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Retard de croissance

Par

Christopher P. Raab

, MD, Sidney Kimmel Medical College at Thomas Jefferson University

Dernière révision totale oct. 2019| Dernière modification du contenu oct. 2019
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Les faits en bref
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Un retard de croissance correspond à une prise de poids et une croissance physique insuffisantes et peut conduire à un retard de développement et de maturation.

  • Les retards de croissance sont provoqués par une alimentation inadéquate ou des troubles médicaux.

  • Le diagnostic repose sur l’analyse de la courbe de croissance de l’enfant, l’examen clinique, les antécédents médicaux et l’environnement familial.

  • Une sous-alimentation pendant la première année de vie d’un enfant peut entraîner des retards du développement.

  • Le traitement inclut un régime alimentaire équilibré et le traitement des affections médicales.

Lors de chaque consultation, au cours de la première année de vie, le poids et la taille du nourrisson sont consignés sur les courbes de son carnet de santé, ce qui permet au médecin de vérifier que la croissance est normale (voir Croissance physique des nourrissons et des enfants). Les percentiles sont un système qui permet de comparer des enfants du même âge et du même sexe. Par exemple, lorsque l’on dit que le poids d’un enfant est sur le 10e percentile, cela signifie que parmi 100 bébés du même âge et du même sexe, 90 sont de poids plus élevé et 10 sont de poids inférieur. Bien que la taille des enfants soit variable, la courbe de croissance de l’enfant reste classiquement sur le même percentile au fur et à mesure qu’il grandit.

Le diagnostic de retard de croissance est envisagé chez les enfants dont le poids est continuellement en dessous de la normale, c’est-à-dire typiquement inférieur au 3e ou 5e percentile par rapport aux enfants de même âge et de même sexe. Un retard de croissance est aussi envisagé chez des enfants dont le poids actuel n’est pas faible, mais qui présentent une baisse continue du percentile de poids. Par exemple, un médecin sera inquiet si le poids d’un enfant passe du 90e percentile au 50e percentile (poids moyen) en peu de temps. Un retard de croissance peut être dû à de nombreuses causes.

Causes

Un retard de croissance peut être dû à :

  • des facteurs environnementaux et sociaux,

  • Troubles médicaux

Quelle qu’en soit la cause, une nutrition inadéquate peut nuire au développement du corps et du cerveau d’un enfant.

Les facteurs environnementaux et sociaux sont souvent la raison pour laquelle les enfants ne reçoivent pas les apports nutritionnels dont ils ont besoin.

Des situations de négligence ou d’abus parental, des troubles mentaux chez les parents (comme la dépression), la pauvreté ou des contextes familiaux chaotiques augmentent tous le risque de l’absence de repas réguliers et nutritifs. De telles situations peuvent également diminuer l’appétit de l’enfant et le conduire à moins manger. Parfois les aliments proposés par les parents sont de faible valeur nutritionnelle ; l’enfant a donc tendance à moins manger et ne prend pas de poids. Il se peut que les parents ne comprennent pas totalement les techniques d’alimentation des nourrissons et qu’ils fassent des erreurs lors de la préparation du lait artificiel. Lorsque les parents ont de mauvaises aptitudes à nourrir le nourrisson ou que le nourrisson est difficile à nourrir, un retard de croissance peut survenir.

Des affections médicales sont parfois à l’origine du retard de croissance. Ces affections peuvent parfois être peu graves comme des difficultés à mâcher ou déglutir (par exemple en cas de bec de lièvre ou de fente palatine). Les affections telles qu’un reflux gastro-œsophagien, un rétrécissement de l’œsophage ou encore une malabsorption intestinale, peuvent entraîner chez l’enfant des difficultés à garder les aliments, à les absorber et à les digérer. Autres causes médicales de retard de croissance : infections, tumeurs, troubles hormonaux ou métaboliques (tels que diabète ou mucoviscidose), maladie cardiaque ou rénale, maladie hépatique, maladies génétiques (comme le syndrome de Down ou des troubles métaboliques héréditaires) ou infection par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH). Dans de rares cas, certaines mères ne produisent pas suffisamment de lait ou, plus rarement encore, produisent du lait pauvre en calories.

Diagnostic

  • Surveillance du poids et de la taille

  • Questions sur l’alimentation et les antécédents médicaux, sociaux et familiaux

  • Analyses biologiques si besoin

Le médecin envisage un diagnostic de retard de croissance lorsque le poids de l’enfant ou le gain de poids est très inférieur aux valeurs normales en le comparant aux mesures précédentes ou aux courbes de croissance normale ( Courbes de taille et de poids pour les nourrissons de la naissance à 24 mois). Si le retard de croissance est sévère, la taille et le périmètre crânien (développement du cerveau) sont également impactés.

Afin de déterminer la raison pour laquelle un enfant peut avoir un retard de croissance, les médecins posent des questions spécifiques aux parents au sujet de

  • Alimentation

  • Transit intestinal

  • La stabilité sociale, émotionnelle et financière de la famille, qui peut affecter l’accès de l’enfant à la nourriture

  • Les maladies que l’enfant a eues ou qui sont héréditaires

Le médecin examine l’enfant et recherche d’éventuels signes de maladies qui peuvent expliquer son retard de croissance. Il prescrit éventuellement des analyses de sang, de selles et d’urine, voire un bilan radiologique en fonction des résultats de cet examen. Des examens plus approfondis ne sont prescrits que si le médecin soupçonne une maladie sous-jacente.

Pronostic

La première année de vie est importante pour le développement du cerveau ; les nourrissons sous-alimentés pendant cette période peuvent présenter des déficits par rapport aux enfants du même âge, même si leur croissance physique s’améliore. Chez près de la moitié de ces enfants, le développement mental, notamment les capacités verbales et mathématiques, reste inférieur à la normale. Ces enfants présentent souvent des troubles comportementaux, sociaux et émotionnels.

Traitement

  • Repas ou alimentation nutritifs

  • Traitement spécifique pour les affections médicales

Le traitement du retard de croissance dépend de sa cause. Si une affection médicale spécifique est identifiée, l’enfant reçoit le traitement correspondant à cette affection. Quelle que soit la cause, tous les enfants présentant un retard de croissance reçoivent une alimentation nutritive contenant suffisamment de calories pour favoriser la croissance et la prise de poids.

Un retard de croissance léger à modéré est traité par une alimentation ou des repas nutritifs à teneur élevée en calories donnés à des heures régulières. Les parents peuvent être sensibilisés au fait qu’une mauvaise entente familiale peut être nuisible aux enfants et conseillés sur les prestations financières et sociales qui peuvent les aider.

Un retard de croissance sévère doit être pris en charge en milieu hospitalier, avec l’aide d’assistantes sociales, de nutritionnistes, d’experts de l’alimentation, de psychiatres et d’autres médecins qui travaillent ensemble pour dépister la cause la plus probable du retard de croissance et définir la meilleure approche alimentaire.

Les enfants dont le retard de croissance est dû à un abus ou à des négligences devront peut-être être placés dans une famille d’accueil. S’ils retournent chez leurs parents biologiques, l’évolution de leur croissance est surveillée.

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