  • Artrosis (cuando el tejido protector de los extremos de los huesos se desgasta)

  • Espondilosis cervical (desgaste de sus vértebras y discos, que es común a medida que envejece)

  • Un disco desgarrado o herniado (que sobresale) en su columna vertebral (el disco presiona contra la raíz nerviosa y causa dolor)

  • Un dolor corporal generalizado (como ocurre en la fibromialgia) también puede afectar el cuello

Las causas graves aunque poco frecuentes:

¿Qué pasará en mi visita al médico?

Su médico le formulará preguntas sobre sus síntomas e historial clínico y luego le practicará una exploración física.

Por lo general no se necesitan pruebas. En ciertos casos, los médicos pueden hacer:

¿Cómo tratan los médicos el dolor cervical?

Los médicos:

  • Tratarán la causa de su dolor cervical

  • Le sugerirán que tome analgésicos, como paracetamol (acetaminofeno) o un antiinflamatorio no esteroideo (AINE)

  • Aplíquese calor o frío sobre la zona dolorida: durante los primeros 2 días después de una lesión suele ser preferible el frío; después, aplíquese calor.

  • Le indicarán que evite las actividades que provocan su dolor de cuello

  • Le remitirán a fisioterapia, donde hará ejercicios de estiramiento y fortalecimiento

¿Cómo puedo prevenir el dolor cervical?

  • Practique ejercicio, incluyendo ejercicios de fortalecimiento y estiramiento muscular

  • Mantenga la espalda recta cuando esté de pie o sentado

  • Duerma boca arriba o de lado con la cabeza apoyada, pero no elevada

  • No permanezca de pie o sentado durante largos períodos

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