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Funcionalidad endocrina

Por

John E. Morley

, MB, BCh, Saint Louis University School of Medicine

Última revisión completa abr 2019
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La principal función de las glándulas endocrinas consiste en segregar hormonas que se liberan directamente en el torrente sanguíneo. Las hormonas son sustancias químicas que influyen en la actividad de otra parte del organismo (zona de actuación). En esencia, actúan como mensajeros que controlan y coordinan diversas actividades en todo el organismo. (Véase también Glándulas endocrinas.)

Cuando llega a la zona de actuación, la hormona se une a un receptor, casi del modo en que una llave encaja en la cerradura. Una vez que la hormona se une a su receptor, transmite un mensaje por el que la zona de actuación reacciona de una manera específica. Los receptores hormonales se encuentran en el interior del núcleo o en la superficie celular.

En última instancia, las hormonas controlan el funcionamiento de órganos enteros, influyendo en procesos tan variados como el crecimiento y el desarrollo, la reproducción y las características sexuales. También modifican la forma en que el organismo utiliza y almacena la energía, además de controlar el volumen de líquidos y las concentraciones de sales y de azúcar (glucosa) en la sangre. Concentraciones hormonales muy pequeñas pueden provocar reacciones significativas en el organismo.

Aunque circulan por todo el organismo, cada tipo de hormona influye solo en ciertos órganos y tejidos. Algunas hormonas afectan solo a uno o dos órganos, mientras que otras influyen en todo el organismo. Por ejemplo, la hormona estimulante del tiroides (tirotropina) se produce en la hipófisis y solo afecta a la glándula tiroidea. Por el contrario, la hormona tiroidea, producida en la glándula tiroidea, afecta a células de todo el organismo y participa en funciones tan importantes como la regulación de la proliferación celular, el control de la frecuencia cardíaca y la velocidad con que se queman las calorías. La insulina, segregada por las células de Langerhans (células de los islotes pancreáticos), influye en el proceso (metabolismo) de la glucosa, de las proteínas y de las grasas en todo el organismo.

La mayoría de las hormonas se derivan de proteínas, aunque otras son esteroides, o sea, sustancias grasas derivadas del colesterol.

Tabla
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Hormonas principales

Dónde se produce la hormona

Hormona

Función

Tejido adiposo (grasa)

Leptina

Controla el apetito

Resistina

Bloquea el efecto de la insulina sobre los músculos

Glándulas suprarrenales

Aldosterona

Regula el equilibrio hidrosalino incitando a los riñones a que retengan sal y agua y excreten potasio

Cortisol

Actúa en todo el cuerpo

Su función principal es la antiinflamatoria

Mantiene el nivel de azúcar en sangre, la presión arterial y la fuerza muscular

Contribuye a controlar el equilibrio hidrosalino

Deshidroepiandrosterona (DHEA)

Sus efectos se perciben en los huesos, en el estado de ánimo y en el sistema inmunitario

Epinefrina y norepinefrina

Estimulan el corazón, los pulmones, los vasos sanguíneos y el sistema nervioso

Tubo digestivo

Colecistoquinina (pancreocimina)

Controla las contracciones de la vesícula biliar, de manera que la bilis entre en el intestino

Estimula la liberación de enzimas digestivas del páncreas

Grelina

Controla la liberación de la hormona del crecimiento procedente de la hipófisis (glándula pituitaria)

Provoca sensación de hambre

Péptido similar al glucagón (Glucagon-like peptide, GLP)

Aumenta la liberación de insulina del páncreas

Hipotálamo

Hormona liberadora de corticotropina (corticoliberina)

Estimula la liberación de la hormona adrenocorticotrófica

Hormona liberadora de gonadotropina (gonadoliberina)

Estimula la liberación de las hormonas luteinizante y foliculoestimulante

Hormona liberadora de la hormona del crecimiento (somatoliberina)

Estimula la liberación de la hormona del crecimiento

Somatostatina

Inhibe la liberación de la hormona del crecimiento, de la hormona estimulante del tiroides y de la insulina

Hormona liberadora de tirotropina (TSH)

Estimula la liberación de la hormona estimulante del tiroides (TSH) y de la prolactina

Riñón

Eritropoyetina

Estimula la producción de glóbulos rojos

Renina

Controla la presión arterial

Ovarios

Estrógenos

Controla el desarrollo de los caracteres sexuales femeninos y el sistema reproductor

