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Peste et autres infections à Yersinia

(Peste noire ; Peste bubonique)

Par

Larry M. Bush

, MD, FACP, Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

Dernière révision totale févr. 2020| Dernière modification du contenu févr. 2020
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La peste est une infection grave due à la bactérie Gram négativeYersinia pestis et impliquant souvent les ganglions lymphatiques et/ou les poumons.

  • Cette bactérie est transmise principalement par des puces de rats.

  • Suivant la forme de la maladie, la peste peut causer de la fièvre, des frissons, un gonflement des ganglions lymphatiques, des maux de tête, une accélération du rythme cardiaque, une toux, des difficultés respiratoires, des vomissements et une diarrhée.

  • Le diagnostic est confirmé par l’identification de la bactérie dans des échantillons de sang, d’expectorations ou de pus prélevé dans les ganglions lymphatiques.

  • Un traitement antibiotique peut réduire le risque de décès et la mise en quarantaine des personnes infectées permet d’éviter la propagation de la maladie.

Autrefois, les grandes épidémies de peste, comme celle de la peste noire au Moyen-Âge, faisaient de nombreuses victimes. Les principaux facteurs qui contribuaient à la propagation des épidémies étaient le nombre important de rongeurs, la surpopulation humaine dans les villes et la mauvaise hygiène.

La peste survient à présent sporadiquement ou sous forme de flambées limitées.

Plus de 90 % des cas de peste aux États-Unis surviennent dans les États ruraux ou semi-ruraux du sud-ouest, en particulier chez les campeurs en Arizona, en Californie, dans le Colorado et au Nouveau-Mexique. Ces dernières décennies, la peste affecte en moyenne environ 7 personnes par an (entre 1 et 17 personnes) aux États-Unis.

À l’échelle mondiale, depuis les années 1990, la plupart des cas sont survenus en Afrique, et récemment, des épidémies se sont développées à Madagascar.

Transmission de la peste

La bactérie responsable de la peste infecte habituellement les rongeurs sauvages, tels que les rats, les souris, les écureuils et les chiens de prairie. Cette bactérie est transmise par des puces de rats. À la mort des rongeurs, les puces peuvent migrer vers des rongeurs qui vivent près de la population, puis vers des animaux domestiques de compagnie, comme les chats. Les puces du rat transmettent la maladie par piqûre. Des personnes peuvent également être infectées via une plaie cutanée si elles sont en contact direct avec un animal infecté.

Rarement, l’infection se transmet d’une personne à une autre par l’inhalation de gouttelettes dispersées par la toux ou les éternuements. La bactérie se loge dans les poumons et provoque un type particulier de pneumonie (peste pulmonaire). La transmission interhumaine apparaît généralement uniquement lorsque la personne vit avec ou soigne une personne infectée de peste pulmonaire.

La bactérie de la peste est une arme biologique potentielle. La bactérie peut se transmettre par l’air et être inhalée. La taille des particules aériennes détermine la localisation de la bactérie au niveau des voies pulmonaires. Les petites particules se logent dans les poumons, provoquant la peste pulmonaire. Les plus grosses particules se logent dans la gorge (pharynx) et provoquent la peste de la gorge (peste pharyngée).

Symptômes

La peste peut prendre plusieurs formes :

  • Bubonique

  • Peste bénigne

  • Pulmonaire

  • Septicémique

Les symptômes varient en fonction du type de peste.

Peste bubonique

La peste bubonique est la forme la plus fréquente.

Les symptômes de la peste bubonique peuvent apparaître quelques heures après l’exposition et jusqu’à 12 jours après (typiquement, après 2 à 5 jours). Frissons et fièvre jusqu’à 41 °C apparaissent brutalement. Le rythme cardiaque s’accélère et s’affaiblit ; il peut y avoir une chute de la tension artérielle. De nombreux patients délirent.

Peu avant l’apparition de la fièvre ou de façon concomitante, les ganglions lymphatiques à proximité de l’égratignure ou de la piqûre de puce, généralement au niveau de l’aine ou d’une aisselle, augmentent de volume et deviennent douloureux. Ces ganglions lymphatiques hypertrophiés (gonflés) sont appelés bubons. Ils deviennent durs, rouges, chauds et très sensibles. Au cours de la deuxième semaine, on peut drainer le pus contenu dans ces ganglions. Le foie et la rate peuvent augmenter de volume.

Un nodule, une plaie ou une croûte noire peut se former au site de la piqûre de puce.

Les personnes atteintes de peste bubonique peuvent présenter une agitation, un délire, une confusion et un manque de coordination.

Comme les bactéries peuvent se propager dans le sang, les poumons peuvent être affectés, ce qui entraîne une peste pulmonaire.

Plus de 60 % des patients non traités meurent, généralement entre le troisième et le cinquième jours.

Peste bénigne

La peste bénigne est une forme modérée de la peste bubonique. Ses symptômes, qui comprennent une hypertrophie des ganglions lymphatiques, une fièvre, des maux de tête et un épuisement, disparaissent en une semaine.

Peste pulmonaire

La peste pulmonaire est une infection des poumons.

Les symptômes de la peste pulmonaire apparaissent brutalement 2 à 3 jours après exposition à la bactérie. Les patients ont une forte fièvre, des frissons, un rythme cardiaque rapide et souvent des maux de tête sévères. Dans les 24 heures apparaît une toux avec des expectorations claires, qui sont rapidement striées de sang. Puis les expectorations deviennent roses ou rouge vif (ressemblant à du sirop de framboise) et spumeuses. La respiration est rapide et difficile.

La plupart des patients non traités meurent dans les 48 heures suivant l’apparition des symptômes.

