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La médula espinal

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Última revisión completa jun 2020
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¿Cuál es el médula espinal?

La médula espinal es un tubo largo formado por nervios que descienden por la espalda desde el encéfalo a través del centro hueco de su columna vertebral.

  • La médula espinal es como un cable eléctrico grueso que transporta señales en ambos sentidos entre su cerebro y el resto de su cuerpo.

  • Al igual que el cráneo protege su cerebro, la columna vertebral protege su médula espinal, que es muy delicada

  • La médula espinal transporta señales procedentes del cerebro que le indican a su cuerpo lo que debe hacer, como, por ejemplo, mover los brazos o las piernas

  • La médula espinal también transporta hacia el cerebro las señales procedentes del resto de su cuerpo, como, por ejemplo, qué es lo que usted está tocando o dónde le duele

  • Los reflejos (como retirar la mano de una estufa caliente) se producen en la médula espinal sin que el cerebro esté involucrado

  • Si su médula espinal está dañada, por lo general usted pierde la capacidad de moverse o de sentir parte de su cuerpo

¿Cómo funciona la médula espinal?

Las células nerviosas del cerebro envían mensajes a través de su médula espinal. Otros nervios de su médula espinal reciben estos mensajes y los envían al resto de su cuerpo a través de uno de los nervios espinales.

Las células nerviosas de la médula espinal tienen fibras nerviosas que se extienden por todo el cuerpo y están conectadas a receptores sensoriales. Por ejemplo, usted tiene receptores sensoriales en piel para el tacto y el dolor. Cualquier circunstancia que desencadene esos receptores, como un pinchazo de una aguja, envía una señal que asciende por las fibras nerviosas hasta su médula espinal. Otras células nerviosas de su médula espinal llevan esa señal a su cerebro, donde usted siente dolor.

Organización de la columna vertebral

La columna vertebral está formada por una columna de huesos denominados vértebras. Estas vértebras protegen la médula espinal, una estructura frágil y alargada contenida en el conducto raquídeo, que recorre el centro de la columna. Entre las vértebras hay discos compuestos de cartílago, que ayudan a amortiguar la columna vertebral y a darle cierta flexibilidad.

La médula espinal, al igual que el encéfalo, está recubierta por tres capas de tejido, las meninges.

Organización de la columna vertebral

Nervios raquídeos: de la médula espinal, situada entre las vértebras, emergen 31 pares de nervios raquídeos. De cada nervio emergen dos ramas cortas (raíces):

  • Una en la parte anterior de la médula espinal (raíz motora o anterior) de la médula espinal

  • Una en la parte posterior (raíz sensitiva o posterior) de la médula espinal

Las raíces motoras transmiten órdenes desde el encéfalo y desde la médula espinal hacia otras partes del organismo, en especial a los músculos esqueléticos.

Las raíces sensitivas transportan al encéfalo la información procedente de otras partes del organismo.

Cola de caballo: la médula espinal termina aproximadamente a la altura de las tres cuartas partes del trayecto descendente de la columna vertebral, pero un haz de nervios se extiende más allá de la médula. Este haz recibe el nombre de cola de caballo (cauda equina). La cola de caballo transmite impulsos nerviosos hacia las extremidades inferiores y desde ellas.

¿Qué son los nervios espinales?

Los nervios raquídeos son nervios de tamaño mediano que conectan su médula espinal con nervios más pequeños que viajan a diferentes partes de su cuerpo. Hay 31 pares de nervios raquídeos que entran y salen de la médula espinal por los espacios situados entre las vértebras.

Cada nervio raquídeo se dirige desde una parte específica de la médula espinal hasta un área específica de su cuerpo. Entonces, por ejemplo, si usted toca un punto concreto de su piel, lo siente debido al mensaje enviado a su cerebro por un nervio raquídeo específico.

¿Qué puede funcionar mal en la médula espinal?

Muchos problemas pueden afectar su médula espinal, como:

  • Lesiones

  • El cáncer que se ha diseminado a su columna vertebral puede presionar la médula espinal y dañarla

  • Pérdida de células nerviosas de la médula espinal debida a enfermedades como la esclerosis múltiple o una obstrucción de la irrigación sanguínea

Una vez que las células nerviosas de la médula espinal mueren, no pueden volver a crecer. Por tanto, una lesión medular suele ser permanente.

Si su médula espinal está dañada, sus síntomas dependen de dónde se produjo el daño. Por ejemplo, si la médula espinal está dañada en la parte baja de su espalda (zona lumbar), usted puede perder el movimiento y la sensibilidad en las piernas, pero aun así puede usar los brazos. Si la médula espinal está dañada a la altura de su cuello, sus brazos y piernas pueden verse afectados. Si la médula espinal está dañada en la parte superior del cuello, es posible que no pueda respirar. Usted puede perder el control de su vejiga e intestinos y perder la funcionalidad sexual con independencia de dónde esté dañada su médula espinal.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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