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Présentation du sommeil

Par

Richard J. Schwab

, MD, University of Pennsylvania, Division of Sleep Medicine

Dernière révision totale mai 2019| Dernière modification du contenu mai 2019
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Le sommeil est nécessaire à la survie et au bon état de santé, mais les raisons de ce besoin et de son bénéfice pour une personne restent incomplètement comprises. L’un des bienfaits du sommeil est son effet réparateur pour les capacités de la personne à fonctionner normalement pendant la journée.

Les besoins en sommeil des personnes sont très variés, en général de 6 à 10 heures par nuit. La plupart des gens dorment la nuit. Cependant, de nombreuses personnes sont contraintes de dormir pendant la journée à cause de leurs horaires de travail, une situation qui peut conduire à des troubles du sommeil.

Le saviez-vous ?

  • Personne ne sait exactement pourquoi les personnes ont besoin de dormir.

La durée du sommeil et la sensation de repos ressentie au réveil peuvent être influencées par de nombreux facteurs, notamment :

  • Niveau d’excitation ou de détresse émotionnelle

  • Âge

  • Régime alimentaire

  • Utilisation de médicaments

Par exemple, certains médicaments peuvent induire une somnolence alors que d’autres provoquent des difficultés d’endormissement. Certaines substances ou certains additifs, tels que la caféine, les épices ou le glutamate monosodique, peuvent également affecter le sommeil. Les personnes âgées ont tendance à s’endormir plus facilement, à se réveiller plus tôt, tolèrent moins bien les changements d’habitudes du sommeil.

Les ronflements peuvent interférer avec le sommeil (celui du ronfleur ou celui de son/sa partenaire).

Le cycle du sommeil

Tous les sommeils ne sont pas identiques. Il existe deux types principaux de sommeil :

  • Sommeil paradoxal de type MOR (mouvements oculaires rapides)

  • Le sommeil non MOR (sans mouvements rapides des yeux), qui se compose de trois phases

Le cycle normal du sommeil comprend 3 stades de sommeil non MOR (stades N1 à N3), souvent suivis d’une brève phase de MOR, toutes les 90 à 120 minutes ou plusieurs fois par nuit. Pendant la nuit, les personnes se réveillent brièvement (appelé stade W), mais en général ne sont pas conscientes de leur réveil.

  • Sommeil non MOR : Le sommeil non MOR représente environ 75 à 80 % du temps de sommeil total chez les adultes. Le sommeil se déroule du stade 1 (niveau de sommeil le plus léger pendant lequel une personne peut se réveiller facilement) au stade 3 (niveau le plus profond, au cours duquel le réveil ne peut se faire qu’avec difficulté). Au stade 3, la pression artérielle et les rythmes cardiaque et respiratoire sont à leur valeur la plus basse. Les personnes perçoivent la phase 3 comme un sommeil de très bonne qualité.

  • Sommeil MOR : Pendant le sommeil paradoxal, l’activité électrophysiologique cérébrale est en général importante et ressemble à celle observée au cours de l’éveil. Les yeux bougent rapidement, et certains muscles sont paralysés pour que les mouvements volontaires soient impossibles. Cependant, certains muscles peuvent se contracter involontairement. La respiration est plus profonde avec un rythme plus soutenu.

Les rêves les plus vifs surviennent au cours du sommeil paradoxal. La plupart des phénomènes de somniloquie (parler pendant son sommeil), de terreurs nocturnes ou de somnambulisme apparaissent au cours du stade 3 qui est le sommeil lent.

Phases du cycle de sommeil

Les personnes passent par différentes phases de sommeil toutes les 90 à 120 minutes pendant la nuit : trois phases de sommeil lent (N) et une phase de sommeil paradoxal (MOR).

Le sommeil peu profond (stade N1) dure assez peu. La plus grande partie du temps de sommeil est consacrée au sommeil de stade 2. Le sommeil profond (stade 3) a souvent lieu au cours de la première moitié de la nuit. Le temps de sommeil MOR augmente au fur et à mesure que la nuit avance. De brèves périodes de réveil (appelés stade W) se produisent au cours de la nuit, mais la personne en ignore habituellement la plupart.

Phases du cycle de sommeil

Troubles du sommeil

Les troubles du sommeil sont des anomalies qui affectent l’endormissement, le sommeil ou la vigilance, ou qui déclenchent des comportements anormaux au cours du sommeil, comme le somnambulisme. Le sommeil peut être perturbé par de nombreux facteurs, comme des heures de coucher irrégulières, des activités avant le coucher, le stress, le régime alimentaire, les maladies et les médicaments.

Les symptômes les plus fréquents de trouble du sommeil sont

Les personnes insomniaques ont des difficultés à s’endormir et à rester endormies et se réveillent en ne se sentant pas ressourcées. Elles peuvent se réveiller tôt. Le manque de sommeil rend les personnes somnolentes, fatiguées et irritables pendant la journée.

Les personnes présentant une somnolence excessive pendant la journée ont tendance à s’endormir pendant les heures normales d’éveil. Certains troubles du sommeil rendent les personnes incapables de résister au sommeil pendant la journée.

