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Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)

(Bronquitis crónica; enfisema)

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Última revisión completa dic 2019
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¿Qué es la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)?

La EPOC es una enfermedad de sus pulmones que hace que le sea difícil respirar. Es difícil sacar el aire de los pulmones. La dificultad para expulsar el aire se llama obstrucción crónica del flujo de aire.

  • Fumar cigarrillos es la causa más frecuente de EPOC

  • La EPOC le produce tos y falta de aliento

  • Dejar de fumar puede ayudarle a mantener sus vías respiratorias abiertas

  • Su médicos puede administrarle medicamentos para ayudar a evitar sus síntomas o a aliviarlos

  • Si usted sufre una EPOC grave, puede necesitar tomar otros medicamentos, usar oxígeno o someterse a rehabilitación pulmonar

La EPOC incluye 2 trastornos pulmonares: bronquitis obstructiva crónica y enfisema. Muchas personas tienen ambos trastornos.

  • La bronquitis obstructiva crónica es una tos que produce un líquido espeso (llamado esputo, un moco procedente de los pulmones) y dura 2 años o más, combinada con obstrucción del flujo de aire y problemas respiratorios

  • Un enfisema es una lesión en los sacos de aire de sus pulmones

¿Qué causa la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)?

Fumar cigarrillos es la causa más frecuente de EPOC. Otras causas frecuentes son:

  • Fumar cigarros o tabaco de pipa

  • Respirar humos procedentes de productos químicos, polvo, contaminación o humo denso

  • Una tendencia genética (es decir, usted tiene antecedentes familiares de EPOC)

¿Cuáles son los síntomas de la EPOC?

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) tarda años en aparecer y empeorar.

Cuando usted tiene entre 40 y 59 años de edad, puede presentar:

  • Una tos leve que produce esputos claros (moco procedente de los pulmones), generalmente por la mañana

  • Dificultad respiratoria cuando realiza un esfuerzo o una actividad cotidiana

Cuando usted tiene entre 60 y 69 años de edad, puede presentar:

  • Más problemas para respirar, especialmente si fuma

  • Neumonía y otras infecciones pulmonares que puedan requerir ingresos hospitalarios

  • Pérdida de peso

  • Dolores de cabeza matutinos

  • A veces, piernas hinchadas

  • A veces, tos con sangre

Después de haber tenido enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) durante un periodo de tiempo prolongado, puede observar:

  • Su tórax es más grande porque el aire está atrapado en tus pulmones

  • Su piel tiene una coloración azulada porque la concentración de oxígeno en su sangre es baja

  • Le falta el aliento incluso cuando no está haciendo nada

Síntomas de un brote de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)

Un brote de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es un empeoramiento repentino de sus síntomas. Los brotes pueden aparecer a cualquier edad. Por lo general, se producen al respirar la contaminación o el polen del aire. También pueden ser consecuencia de un resfriado, una gripe u otra enfermedad que afecta su respiración. Acuda al médico de inmediato si usted presenta estos síntomas:

  • Tos que puede producir más esputo amarillo o verde

  • Dificultad respiratoria incluso cuando está en reposo

  • Algunas veces, fiebre o dolorimiento corporal

Un brote grave puede derivar en una concentración de oxígeno en su sangre peligrosamente baja (una enfermedad denominada insuficiencia respiratoria aguda). Vaya inmediatamente a una unidad de emergencias si usted presenta estos síntomas:

  • Dificultad respiratoria grave (usted se siente como si estuviera a punto de ahogarse)

  • Ansiedad o confusión

  • Sudoración

  • Piel azulada causada por la presencia de poco oxígeno en su sangre

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo EPOC?

Los médicos normalmente sospechan la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) basándose en sus síntomas. Le harán una radiografía torácica y pruebas para evaluar el funcionamiento de sus pulmones (pruebas de funcionalidad pulmonar). Los médicos pueden comprobar si la concentración de oxígeno en su sangre es baja mediante un sensor colocado en la punta de su dedo.

Si es joven, nunca ha fumado y tiene antecedentes familiares de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), los médicos pueden hacer otras pruebas para ver si sus síntomas tienen su origen en un problema diferente:

  • Un análisis de sangre para determinar si la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es hereditaria

  • Una ECG o ecocardiografía para determinar si sufre algún problema cardíaco que le está causando dificultad respiratoria

¿Cómo tratan los médicos la EPOC?

Los médicos no pueden reparar el daño en sus pulmones y vías respiratorias.

Si es fumador, debe dejar de fumar para evitar que la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) empeore. Los médicos pueden prescribirle medicamentos para ayudarle a dejar de fumar, como un chicle o un parche de nicotina.

Los médicos también pueden darle medicamentos para aumentar el flujo de aire y facilitar la respiración. Algunos medicamentos se emplean para prevenir los síntomas. Se usan otros medicamentos para aliviar los síntomas. Usted toma algunos medicamentos para la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) a través de un inhalador. Esto le permite respirar el medicamento directamente en sus pulmones.

Es posible que también necesite oxigenoterapia para aumentar la cantidad de oxígeno en su sangre. El oxígeno se suministra generalmente a través de una cánula que usted se pone en la nariz.

Los médicos pueden sugerirle que vaya a rehabilitación pulmonar para ayudar a mejorar su calidad de vida.

Para tratar síntomas graves o brotes de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), es posible que deba permanecer ingresado en el hospital. Si el brote está causado por una inyección, es posible que necesite antibióticos.

¿Qué puedo hacer si tengo EPOC?

Cambiar ciertos comportamientos

  • Dejar de fumar

  • Manténgase alejado de sustancias irritantes en el aire, como el humo de cigarrillo, la contaminación y el polen

  • Hable con su médico sobre la posibilidad de recibir una vacuna contra la gripe y la neumonía (vacunación)

  • Coma alimentos saludables todos los días, especialmente si tiene pérdida de peso inexplicable

  • Beba agua en lugar de refrescos o café, ya que evita que el esputo de los pulmones se espese

Planificar

Si su enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) se agrava mucho, necesitará ayuda para la vida diaria y atención médica. Las personas con enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) avanzada tienen una mayor probabilidad de enfermar o morir a causa de problemas cardíacos, arterias obstruidas o problemas pulmonares, como neumonía o cáncer de pulmón. Es posible que necesite un respirador mecánico para mantenerse con vida.

Para prepararse, hable con los miembros de su familia sobre el tipo de atención médica que desea si ya no puede tomar decisiones sobre su propia atención. Sus decisiones deben figurar por escrito en documentos legales llamados documentos de voluntades anticipadas.

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