Peste septicémique

La peste septicémique est une infection qui se diffuse dans le sang. Environ 40 % des personnes ont des nausées, des vomissements, une diarrhée et des douleurs abdominales.

Le sang finit par former trop de caillots, obstruant les vaisseaux sanguins et provoquant une hémorragie parce que les facteurs de coagulation sont épuisés. Ce trouble porte le nom de coagulation intravasculaire disséminée. Comme le flux sanguin est obstrué, une gangrène se développe dans les membres qui noircissent (d’où le nom de peste noire).

Sans traitement apparaît une insuffisance de nombreux organes, souvent mortelle.

Diagnostic

  • Examen et culture d’échantillons de sang, d’expectorations ou de pus.

  • Parfois, autres analyses de sang

Il est important de diagnostiquer rapidement la peste car plus le traitement est retardé plus le risque de mourir est élevé.

Pour diagnostiquer la peste, le médecin prélève des échantillons de sang, d’expectorations ou de pus au niveau des ganglions. Les échantillons sont examinés au microscope et envoyés au laboratoire pour les mettre en culture (croissance de la bactérie). On recherche également sur l’échantillon sanguin les anticorps spécifiques. Des tests de détection rapide de la bactérie ou de son matériel génétique (ADN) tels que la technique de PCR (réaction en chaîne par la polymérase) peuvent être réalisés.

En cas de suspicion d’une peste pulmonaire, une radiographie du thorax sera effectuée.

Prévention

Les mesures suivantes peuvent permettre de contrôler les rongeurs et de prévenir les piqûres de puce :

  • Éliminer des maisons tout ce qui peut attirer les rongeurs (brosses, tas de pierres, ordures, bois de chauffage en désordre et nourriture)

  • Porter des gants lors de la manipulation des animaux pouvant être infectés (par exemple, lors de la tonte d’un animal)

  • Utiliser des répulsifs, comme ceux à base de DEET (diéthyltoluamide) lorsque l’exposition à des puces de rongeur est possible (par exemple, lorsque l’on fait du camping, de la randonnée ou lorsque l’on travaille dehors)

  • Appliquer des produits contrôlant les puces sur les animaux de compagnie

  • Si les animaux de compagnie vont se balader dehors dans des régions où la peste est endémique, il ne faut pas les laisser dormir dans les lits

Le vaccin contre la peste n’est plus disponible aux États-Unis.

Les personnes voyageant dans des régions où il y a une épidémie de peste peuvent prendre des antibiotiques comme la doxycycline.

Après une exposition à la peste

Le médecin surveille les personnes qui ont été en contact avec une personne atteinte de peste pulmonaire. Leur température est prise toutes les 4 heures pendant 6 jours.

On peut leur administrer des antibiotiques afin d’empêcher l’infection de se développer. Les adultes prennent de la doxycycline ou de la ciprofloxacine, et les enfants du triméthoprime/sulfaméthoxazole.

Traitement

  • Streptomycine ou gentamicine

Le traitement de la peste doit commencer immédiatement, il réduit alors le risque de décès à 11 %. Pour la peste pulmonaire ou septicémique, les antibiotiques doivent être pris dans les 24 heures suivant l’apparition des symptômes.

La streptomycine ou la gentamicine sont administrées par injection pendant 10 jours ou jusqu’à 3 jours après le retour à la normale de la température. D’autres antibiotiques tels que la doxycycline, la lévothyroxine et la ciprofloxacine sont également efficaces.

Les patients atteints de peste pulmonaire doivent être isolés afin qu’ils ne transmettent pas la bactérie dans l’air (isolement respiratoire). L’isolement respiratoire inclut :

  • Accès limité à la pièce

  • Les personnes qui travaillent à proximité d’une personne infectée doivent porter un masque, des lunettes de protection, une blouse et des gants

Informations supplémentaires

Autres infections à Yersinia

Les autres espèces de Yersinia, telles que Yersinia enterocolitica et Yersinia pseudotuberculosis, infectent les animaux partout dans le monde. Ces bactéries peuvent être transmises à l’homme, mais provoquent une maladie moins grave que la peste.

La transmission des infections dues à d’autres bactéries du genre Yersinia peut également se faire en manipulant des animaux infectés (par exemple, les chasseurs), en mangeant ou en manipulant de la viande crue ou mal cuite, ou du lait ou des produits laitiers non pasteurisés d’animaux infectés, ou en buvant de l’eau contaminée.

Ces infections sont généralement responsables de diarrhées, qui disparaissent d’ordinaire spontanément, et d’un mal de gorge. Une inflammation apparaît au niveau des ganglions lymphatiques de l’abdomen, provoquant une douleur dans la partie inférieure droite de l’abdomen. Cette douleur ressemble à celle de l’appendicite.

Les bactéries peuvent infecter le sang, mais elles se propagent rarement à d’autres parties de l’organisme en dehors du tube digestif.

Le diagnostic des autres infections à Yersinia est établi à partir des analyses de sang, de selles, d’expectorations ou de pus provenant des ganglions lymphatiques.

La prévention des autres infections à Yersinia consiste à :

  • Se laver les mains avec de l’eau et du savon avant de manger et de préparer de la nourriture, après tout contact avec des animaux (tout spécialement leurs excréments) et après avoir manipulé de la viande crue

  • Cuire la viande aux températures recommandées

  • Consommer uniquement du lait et des produits laitiers pasteurisés

  • Éliminer les excréments d’animaux de compagnie en utilisant des précautions sanitaires

Le traitement des autres infections à Yersinia est axé sur le soulagement de la diarrhée. Ces infections disparaissent généralement spontanément. Toutefois, des antibiotiques sont nécessaires si l’infection s’est étendue au sang ou à d’autres organes.

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