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Lymphopénie

Par Mary Territo, MD, Emeritus Professor of Medicine, Division of Hematology and Oncology, David Geffen School of Medicine at UCLA

La lymphopénie est un nombre anormalement faible de lymphocytes (un type de globules blancs) dans le sang.

  • De nombreuses maladies peuvent diminuer le nombre de lymphocytes dans le sang, mais les infections virales (y compris le SIDA) et la malnutrition sont les causes les plus fréquentes.

  • Les personnes atteintes peuvent n’avoir aucun symptôme, ou présentent de la fièvre associée à d’autres symptômes d’infection.

  • Pour diagnostiquer la lymphopénie, on utilise un échantillon de sang, mais un échantillon de moelle osseuse ou de ganglion lymphatique peuvent également être nécessaires pour établir l’origine de la maladie.

  • On traite alors la cause de la lymphopénie.

  • Le traitement peut se faire par administration de gamma globulines ou par une greffe de cellules souches.

Les lymphocytes sont un type de globules blancs qui jouent plusieurs rôles dans le système immunitaire, notamment la protection contre les bactéries, les virus, les champignons et les parasites. Les lymphocytes constituent généralement 20 à 40 % des globules blancs du sang. Chez l’adulte, leur nombre est en général supérieur à 1 500 cellules par microlitre de sang, tandis que chez l’enfant il est supérieur à 3 000 cellules par microlitre. Une diminution du nombre des lymphocytes peut ne pas entraîner une baisse significative du nombre total de globules blancs.

Types de lymphocytes

Il existe trois types de lymphocytes :

  • Cellules B (lymphocytes B)

  • Cellules T (lymphocytes T)

  • Cellules tueuses naturelles (cellules NK)

Les trois types ont des fonctions importantes dans le système immunitaire ( Comprendre le système immunitaire). Un nombre trop faible de lymphocytes B peut provoquer une diminution du nombre de plasmocytes, qui produisent des anticorps. Une diminution de la production d’anticorps peut provoquer une augmentation des infections bactériennes. Les personnes qui ont un nombre trop faible de lymphocytes T ou de cellules NK peuvent ne pas être en mesure de contrôler certaines infections, surtout les infections virales, fongiques et parasitaires. Les déficits sévères en lymphocytes peuvent avoir pour conséquence des infections non contrôlées parfois mortelles.

Causes de lymphopénie

Plusieurs maladies peuvent entraîner une diminution du nombre de lymphocytes dans le sang, en particulier les infections virales telles que l’infection par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) qui entraîne le SIDA, et le virus de la grippe. La lymphopénie peut être

  • Aiguë : Survenir brièvement pendant certaines maladies puis en général se résoudre

  • Chronique : Survenir pendant une période plus longue en raison de troubles de longue durée

Le saviez-vous ?

  • Le SIDA et la malnutrition sont les causes les plus fréquentes de lymphopénie chronique.

Causes de lymphopénie aiguë

Le nombre de lymphocytes peut temporairement diminuer dans les situations suivantes

  • Certaines infections virales (telles que la grippe et l’hépatite)

  • Jeûne

  • Moments de stress physique sévère

  • Utilisation de corticoïdes (comme la prednisone)

  • Chimiothérapie et/ou radiothérapie pour un cancer

Causes de lymphopénie chronique

Le nombre de lymphocytes peut rester faible pendant une longue durée lorsque les patients sont atteintes des affections suivantes

  • Certaines maladies auto-immunes, comme le lupus systémique disséminé (lupus), la polyarthrite rhumatoïde et la myasthénie grave

  • Certaines infections chroniques, telles que le sida et la tuberculose disséminée (miliaire)

  • Certains cancers, tels que les leucémies, les lymphomes, le lymphome hodgkinien

Le nombre de lymphocytes peut être très faible en permanence dans certains déficits immunitaires héréditaires tels que l’anomalie de DiGeorge, le syndrome de Wiskott-Aldrich, le syndrome de déficit immunitaire combiné sévère et l’ataxie-télangiectasie.

Symptômes de lymphocytopénie

La lymphopénie légère ne provoque aucun symptôme. Parfois, les symptômes de la maladie ayant provoqué la lymphopénie peuvent être présents. Par exemple, les patients peuvent présenter

  • Des ganglions lymphatiques et une rate hypertrophiés, suggérant un cancer ou une infection par le VIH

  • Une toux, un écoulement nasal et une fièvre, suggérant une infection virale respiratoire

  • Des amygdales ou des ganglions lymphatiques de petite taille, suggérant un trouble héréditaire du système immunitaire

  • Des articulations gonflés douloureuses et une éruption cutanée, suggérant une polyarthrite rhumatoïde ou un lupus érythémateux disséminé

Un nombre considérablement réduit de lymphocytes provoque des infections répétées par des bactéries, des virus, des champignons et des parasites, et les symptômes de ces infections, qui varient considérablement en fonction du site de l’infection et du micro-organisme spécifique.

Diagnostic de la lymphopénie

  • Numération formule sanguine

Une lymphopénie modérée est en général découverte de façon fortuite à l’occasion d’une numération formule sanguine pratiquée pour d’autres raisons. Une numération formule sanguine est également réalisée chez les patients atteints d’infections récurrentes ou sévères, ainsi que chez les patients atteints d’infections dues à des organismes qui n’en provoquent généralement pas. Ces tests peuvent montrer une lymphopénie sévère, justifiant la raison pour laquelle le patient a développé des infections récurrentes ou inhabituelles.

Lorsque le nombre de lymphocytes est considérablement réduit, les médecins réalisent généralement un test sanguin pour un dépistage du virus de l’immunodéficience humaine (VIH) et pour d’autres infections, et prélèvent parfois un échantillon de moelle osseuse en vue d’un examen sous microscope (examen de la moelle osseuse).

Le nombre de types de lymphocytes spécifiques (T, B et cellules NK) dans le sang peut également être évalué. Une diminution de certains types de lymphocytes peut aider les médecins à diagnostiquer certaines maladies, comme le SIDA ou certains déficits immunitaires héréditaires.

Traitement de la lymphopénie

  • Traitement de la cause

Le traitement de la lymphopénie varie principalement selon la cause. Une lymphopénie induite par un médicament se corrige en général en quelques jours après l’arrêt du médicament. Si la lymphopénie est due au SIDA, une association de médicaments comprenant au moins trois antiviraux de classes différentes peut provoquer une augmentation du nombre des lymphocytes T et allonger la survie.

Afin de prévenir les infections, des gamma globulines (substance riche en anticorps) peuvent être prescrites chez des patients qui ont trop peu de lymphocytes B (qui ont donc un déficit en production d’anticorps).

Les patients qui souffrent d’un déficit immunitaire héréditaire peuvent bénéficier d’une greffe de moelle osseuse (cellules souches).

En cas d’infection, il faut prescrire un traitement spécifique antibiotique, antifongique, antiviral ou antiparasitaire qui cible le micro-organisme responsable.

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