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Babesiosis

Por Richard D. Pearson, MD, Professor of Medicine and Pathology, Associate Dean for Student Affairs, University of Virginia School of Medicine

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La babesiosis es la infección por especies de Babesia. Las infecciones pueden ser asintomáticas o causar una enfermedad semejante al paludismo, con fiebre y anemia hemolítica. La enfermedad es más grave en pacientes asplénicos, ancianos e individuos con síndrome de inmunodeficiencia adquirida (sida). El diagnóstico se basa en la identificación de Babesia en un frotis de sangre periférica, una prueba serológica o con reacción en cadena de la polimerasa (PCR). Si se requiere tratamiento, debe realizarse con azitromicina y atovacuona o con quinina y clindamicina.

Etiología

En los Estados Unidos la Babesia microti es la causa más común de babesiosis. Los roedores son el reservorio natural principal y las garraparas del ciervo de la familia Ixodidae son los vectores habituales. Las larvas de las garrapatas se infectan mientras se alimentan de un roedor infectado, para luego transformarse en ninfas capaces de transmitir el parásito a otro animal o a un ser humano. Las garrapatas adultas suelen alimentarse de los ciervos, pero también pueden transmitir el parásito a los seres humanos. La Babesia ingresa en los eritrocitos, madura y luego se divide en forma asexual. Por último, los eritrocitos infectados se rompen y liberan microorganismos que invaden a otros eritrocitos, lo que implica que la Babesia también puede transmitirse por transfusiones de sangre, posiblemente por trasplante de órganos, y en forma congénita.

Las áreas endémicas en los Estados Unidos son las islas y el territorio continental que bordean el estrecho de Nantucket en Massachusetts, Rhode Island, la zona oriental de Long Island y Shelter Island en Nueva York, la zona costera de Connecticut y Nueva Jersey, así como también se identificaron focos en Wisconsin y la región norte del Medio Oeste. La Babesia duncani se aisló de pacientes en Washington y California. Se informó el hallazgo de una cepa aún sin nombre, que se designó como MO-1, en pacientes en Missouri. Otras especies de Babesia transmitidas por diferentes garrapatas infectan a las personas en algunas regiones de Europa, donde la B. divergens es la causa principal de babesiosis en pacientes esplenectomizados.

En ocasiones, las garrapatas del género Ixodes infectadas por Babesia están coinfectadas con Borrelia burgdorferi (que causa enfermedad de Lyme), Anaplasma phagocytophilum (que produce anaplasmosis granulocítica humana, AGH), o B. miyamotoi (que causa una enfermedad similar a AGH).

Signos y síntomas

La infección asintomática puede persistir varios meses o años y no provocar síntomas durante toda su evolución en personas sanas, en especial < 40 años.

Cuando la enfermedad produce síntomas, éstos suelen comenzar tras un período de incubación de 1 a 2 semanas y consistir en malestar general, cansancio, escalofríos, cefalea, mialgias y artralgias de varias semanas de duración. También puede hallarse hepatoesplenomegalia con ictericia, anemia hemolítica leve a moderada, neutropenia leve y trombocitopenia.

En ocasiones la infección es mortal, en particular en los ancianos, los pacientes asplénicos y los que tienen sida. En estos casos, la babesiosis puede ser semejante al paludismo por Plasmodium falciparum, con fiebre, anemia hemolítica, hemoglobinuria, ictericia e insuficiencia renal. La esplenectomía puede determinar que un paciente asintomático con parasitemia contagiada antes de la operación desarrolle síntomas.

Diagnóstico

  • Microscopia óptica de los frotis de sangre

La mayoría de los pacientes no recuerdan la picadura de la garrapata, pero pueden residir en zonas endémicas o informar antecedentes de viajes a las mismas.

El diagnóstico suele basarse en el hallazgo de la Babesia en frotis de sangre, pero la diferenciación de las especies de Plasmodium puede ser difícil. Las formas en tétrada (denominadas cruz de Malta), si bien son infrecuentes, son exclusivas de la Babesia y son útiles para confirmar el diagnóstico. Se dispone de pruebas serológicas y basadas en la reacción en cadena de la polimerasa (PCR). La detección de anticuerpos con fluorescencia indirecta mediante el uso de antígenos de B. microti puede ser útil en pacientes con parasitemia leve, pero puede ofrecer resultados falsos negativos en pacientes infectados por otras especies de Babesia.

Tratamiento

  • Atovacuona y azitromicina

Los pacientes asintomáticos no requieren tratamiento, pero éste está indicado cuando hay fiebre elevada persistente, parasitemia que aumenta rápidamente y hematocrito descendente. La combinación de 750 mg de atovacuona por vía oral cada 12 horas con 500 a 1.000 mg de azitromicina por vía oral 1 vez al día durante 7 a 10 días es tan eficaz como el tratamiento tradicional con quinina y clindamicina y tiene menos efectos adversos. La dosificación pediátrica de la atovacuona es de 20 mg/kg por vía oral 2 veces al día con 10 mg/kg de azitromicina por vía oral 1 vez, y luego 5 mg/kg al día durante 7 a 10 días.

Como alternativa, pueden administrarse 650 mg de quinina por vía oral 3 veces al día durante 7 días con 600 mg de clindamicina por vía oral 3 veces al día o 1,2 g por vía intravenosa durante 7 a 10 días. La dosificación pediátrica de la quinina por vía oral es de 10 mg/kg 3 veces al día y la de clindamicina es de 7 a 14 mg/kg por vía oral 3 veces al día.

En los pacientes hipotensos con parasitemias elevadas puede estar indicada la exanguinotransfusión.

Todos los individuos que habitan en áreas endémicas deben cumplir con las precauciones estándares para evitar picaduras de garrapatas (ver Prevención de las picaduras de garrapatas). Los pacientes asplénicos y los que tienen sida deben ser más cautelosos.

Conceptos clave

  • Las áreas endémicas para la babesiosis en los EE.UU. incluyen la costa y las islas del sur de Nueva Inglaterra y Nueva Jersey, así como partes del Medio Oeste.

  • La babesiosis puede ser desde una infección asintomática leve a una enfermedad grave potencialmente mortal (principalmente en los ancianos y los inmunodeprimidos).

  • Los síntomas son similares a los del paludismo, con fiebre prolongada, dolor de cabeza, mialgias y, a veces, ictericia.

  • Diagnosticar mediante microscopia óptica de frotis de sangre y, a veces, pruebas basadas en PCR.

  • Tratar a los pacientes sintomáticos con atovacuona y azitromicina.