Progesterona

Prepara al endometrio para la implantación de un óvulo fertilizado y a las glándulas mamarias para segregar leche

Páncreas

Glucagón

Aumenta la concentración de azúcar en sangre

Insulina

Disminuye la concentración de azúcar en sangre

Influye en el procesamiento (metabolismo) del azúcar, de las proteínas y de las grasas en todo el organismo

Glándulas paratiroideas

Hormona paratiroidea

Controla la formación de los huesos y la excreción de calcio y de fósforo

Hipófisis

Corticotropina (también denominada hormona adrenocorticotrófica [ ACTH])

Controla la producción y la secreción de hormonas por las glándulas suprarrenales

Hormona del crecimiento (somatotropina)

Controla el crecimiento y el desarrollo

Promueve la producción de proteínas

Hormona luteinizante (lutropina) y hormona foliculoestimulante (folitropina)

Controla la funcionalidad reproductora, incluidas la producción de espermatozoides y de esperma en los hombres y la maduración del óvulo y los ciclos menstruales en las mujeres

Controla las características sexuales femeninas y masculinas (incluidos la distribución del vello, la estructura muscular, la textura y el grosor de la piel, el tono de voz y, a veces, hasta los rasgos de la personalidad)

Oxitocina

Provoca que los músculos del útero se contraigan tanto durante el parto como después, y estimula las contracciones de los conductos galactóforos en la mama, de forma que la leche se desplace hasta el pezón

Prolactina

Inicia y mantiene la producción de leche en las glándulas mamarias

Hormona estimulante del tiroides (tirotropina)

Estimula la producción y la secreción de hormonas por la glándula tiroidea

Vasopresina (hormona antidiurética)

Provoca que los riñones retengan agua y, junto con la aldosterona, controla la presión arterial

Placenta

Gonadotropina coriónica (coriogonadotropina)

Estimula a los ovarios para que sigan liberando progesteronadurante los primeros meses del embarazo

Estrógenos y progesterona

Contribuye a que el útero albergue el feto y la placenta durante el embarazo

Testículos

Testosterona

Controla el desarrollo de los caracteres sexuales masculinos y el sistema reproductor

Glándula tiroidea

Calcitonina

Tiende a disminuir los niveles sanguíneos de calcio y ayuda a regular el equilibrio de calcio

Hormonas tiroideas

Regula la velocidad con que funciona el organismo (índice metabólico)

Controles endocrinos

La actividad endocrina se controla regulando la secreción de cada hormona dentro de unos límites precisos. En condiciones normales, el organismo es capaz de detectar la necesidad de una mayor o menor cantidad de una hormona determinada.

Muchas glándulas endocrinas están controladas por la interacción de señales hormonales entre el hipotálamo, situado en el cerebro, y la hipófisis, en la base del cerebro. A esta interacción se la conoce como el eje hipotálamo-hipófisis. El hipotálamo secreta diferentes hormonas que controlan la hipófisis.

A su vez, la hipófisis (glándula pituitaria), también denominada glándula maestra, controla las funciones de muchas otras glándulas endocrinas. La hipófisis controla la velocidad a la que segrega sus propias hormonas mediante un mecanismo de biorretroalimentación en el que las concentraciones sanguíneas de otras hormonas endocrinas indican a la hipófisis si debe segregarlas más despacio o más deprisa. Entonces, por ejemplo, la hipófisis detecta concentraciones sanguíneas bajas de hormona tiroidea y libera hormona estimulante de la glándula tiroidea, que le indica a la glándula tiroidea que produzca más hormonas. Si la concentración aumenta demasiado, la hipófisis lo detecta y reduce la cantidad de hormona estimulante de la glándula tiroidea, que reduce a su vez la cantidad de hormona tiroidea producida. Este ajuste de ida y vuelta (retroalimentación) mantiene las concentraciones hormonales en un equilibrio adecuado.

Muchos otros factores intervienen en el control de la actividad endocrina. Por ejemplo, un bebé que succiona los pezones estimula la hipófisis de la madre que lo amamanta para que segregue prolactina y oxitocina, dos hormonas que estimulan la producción y el flujo de la leche materna. Las concentraciones altas de azúcar en sangre sirven de estímulo a las células de los islotes de Langerhans (islotes pancreáticos) para que produzcan insulina. Parte del sistema nervioso estimula a la glándula suprarrenal para que produzca epinefrina.

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