Certains troubles du sommeil impliquent des mouvements involontaires des membres ou d’autres comportements inhabituels (comme les cauchemars, les terreurs nocturnes ou le somnambulisme) pendant le sommeil. Les mouvements et comportements inhabituels pendant le sommeil sont appelés parasomnies.

D’autres symptômes peuvent inclure des problèmes de mémoire, de coordination et des émotions. Les personnes peuvent avoir de moins bons résultats scolaires ou dans leur travail. Le risque d’avoir un accident de la route ou de développer un trouble cardiaque est accru.

Une description détaillée du problème, parfois avec des informations provenant d’un journal du sommeil, indique habituellement le diagnostic, mais parfois des tests en laboratoire du sommeil sont nécessaires. Ces tests comprennent une polysomnographie.

Aspects essentiels concernant les personnes âgées : Sommeil

Près de la moitié des personnes âgées disent qu’elles ne dorment pas aussi bien qu’elles le souhaiteraient. Bien que les causes puissent être les mêmes que pour les jeunes, les modifications liées à l’âge peuvent également contribuer à un mauvais sommeil.

Changements liés à l’âge

En vieillissant, elles participent à moins d’activités et deviennent moins actives physiquement, rendant l’endormissement et le sommeil plus difficile.

Si les personnes âgées doivent déménager chez un parent ou dans une maison de convalescence, elles peuvent ne pas avoir de contrôle sur les choses comme les niveaux de température et de bruits. La gêne en résultant peut rendre le sommeil plus difficile.

Si les personnes âgées sortent moins et passent moins de temps dehors, elles s’exposent moins au soleil. Si les yeux ne sont pas exposés à suffisamment de lumière naturelle, l’horloge interne (biologique) du corps peut se désynchroniser avec le cycle de jour et de nuit de la Terre. Les personnes peuvent alors avoir des difficultés à dormir aux heures normales (la nuit).

De même, en vieillissant, l’organisme produit moins de mélatonine et d’hormone de croissance. Cette modification a un impact sur le sommeil car ces deux hormones favorisent le sommeil profond.

Les personnes âgées ont tendance à s’endormir et à se réveiller plus tôt que les jeunes adultes et les enfants. Par rapport aux personnes plus jeunes, les personnes âgées passent également moins de temps en sommeil profond (qui aide l’organisme à récupérer des activités de la journée). Une fois endormies, elles se réveillent plus souvent et plus facilement. Par conséquent, elles se sentent moins ressourcées lorsqu’elles se réveillent même si elles sont restées longtemps au lit. Généralement, ces modifications seules n’indiquent pas un trouble du sommeil chez les personnes âgées, mais elles peuvent indiquer un trouble si elles empêchent les personnes de fonctionner normalement pendant la journée.

D’autres personnes âgées ont tendance à moins tolérer les changements d’habitude du sommeil. Par exemple, elles peuvent être plus sujettes aux problèmes de décalage horaire et à ceux liés au travail par quart.

Troubles chez les personnes âgées

Les personnes âgées sont plus prédisposées à présenter des troubles médicaux et émotionnels qui peuvent nuire au sommeil.

Les troubles perturbent le sommeil de plusieurs façons :

La dépression, qui est fréquente chez les personnes âgées, affecte également le sommeil.

Médicaments chez la personne âgée

Les personnes âgées sont plus susceptibles de prendre des médicaments qui affectent le sommeil. Certains (comme les diurétiques pour l’insuffisance cardiaque) augmentent le besoin d’uriner et interrompent donc le sommeil. D’autres médicaments rendent les personnes somnolentes pendant le jour ou bien les stimulent. Des deux façons, le sommeil pendant la nuit est plus difficile.

Personnes âgées et sieste

Les personnes âgées ont tendance à faire des siestes, car elles ne dorment pas bien pendant la nuit. La sieste pendant la journée peut aider à compenser le manque de sommeil pendant la nuit, mais elle peut également rendre plus difficile l’endormissement à l’heure du coucher. La sieste peut être nécessaire, car l’organisme vieillissant est moins apte à réguler la tension artérielle comme il se doit. Par exemple, après un repas important, la pression artérielle diminue, et l’organisme a besoin d’envoyer relativement plus de sang vers la tête. L’organisme vieillissant est moins apte à réaliser cet ajustement. Par conséquent, les personnes âgées s’allongent plus, se transformant parfois en sieste.

Mesures visant à améliorer le sommeil chez les personnes âgées

En général, les personnes âgées ont besoin d’autant de sommeil que quand elles étaient jeunes et devraient ne pas accepter de mal dormir sous prétexte de vieillir. Elles peuvent prendre des mesures pour améliorer le sommeil, notamment :

  • Rester actives.

  • Passer du temps à l’extérieur.

  • Éviter les aliments et les boissons (comme celles qui contiennent de la caféine ou de l’alcool) pouvant interférer avec le sommeil.

  • S’assurer que leur chambre est propice au sommeil.

  • Se coucher et, plus important encore, se réveiller à des heures régulières.

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